Porquê é que o Moas da Nova Zelândia se extinguiu?

Durante milhões de anos, nove espécies de aves grandes, sem voo, conhecidas como moas (Dinornithiformes), prosperaram na Nova Zelândia. Depois, há cerca de 600 anos, foram abruptamente extintas. A sua extinção coincidiu com a chegada dos primeiros humanos às ilhas no final do século XIII, e os cientistas há muito que se interrogam sobre o papel que a caça pelo Homo sapiens desempenhou no declínio dos pântanos. Será que só nós conseguimos levar as aves gigantes à beira da extinção, ou será que já estavam de saída graças a doenças e erupções vulcânicas? Agora, um novo estudo genético dos fósseis de moa aponta para a humanidade como o único perpetrador da extinção das aves. O estudo acrescenta a um debate contínuo sobre se os povos do passado viveram e caçaram animais de forma sustentável ou se foram em grande parte responsáveis pelo extermínio de numerosas espécies.

“O estudo apresenta um caso muito convincente de extinção devido ao homem”, diz Carles Lalueza-Fox, biólogo evolucionário do Instituto de Biologia Evolutiva de Barcelona, Espanha, que não esteve envolvido na investigação. “Não é por causa de um longo declínio natural”

Os cientistas há muito que discutem o que causou a extinção de muitas espécies de animais megafauna, incluindo mamutes, mastodontes, e moas-begining entre 9000 e 13.000 anos atrás, quando os humanos começaram a espalhar-se por todo o mundo. Muitas vezes, os animais desapareceram pouco depois da chegada dos seres humanos aos seus habitats, levando alguns investigadores a sugerir que os exterminássemos através da caça excessiva. Mas outros cientistas apontaram as causas naturais, incluindo erupções vulcânicas, doenças e alterações climáticas no final da última Idade do Gelo, como as principais razões para o desaparecimento destas espécies. Os moas apresentam um caso particularmente interessante, dizem os investigadores, porque foram os últimos das espécies gigantes a desaparecer, e fizeram-no recentemente, quando um clima em mudança já não era um factor. Mas outras causas naturais colocaram-nas no caminho do esquecimento, como alguns cientistas propuseram num artigo recente?

Morten Allentoft, um biólogo evolucionista da Universidade de Copenhaga, duvidou desta hipótese. Os arqueólogos sabem que os polinésios que primeiro colonizaram a Nova Zelândia comeram pântanos de todas as idades, assim como os ovos das aves. Com espécies de moa de tamanho entre 12 e 250 quilos, as aves – que nunca tinham visto um mamífero terrestre antes da chegada das pessoas – ofereceram refeições de tamanho considerável. “Vê-se montões e montões de ossos das aves em sítios arqueológicos”, diz Allentoft. “Se caçarmos animais em todas as fases da sua vida, eles nunca terão qualquer hipótese”

Utilizando o ADN antigo de 281 luas individuais de quatro espécies diferentes, incluindo Dinornis robustus (a 2 metros, a moa mais alta, capaz de atingir folhagem a 3,6 metros acima do solo), e datação por radiocarbono, Allentoft e os seus colegas propuseram-se a determinar a história genética e populacional das luas ao longo dos últimos 4000 anos. Os ossos de moa foram recolhidos em cinco sítios fósseis na Ilha do Sul da Nova Zelândia, e variaram na idade de 12.966 a 602 anos de idade. Os investigadores analisaram o ADN mitocondrial e nuclear dos ossos e utilizaram-no para examinar a diversidade genética das quatro espécies.

Usualmente, os eventos de extinção podem ser vistos na história genética de uma espécie; à medida que o número de animais diminui, eles perdem a sua diversidade genética. Mas a análise da equipa não conseguiu encontrar qualquer sinal de que as populações dos pântanos estivessem à beira do colapso. De facto, os cientistas relatam que o contrário era verdade: o número de aves manteve-se estável durante os 4000 anos que antecederam a sua extinção, relatam hoje em linha nas Actas da Academia Nacional de Ciências. As populações de D. robustus parecem mesmo ter vindo a aumentar lentamente quando os polinésios chegaram. Não mais de 200 anos mais tarde, as aves tinham desaparecido. “Não há vestígios” da sua extinção pendente nos seus genes, diz Allentoft. “Os moa estão lá, e depois desapareceram”

O documento apresenta uma “impressionante quantidade de provas” de que só os humanos conduziram à extinção dos moa, diz Trevor Worthy, um biólogo evolucionista e especialista em moa da Universidade de Flinders em Adelaide, Austrália, que não estava envolvido na investigação. “A conclusão inevitável é que estas aves não eram senescentes, não na velhice da sua linhagem e prestes a sair do mundo. Pelo contrário, eram populações robustas e saudáveis quando os humanos as encontravam e acabavam com elas”. Ainda assim, ele duvida que mesmo o “robusto conjunto de dados” da equipa da Allentoft irá resolver o debate sobre o papel desempenhado pelas pessoas na extinção das aves, simplesmente porque “alguns têm a crença de que os humanos não o teriam feito”.

Como para Allentoft, ele não se surpreende que os colonos polinésios tenham matado os pântanos; qualquer outro grupo de humanos teria feito o mesmo, suspeita ele. “Gostamos de pensar nos povos indígenas como vivendo em harmonia com a natureza”, diz ele. “Mas este raramente é o caso. Os seres humanos em todo o lado levam o que precisam para sobreviver. É assim que funciona”

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