SpaceShipTwo: Na ścieżce lotu do turystyki kosmicznej

SpaceShipTwo to statek kosmiczny, który ma na celu zabranie turystów na krótkie wycieczki w przestrzeń suborbitalną. Wyprodukowany przez The Spaceship Company, pojazd jest obecnie w fazie testów, a rozpoczęcie komercyjnych operacji planowane jest na kilka najbliższych lat. Jak dotąd, najbardziej znaczącym kamieniem milowym statku kosmicznego był lot poza granicę definicji przestrzeni kosmicznej Sił Powietrznych Stanów Zjednoczonych 3 grudnia 2018 r., osiągając wysokość 51,4 mil (82,7 km).

Technologia SpaceShipTwo została wykuta w konkurencji o nagrodę Ansari X Prize o wartości 10 milionów dolarów, która została stworzona, aby przyspieszyć rozwój prywatnych lotów kosmicznych. Po tym, jak poprzednik statku kosmicznego, SpaceShipOne, zdobył nagrodę w 2004 roku, dwie firmy – Scaled Composites i Virgin Galactic – połączyły się, tworząc The Spaceship Company. Celem nowej firmy była komercjalizacja technologii lotów kosmicznych. W 2012 roku Virgin Galactic wykupiło Scaled Composites, zyskując pełną własność przedsięwzięcia.

Pomimo że prototypy SpaceShipTwo wykonały szereg lotów testowych napędzanych silnikiem (w przeciwieństwie do jednostek szybujących z większego samolotu nośnego, WhiteKnightTwo), rozwój SpaceshipTwo wiązał się z wieloma niepowodzeniami.

Przodek X Prize

Przodek SpacesShipTwo, SpaceShipOne, został zaprojektowany z myślą o zdobyciu nagrody Ansari X Prize w wysokości 10 milionów dolarów poprzez stanie się pierwszym prywatnie finansowanym pojazdem, który poleci w kosmos i z powrotem dwukrotnie w ciągu dwóch tygodni. SpaceShipOne został wyprodukowany przez Mojave Aerospace Ventures, joint venture Scaled Composites – firmy kierowanej przez znanego projektanta lotniczego Burta Rutana i współzałożyciela Microsoftu Paula Allena.

W 2004 roku SpaceShipOne wystartował spod lotniskowca WhiteKnightOne, po czym oddzielił się i wzniósł na wysokość 62.5 mil (100 km) wysokości, aby stać się pierwszym prywatnie finansowanym załogowym statkiem kosmicznym, który naruszył linię Kármána – międzynarodową definicję granicy przestrzeni kosmicznej, która znajduje się na wysokości 62 mil (100 km).

Tuż przed tym, jak statek kosmiczny zdobył nagrodę X Prize w tym samym roku, Richard Branson z Virgin Galactic ogłosił, że będzie współpracował z firmą Scaled Composites w celu wyprodukowania komercyjnej wersji statku, która zabierze turystów w przestrzeń suborbitalną; następnie rozpoczęto prace nad SpaceShipTwo.

Bilety dla turystów chcących dostać się na komercyjny statek kosmiczny początkowo kosztowały 200 000 dolarów każdy, a później wzrosły do 250 000 dolarów.

SpaceShipTwo wyniesie sześciu pasażerów na wysokość ponad 328 000 stóp (100 kilometrów), czyli do punktu, w którym przyznawane są skrzydła astronauty. Zobacz jak działa SpaceShipTwo Virgin Galactic w tej infografice SPACE.com. (Image credit: Karl Tate, SPACE.com contributor)

Kamienie milowe rozwoju

Podczas rozwoju statku kosmicznego, firma skupiła się na zlokalizowaniu miejsca startu. W grudniu 2005 roku stan Nowy Meksyk zaoferował Virgin Galactic Spaceport America, obiekt finansowany przez podatników za 225 milionów dolarów. Virgin Galactic przyjęła ofertę i założyła tam swoją globalną siedzibę oraz przeprowadziła loty kosmiczne.

W następnym roku firma poczyniła kilka kroków milowych w budowie, ale impet został zatrzymany w 2007 roku po tym, jak w wyniku śmiertelnego pożaru podczas rutynowego testu naziemnego zginęło trzech pracowników Scaled Composites. Wypadek ten wywołał wstrząs w firmie i w całej społeczności związanej z „nową przestrzenią kosmiczną”. Oprócz ofiar śmiertelnych, wielu pracowników zostało rannych podczas testu. W rezultacie prace zostały zawieszone, ponieważ firma badała przyczyny wypadku.

W lipcu 2008 roku Virgin Galactic zorganizowała wielkie wydarzenie związane z wystrzeleniem statku WhiteKnightTwo, który miał wynieść SpaceShipTwo w przestworza. Pierwszy samolot nośny WhiteKnightTwo, Eve, zakończył swój pierwszy udany lot testowy przed końcem 2008 roku.

Pierwszy SpaceShipTwo, VSS Enterprise, został odsłonięty w grudniu 2009 roku; nazwano go na cześć słynnego statku kosmicznego z „Star Treka”. (Pierwszy prom kosmiczny NASA również nosił nazwę Enterprise; był on jednak używany tylko do testów ślizgowych i nigdy nie wyleciał w kosmos.)

(Image credit: Bill Deaver/Deaver-Wiggins and Associates)

Załogowe loty testowe VSS Enterprise rozpoczęły się w lipcu 2010 roku. Dwa lata później, pod koniec 2012 roku, firma pomyślnie zakończyła poważny test ślizgowy. Następnie w kwietniu 2013 roku odbył się pierwszy lot testowy z napędem rakietowym.

W dniu 31 października 2014 r. pojazd rozpadł się podczas czwartego lotu testowego z napędem, zabijając drugiego pilota Michaela Alsbury’ego i raniąc pilota Petera Siebolda. Śledztwo w sprawie katastrofy prowadzone przez National Transportation Safety Board wykazało, że system ponownego wejścia w powietrze został uruchomiony zbyt wcześnie podczas lotu. Projekt systemu został zmieniony w kolejnym prototypie SpaceShipTwo, VSS Unity.

Pierwszy lot ślizgowy VSS Unity odbył się 3 grudnia 2016 roku, a niecałe dwa lata później, 5 kwietnia 2018 roku, jednostka po raz pierwszy poleciała z napędem silnikowym. Największą wysokość osiągnęła 13 grudnia 2018 r., kiedy to przekroczyła granicę przestrzeni kosmicznej, przynajmniej według definicji Sił Powietrznych USA. Unity musi jeszcze wznieść się ponad linię Kármána.

Wielu przyszłych astronautów Virgin Galactic zebrało się wraz z Sir Richardem Bransonem (w środku) na grupowe zdjęcie w należącym do Virgin Galactic Final Assembly, Integration and Test Hangar (FAITH) w Mojave w Kalifornii. W pobliżu znajduje się WhiteKnightTwo połączony z SpaceShipTwo. (Image credit: Virgin Galactic/Mark Greenberg)

Typowy profil lotu

Po rozpoczęciu lotów komercyjnych, SpaceShipTwo zabierze na pokład sześciu pasażerów i poleci na wysokość 50 000 stóp (15 240 metrów), będąc przymocowanym do dolnej części WhiteKnightTwo. Następnie statek odłączy się na czas podróży w kosmos, odpalając silniki na około 70 sekund, po czym wyłączy je na czas ostatniego wybrzeża do wysokości 62 mil (100 km) nad Ziemią. Pasażerowie będą czuli się w stanie nieważkości przez około 5 minut, powiedzieli przedstawiciele Virgin Galactic. Następnie SpaceShipTwo zawróci w kierunku Ziemi i „wyprostuje” stery, obracając je o 90 stopni, aby zwiększyć opór powietrza i kontrolować ruch statku kosmicznego.

Na wysokości 70 000 stóp (21 336 m) statek kosmiczny będzie miał wystarczająco dużo powietrza wokół siebie, aby przesunąć stery z powrotem do konfiguracji, która pozwoli na szybowanie podczas opadania. Następnie wyląduje na Ziemi na zwykłym pasie startowym dla lotnictwa.

Branson chce być na pokładzie, gdy SpaceShipTwo będzie gotowy do lotu pasażerów w kosmos. Miliarder jest amatorem przygód, który słynie z publicznych wyczynów i powiedział, że interesuje się kosmosem co najmniej od czasów Apollo.

Długie opóźnienie pierwszych komercyjnych lotów (Branson początkowo powiedział, że statek kosmiczny będzie przewoził turystów w 2007 roku) spowodowało, że niektórzy posiadacze biletów poprosili o zwrot pieniędzy, ale zdecydowana większość nadal z niecierpliwością czeka na możliwość odwiedzenia kosmosu. Obserwatorzy branży pochwalili cierpliwe podejście Virgin.

„Poświęcają czas niezbędny do upewnienia się, że pojazdy są tak bezpieczne, jak to tylko możliwe, zanim zabiorą płacących klientów w górę”, powiedział John Gedmark, dyrektor wykonawczy Federacji Komercyjnych Lotów Kosmicznych, w 2011 roku dla Space.com. „Nigdy nie będzie czegoś takiego jak idealnie bezpieczne loty kosmiczne, ale będą one tak bezpieczne, jak to tylko możliwe.

Dodaj komentarz

Twój adres email nie zostanie opublikowany. Pola, których wypełnienie jest wymagane, są oznaczone symbolem *