Se os cães conseguem cheirar o cancro, porque não examinam as pessoas?

Os cães podem ser treinados para serem feiticeiros farejadores de cancro, usando os seus narizes sensíveis para detectar os fumos cancerosos que emanam das células doentes. Este farejar não é invasivo e poderia ajudar a diagnosticar inúmeras pessoas, o que suscita a questão: Se estes cachorros são tão olfactivos e astutos, porque não estão agora a rastrear pessoas para detectar cancro?

p>Aqui está a resposta curta: Os cachorros safam-se bem em situações envolventes, tais como ajudar os agentes da lei a localizar perfumes ou orientar equipas de busca e salvamento em áreas de catástrofe. Mas farejar milhares de amostras em que apenas um punhado pode ser canceroso é um trabalho desafiante com pouco reforço positivo.

Além disso, é preciso tempo e energia para treinar estes cachorros, que, apesar de uma preparação extensa, ainda podem falhar um diagnóstico se estiverem a ter um dia mau, disseram os especialistas ao Live Science.

Mas isso não quer dizer que os cães não possam ser úteis no desenvolvimento de ferramentas de rastreio feitas pelo homem que “cheirem” o cancro. Sabe-se que as células cancerosas emitem odores únicos, mas os cientistas ainda têm de identificar os compostos específicos responsáveis por estes odores.

Uma forma de os cães poderem ajudar a identificar odores específicos do cancro é dar aos cães certas amostras cancerosas para cheirar, e depois remover lentamente os compostos da amostra. Se o cão deixar de responder à amostra após a remoção de vários componentes, “então sabe que retirou aquele componente da mistura que é específico do cancro”, disse a Dra. Hilary Brodie, uma professora do Departamento de Otorrinolaringologia da Universidade da Califórnia, Davis. Os investigadores poderiam então analisar estes componentes individuais e desenvolver testes bioquímicos que pudessem rastrear de forma fiável os doentes, disse ele.

“Há muito que os cães podem fazer, mas não penso que o rastreio por grosso da população seja para onde vai”, disse Brodie ao Live Science.

Cheiro agudo

Em 1989, a revista britânica The Lancet publicou o primeiro relatório dog-sniffing-out-cancer. Numa carta ao editor, dois dermatologistas descreveram como um cão supostamente passava vários minutos por dia a farejar uma lesão colorida na coxa da sua dona, e até tentava morder o local quando usava calções. Preocupada, a mulher mandou os médicos inspeccionar a lesão, que se revelou ser um melanoma maligno.

“Este cão pode ter salvo a vida do seu dono, incitando-a a procurar tratamento quando a lesão ainda estava numa fase magra e curável”, escreveram os médicos na carta.

Seguiram-se outros relatos de cães que detectaram melanomas malignos, mas não foi até 2006 que foram publicados estudos de alta qualidade e duplo-cegos, disse o Dr. Klaus Hackner, médico pulmonar do Hospital Universitário de Krems, na Áustria. (Nos estudos em dupla ocultação, nem os cães nem os seus tratadores sabiam que amostras eram cancerosas.)

Em breve, houve inúmeros estudos que mostraram que cães treinados podiam detectar cancros específicos cheirando amostras biológicas, tais como o hálito ou a urina de uma pessoa. Isto porque as células, mesmo as cancerosas, libertam compostos orgânicos voláteis (COVs). Cada tipo de cancro tem provavelmente um COV distinto, o que significa que tem um odor diferente em comparação com outras células, disse Hackner.

Dado que os cães têm mais de 220 milhões de receptores de cheiro no nariz, são animais excelentes para farejar doenças, disse Hackner. Em comparação, os humanos têm “meros” 5 milhões de receptores olfactivos nos seus narizes, disse ele.

Dificuldades caninas

A maioria dos cães pode ser treinada para reconhecer o odor de um cancro específico em cerca de 6 meses, disse Hackner. No entanto, muitos estudos tinham instalações que funcionavam em laboratórios, mas não no mundo real: frequentemente, o cão recebia cinco amostras que tinham sempre uma amostra cancerosa. Na realidade, dependendo do tipo de cancro, um cão farejador poderia encontrar apenas quatro amostras cancerosas de um lote de 1.000, disse ele.

Se nem o cão nem o tratador souberem quais das quatro dessas 1.000 amostras são cancerosas, o tratador não pode dar ao cão um reforço positivo quando o cão escolhe a amostra certa, disse Hackner.

“Penso que este foi um dos principais motivos pelo qual o nosso estudo falhou”, disse Hackner, cujo trabalho de 2016, que tinha uma configuração do mundo real, foi publicado no Journal of Breath Research. “Não fomos capazes de dar um feedback positivo porque nenhum dos dois sabia na situação de rastreio se o cão estava certo ou não. Isto era stressante tanto para os cães como para os tratadores”

Esta situação poderia ser remediada se houvesse sempre uma amostra cancerosa plantada em cada conjunto, para que o cão pudesse receber uma recompensa e não se aborrecesse depois de farejar milhares de amostras não cancerosas dos pacientes, disse ele.

Avançando

Mas mesmo que a configuração pudesse ser alterada para acomodar os cães, não seria uma forma realista de rastrear os pacientes, disse Brodie. Seria necessária uma quantidade imensa de recursos para treinar os cães para reconhecer os muitos tipos de cancro que podem afectar os seres humanos. Além disso, embora nenhum teste seja perfeito, pelo menos os médicos sabem quão precisos são os diferentes testes, tais como mamografias, e a que ritmo produzem falsos positivos e falsos negativos. Mas estas taxas variariam para cada cão, disse Brodie.

Além disso, os cães podem ficar aborrecidos, com fome e “ter dias maus, tal como tu e eu”, disse Brodie. “Teriam de estar a monitorizar cuidadosamente a sua eficácia ao longo dos seus ciclos”

Rather, Brodie e Hackner imaginam cães a ajudar os investigadores a criar e refinar máquinas bioquímicas “nose”, conhecidas como e-noses, que poderiam “farejar” os doentes e fornecer diagnósticos, disseram eles. Estas máquinas já existem para certas condições médicas, mas poderiam ser mais sensíveis e aplicáveis a mais doenças com a ajuda de cães, disse Brodie. Mas a investigação ainda não existe, observou ele.

Num projecto, Brodie e os seus colegas estavam a estudar se os cães conseguiam detectar compostos orgânicos voláteis de doentes com cancro da cabeça e do pescoço ao cheirar o hálito que os doentes tinham exalado para dentro de um recipiente. Mas os investigadores colocaram o projecto em espera depois do treinador de cães ter começado a transmitir que os seus cães podiam farejar o cancro.

“Não queríamos ser afiliados a isso”, disse Brodie. “Queríamos provar que o estavam a detectar, não declarar que o estavam a detectar e depois prová-lo”. Primeiro temos de fazer a ciência. Isto não está nem perto nem perto do horário nobre”

Artigo original em Live Science.

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