Mario Lemieux

Número Um do Projecto

No projecto de entrada amador da National Hockey League de 1984, Lemieux foi a primeira escolha geral, escolhida pelos Pinguins de Pittsburgh. Foi o primeiro francês canadiano a beso escolhido desde Guy Lafleur em 1971. Especulou-se na altura que a equipa de Pittsburgh era deliberadamente a pior equipa da liga para que pudesse ter a primeira escolha e projecto de Lemieux. Ele foi imediatamente visto como o futuro do clube devido às suas capacidades de passe, velocidade, habilidades gerais, e tamanho (6 ′ 4 ″, 200 lbs.). Lemieux recebeu o maior contrato alguma vez oferecido a um novato. Valeu $600.000 durante dois anos, mais um bónus de assinatura de $150.000 e uma opção de $150.000. Tal contrato veio com expectativas. Lemieux foi frequentemente comparado a Wayne Gretzky, e usava o número 66, que era o número de Gretzky de cabeça para baixo.

Como tinha na sua equipa de hóquei júnior, Lemieux teve um impacto imediato sobre os Pinguins. Ele marcou um golo no seu primeiro turno do seu primeiro jogo. Durante toda a sua época de estreante, 1984-85, Lemieux marcou um total de 43 golos e teve 57 assistências. Este total de 100 pontos foi o terceiro mais alto marcado por um novato na história do campeonato. Pelos seus esforços, Lemieux ganhou o Troféu Calder como Novato do Ano. Ele também jogou no All-Star Game e foi nomeado o Jogador Mais Valioso (MVP) do jogo. Muitos acreditavam que Lemieux salvou os Pinguins, tanto financeiramente como competitivamente, porque de outra forma a equipa poderia ter deixado a cidade. Lemieux também jogou pela Team Canada na competição de Hóquei do Campeonato do Mundo, levando-os a um segundo lugar.

Lemieux continuou a melhorar, empurrando-se para se tornar um melhor jogador e líder. Na época 1985-86, terminou em segundo lugar apenas em pontos para Gretzky. Foi recompensado com um contrato maior, apenas atrás apenas de Gretzky em tamanho. O seu valor foi de 2,75 milhões de dólares em cinco anos. As comparações com Gretzky iriam continuar ao longo da sua carreira. Em 1987, Lemieux voltou a jogar pela Team Canada na competição do Campeonato do Mundo. Isto foi considerado como um passo importante no seu desenvolvimento como jogador, pois jogou na mesma linha que Gretzky e aprendeu muito com ele. Lemieux marcou 11 golos no torneio, incluindo o vencedor do jogo contra a União Soviética, mais do que qualquer outro jogador.

Lemieux emergiu da sombra de Gretzky durante a época de 1988-89. Sensível a acusações de que por vezes aliviava a sua intensidade durante os jogos, Lemieux melhorou a sua ética de trabalho. Os resultados foram imediatos. Teve o melhor início de pontuação na história da National Hockey League, marcando 41 pontos nos primeiros 12 jogos, e passou a marcar 50 golos em menos de 50 jogos. Em Dezembro de 1988, foi nomeado o capitão dos Pinguins, uma posição de liderança. No All-Star Game dessa época, ele eclipsou o Gretzky, e foi novamente nomeado o MVP do jogo. Na época, Lemieux marcou 85 golos e 186 pontos-19 a mais do que Gretzky – o que lhe deu o título de artilheiro da Liga. Também ganhou dois prémios de MVP: o Troféu Hart (votado por escritores de hóquei) e o Prémio Lester Pearson (votado por colegas jogadores). Sob a sua liderança, os Pinguins fizeram os play-offs pela primeira vez, embora o New York Rangers os tenha eliminado em quatro jogos. Ainda assim, Pittsburgh nomeou-o o homem do ano da cidade em 1989.

O triunfo de Lemieux descarrilou temporariamente durante grande parte de 1990-91 devido a lesões. Embora tenha começado bem a época 1989-90 através de 58 jogos, lesionou-se em Fevereiro de 1990 com uma hérnia de disco. Teve de ser submetido a uma cirurgia de costas em 1990, e mais tarde desenvolveu uma infecção do espaço discal. Lemieux falhou os primeiros 50 jogos da época 1990-91, regressando em Fevereiro de 1991. Marcou dois golos e quatro assistências no seu primeiro jogo de volta, embora tenha puxado um músculo da virilha no seu quinto jogo. Os Pinguins tinham-se saído bem sem ele, e estavam à beira da realização dos playoffs. Apesar de problemas lombares persistentes, Lemieux conduziu os Pinguins à sua primeira vitória na Stanley Cup. Nos seus 18 jogos de playoffs, Lemieux marcou um ponto em cada, e golos em 10. Ganhou o troféu Conn Smythe Trophy, atribuído ao play-off MVP.

O domínio de Lemieux continuou durante a época 1991-92, quando marcou 131 pontos em 64 jogos. Embora ainda tivesse problemas devido a uma lesão persistente no ombro e problemas contínuos nas costas, Lemieux mostrou o seu dinamismo e determinação quando conduziu os Pinguins à sua segunda Taça Stanley. Lemieux assinou um novo contrato na época baixa no valor de 42 milhões de dólares ao longo de sete anos. Ele mostrou o seu valor ao iniciar a temporada 1992-93 forte. Marcou um golo em cada um dos primeiros 12 jogos. Nos seus primeiros 40 jogos, Lemieux marcou um total de 39 golos e 104 pontos totais. Mas a sua vida mudou para sempre quando encontrou um caroço no seu pescoço em Janeiro de 1993.

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