Poderá haver vida em Marte hoje?

A procura de vida em Marte não deveria concentrar-se exclusivamente no passado distante, dizem alguns investigadores.

Há quatro mil milhões de anos, a superfície marciana era aparentemente bastante habitável, apresentando rios, lagos e mesmo um oceano profundo. De facto, alguns astrobiólogos vêem Marte antigo como um berço ainda melhor para a vida do que a Terra era, e suspeitam que a vida no nosso planeta pode ter vindo aqui há muito tempo atrás a bordo de rochas de Marte, rebentadas no espaço por um impacto poderoso.

As coisas mudaram quando Marte perdeu o seu campo magnético global. As partículas carregadas que jorravam do sol eram então livres para despojar a atmosfera marciana outrora espessa, e despojaram-na. Este processo tinha transformado Marte no mundo frio e seco que conhecemos hoje por cerca de 3,7 mil milhões de anos atrás, observações do orbitador MAVEN da NASA sugerem. (A Terra ainda tem o seu campo magnético global, explicando como o nosso planeta continua tão habitável.)

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Mas esta viragem dos acontecimentos não significa necessariamente que Marte seja hoje um planeta morto.

“Se Marte tinha vida há 4 mil milhões de anos atrás, Marte ainda tem vida. Não aconteceu nada em Marte que tivesse aniquilado a vida”, disse Michael Finney, co-fundador da The Genome Partnership, uma organização sem fins lucrativos que dirige as conferências Advances in Genome Biology and Technology.

“Então, se houve vida em Marte, pode ter-se deslocado, pode ter-se escondido um pouco, mas provavelmente ainda lá está”, disse Finney no mês passado durante um painel de discussão na conferência Breakthrough Discuss na Universidade da Califórnia, Berkeley.

Ir para o subsolo?

Um dos esconderijos mais promissores é o subsolo marciano. Embora a superfície do Planeta Vermelho não tenha actualmente água líquida – à excepção, possivelmente, de fluxos temporários em encostas quentes de vez em quando – é provável que haja muito do material húmido em aquíferos enterrados. Por exemplo, observações feitas pelo orbitador Mars Express da Europa sugerem que um grande lago pode espreitar sob o pólo sul do Planeta Vermelho.

Os diversos residentes da Terra anunciam a sua presença de formas dramáticas e óbvias; uma civilização alienígena avançada poderia provavelmente descobrir muito rapidamente, apenas através da sondagem da nossa atmosfera, que o nosso planeta é habitado.

Não vemos nenhuma prova tão clara no ar marciano, mas os cientistas detectaram recentemente algumas pistas intrigantes. Por exemplo, o Curiosity rover da NASA rolou por duas plumas de metano dentro da cratera Gale Crater (154 quilómetros) de 96 milhas de largura, que o robô de seis rodas tem vindo a explorar desde o seu touchdown de 2012. A missão rover também determinou que as concentrações de metano de base no ar de Gale passam por ciclos sazonais.

Mais de 90% do metano atmosférico da Terra é produzido por micróbios e outros organismos, pelo que é possível que o gás seja uma assinatura da vida marciana moderna.

Mas o júri ainda está definitivamente fora disso. Os processos abióticos também podem gerar metano; a reacção da água quente com certos tipos de rocha é um exemplo. E mesmo que o metano de Marte seja biogénico, as criaturas que o criaram podem estar há muito mortas. Os cientistas pensam que as plumas de metano do Planeta Vermelho vazaram do subsolo, e não se sabe quanto tempo o gás ficou preso lá em baixo antes de chegar à superfície.

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Procura de ADN

O Mars rover 2020 da NASA, cujo lançamento está previsto para o próximo Verão, irá caçar sinais de vida longínqua do Planeta Vermelho. O mesmo acontecerá com o European-Russian ExoMars rover, uma missão que irá descolar aproximadamente ao mesmo tempo.

Mas alguns investigadores estão a pressionar para expandir a caça à vida marciana existente. Um deles é o biólogo molecular Gary Ruvkun, que está baseado no Massachusetts General Hospital e na Harvard Medical School.

Ruvkun é um dos três principais investigadores do projecto de Pesquisa de Genomas Extra-Terrestres (SETG), que está a desenvolver um instrumento para detectar vida passada ou presente baseada em ADN ou ARN em Marte e outros mundos extraterrestres.

Estava no painel Breakthrough Discuss com Finney e vários outros investigadores, e também deu uma palestra na conferência em que apresentou os argumentos para colocar o instrumento SETG em futuros rovers de Marte e outros exploradores robóticos.

Parte desse caso centra-se na panspermia, a ideia de que a vida se espalhou amplamente pelo sistema solar, e talvez pela galáxia, quer por meios naturais ou artificiais. Se a vida chegou de facto à Terra de outro lugar, há uma boa hipótese de que em tempos também tenha florescido em Marte, o pensamento vai. O Planeta Vermelho poderia ter sido a fonte, ou pode ter sido “semeado” como a Terra foi.

Ruvkun vê a panspermia como muito provável; durante a sua conversa de Breakthrough Discuss, descreveu-se a si próprio como “um fanático religioso” sobre a ideia. Ruvkun citou como prova de apoio o aparecimento muito precoce da ATP synthase, a enzima que torna a molécula de armazenamento de energia adenosina trifosfato.

ATP synthase vai até à base da árvore da vida na Terra, o que significa que esta intrincada e complexa molécula estava a funcionar há cerca de 4 mil milhões de anos atrás, disse Ruvkun.

“Não é só que a vida se tenha levantado para funcionar”, disse ele. “É como se tivesse evoluído muito rapidamente. É por isso que a panspermia é tão atraente”

Se a panspermia é de facto uma coisa, então quaisquer formas de vida que encontrarmos em Marte – ou em qualquer outro lugar do nosso sistema solar – provavelmente estarão relacionadas connosco, Ruvkun e outros têm raciocinado. Ou seja, tais organismos utilizarão ADN ou ARN como sua molécula genética. Portanto, deveríamos ir à caça destas coisas.

“Parece realmente idiota não procurar DNA em Marte”, disse Ruvkun durante a sua palestra. “É uma experiência que vale a pena fazer, nós diríamos”

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Não apenas Mars

Mars não é o único lugar no nosso sistema solar onde a vida alienígena pode florescer hoje em dia. De facto, a maioria dos astrobiologistas baixariam um pouco a lista, por detrás da lua de Júpiter Europa e dos satélites Enceladus e Titan.

Europa e Enceladus abrigam oceanos profundos de água líquida salgada sob as suas conchas geladas. Pensa-se que Titan tem também um oceano de água enterrada, e também lagos desportivos e mares de hidrocarbonetos líquidos na sua superfície. (A NASA está a desenvolver uma missão flyby Europa, caracterizando o oceano, que será lançada no início a meados dos anos 2020. A agência tem também como objectivo enviar, num futuro próximo, um módulo de caça à vida à superfície da lua. E uma missão Titan é um dos dois finalistas de um lançamento da NASA “Novas Fronteiras” em 2025, juntamente com um projecto de devolução de amostras de cometa. Devemos saber qual a NASA escolhe até ao final do ano.)

Vénus infernal, um conto de alerta para as alterações climáticas na Terra, pode ainda abrigar alguns redutos habitáveis, dizem os cientistas.

Como Marte, Vénus já teve água de superfície abundante, mas um efeito de estufa fugitivo cozeu o material e deixou o planeta com temperaturas de superfície suficientemente altas para derreter chumbo. No entanto, as condições parecem ser bastante clementes cerca de 50 km acima da superfície venusiana.

Penny Boston, directora do Instituto de Astrobiologia da NASA no Ames Research Center da agência na Califórnia, disse que pensa que as hipóteses da vida moderna em Vénus são baixas devido ao “desaguamento” do planeta.

Independentemente, a possível existência de vida nas nuvens em Vénus “precisa definitivamente de ser interrogada”, disse Boston durante o mesmo painel de discussão Breakthrough Discuss.

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O livro de Mike Wall sobre a procura de vida extraterrestre, “Out There” (Grand Central Publishing, 2018; ilustrado por Karl Tate), está agora lançado. Siga-o no Twitter @michaeldwall. Siga-nos no Twitter @Spacedotcom ou no Facebook.

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