A Árvore do Baobá

O Baobá Africano é uma espécie de árvore de pedra fundamental das regiões africanas subsaarianas. Conhecida como a “árvore da vida”, tem um estatuto e um papel especial nas tradições e meios de subsistência das comunidades de toda a África. Adansonia digitata é a espécie mais comum do Baobá Africano e encontra-se em 31 países africanos. São reconhecíveis pelos seus caules distintamente inchados. Ocorrendo naturalmente nas zonas secas de Madagáscar, África e Austrália, armazenam grandes quantidades de água nos seus caules para fazer face a secas sazonais.

Os frutos da árvore são grandes vagens conhecidas como “pão de macaco” ou “creme de fruta tártaro” e produzem uma polpa de fruta seca e altamente nutritiva. Sabemos agora que o Baobab Fruit estava à venda no mercado do Cairo já no século XVI, aparentemente trazido por caravanas de escravos para fora do Sudão.

Todas as partes da árvore podem ser utilizadas. A polpa seca do fruto tem muitas utilizações; a mais popular na maioria das regiões de África é como uma bebida parecida com um sherbert que é rica em vitamina C. As sementes podem ser prensadas em óleo que tem propriedades nutricionais e tópicas maravilhosas. A casca exterior dura é impermeável e pode ser transformada numa variedade de artigos domésticos tais como calabashes e castanholas. Tanto as sementes como as folhas podem ser comidas. A casca pode ser colhida sem matar a árvore, e esmagada para fazer corda.

Duas coisas fazem realmente sobressair o Baobá. O seu tamanho e a sua idade surpreendentes.

algumas árvores de Baobab crescem tão grandes que se tornam marcos nacionais:

  • O Baobab verde, a sul de Gweta, Botswana, foi inscrito pelos caçadores e comerciantes Frederick Thomas Green e Hendrik Matthys van Zyl do século XIX, para além de outros personagens impiedosos.
  • O Baobá de Chapman no Botswana tinha uma circunferência de 75 pés antes de os seus troncos constituintes terem desmoronado em 2016. No entanto, não está confirmada a sua morte. A árvore foi historicamente utilizada como farol de navegação e como estação de correios por exploradores, comerciantes e viajantes, muitos dos quais deixaram inscrições no seu tronco.
  • O baobá de Ombalantu na Namíbia tem um tronco oco que pode acomodar cerca de 35 pessoas. Por vezes tem servido como capela, correio, casa, e esconderijo. Alguns espécimes grandes foram transplantados para novos locais, como foi o caso do alojamento Cresta Mowana em Kasane.
  • Existem 4 árvores separadas no norte da África do Sul cujas cinturas são conhecidas por excederem os 100 pés.

A idade dos Baobabs foi sempre um ponto de debate ao longo dos anos. Na ausência de anéis anuais para contar as provas científicas era sempre ténue. Contudo, no final de 2004, Grootboom, um baobá africano conhecido e extremamente grande localizado no nordeste da Namíbia, entrou em colapso inesperadamente. Dez amostras de madeira recolhidas em diferentes áreas do tronco foram processadas e investigadas por espectrometria de massa aceleradora de datação por radiocarbono. As datas de radiocarbono de três amostras foram superiores a 1000 anos de BP (anos de radiocarbono antes do presente, ou seja, antes de AD 1950). A idade do calendário calibrado correspondente da amostra mais antiga era de 1275 +/- 50 anos, fazendo de Grootboom a árvore de angiospermas mais antiga conhecida, com resultados de datação fiáveis.

Durante o início do Verão (Outubro a Dezembro no hemisfério sul), a árvore tem flores muito grandes, pesadas e brancas. Estas abrem durante o final da tarde para ficarem abertas durante uma noite. As flores pendentes, vistosas, têm um número muito grande de estames. Têm um cheiro doce mas mais tarde emitem um cheiro de carniça, especialmente quando se tornam castanhas e caem após 24 horas. Investigadores demonstraram que parecem ser principalmente polinizadas à noite por morcegos de fruta.

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