Zou er vandaag leven op Mars kunnen zijn?

De zoektocht naar leven op Mars hoeft zich niet uitsluitend te richten op het verre verleden, zeggen sommige onderzoekers.

Vier miljard jaar geleden was het Marsoppervlak blijkbaar behoorlijk bewoonbaar, met rivieren, meren en zelfs een diepe oceaan. Sterker nog, sommige astrobiologen zien het oude Mars als een nog betere bakermat voor leven dan de aarde was, en zij vermoeden dat het leven op onze planeet hier lang geleden is gekomen aan boord van Mars-rotsen die door een krachtige inslag de ruimte in zijn geblazen.

Dat veranderde toen Mars zijn wereldwijde magnetische veld verloor. Geladen deeltjes die van de zon kwamen, waren toen vrij om de eens zo dikke atmosfeer van Mars weg te stropen, en dat deden ze ook. Dit proces heeft Mars ongeveer 3,7 miljard jaar geleden omgevormd tot de koude, droge wereld die we nu kennen, zo blijkt uit waarnemingen van NASA’s MAVEN orbiter. (De aarde heeft nog steeds een globaal magnetisch veld, wat verklaart waarom onze planeet zo leefbaar is gebleven.)

Gerelateerd: De zoektocht naar leven op Mars (een fototijdlijn)

Maar deze wending hoeft niet te betekenen dat Mars vandaag de dag een dode planeet is.

“Als Mars 4 miljard jaar geleden leven had, dan heeft Mars nog steeds leven. Er is op Mars niets gebeurd dat het leven zou hebben weggevaagd,” zegt Michael Finney, medeoprichter van The Genome Partnership, een non-profitorganisatie die de Advances in Genome Biology and Technology-conferenties organiseert.

“Dus, als er leven op Mars was, kan het zich verplaatst hebben, het kan een beetje ondergedoken zijn, maar het is er waarschijnlijk nog steeds,” zei Finney vorige maand tijdens een paneldiscussie op de Breakthrough Discuss conferentie aan de Universiteit van Californië, Berkeley.

Gaat het ondergronds?

Een van de meest veelbelovende schuilplaatsen is de Martiaanse ondergrond. Hoewel er op het oppervlak van de Rode Planeet tegenwoordig geen vloeibaar water meer is – afgezien misschien van tijdelijke stromingen op warme hellingen af en toe – is er waarschijnlijk veel van het natte spul in ondergrondse waterhoudende lagen. Waarnemingen van Europa’s Mars Express orbiter suggereren bijvoorbeeld dat er een groot meer onder de zuidpool van de Rode Planeet schuilt.

De diverse bewoners van de Aarde adverteren hun aanwezigheid op dramatische en voor de hand liggende manieren; een geavanceerde buitenaardse beschaving zou waarschijnlijk vrij snel kunnen achterhalen, gewoon door onze atmosfeer te scannen, dat onze planeet bewoond is.

Zulke duidelijke bewijzen zien we niet in de lucht van Mars, maar wetenschappers hebben de laatste tijd wel een aantal intrigerende hints gezien. NASA’s Curiosity rover is bijvoorbeeld door twee methaanpluimen gerold in de 154 kilometer brede Gale Crater, die de zeswielige robot sinds zijn landing in 2012 heeft verkend. De missie van de rover heeft ook vastgesteld dat de methaanconcentraties in de lucht van Gale seizoensgebonden cycli doormaken.

Meer dan 90% van het methaan in de atmosfeer van de aarde wordt geproduceerd door microben en andere organismen, dus het is mogelijk dat het gas een signatuur is van modern Martiaans leven.

Maar daar is de jury zeker nog niet over uit. Abiotische processen kunnen ook methaan produceren; de reactie van heet water met bepaalde soorten gesteente is daar een voorbeeld van. En zelfs als het methaan op Mars biogeen is, kunnen de wezens die het hebben gemaakt allang dood zijn. Wetenschappers denken dat de methaanpluimen van de Rode Planeet uit de ondergrond zijn weggelekt, en het is niet te zeggen hoe lang het gas daar heeft vastgezeten voordat het naar de oppervlakte is gekomen.

Gerelateerd: 5 stoutmoedige beweringen over buitenaards leven

Op zoek naar DNA

De Marsrover 2020 van de NASA, die volgende zomer wordt gelanceerd, zal op zoek gaan naar tekenen van lang gestorven leven op de Rode Planeet. Dat zal ook gebeuren met de Europees-Russische ExoMars rover, een missie die ongeveer tegelijkertijd zal worden gelanceerd.

Maar sommige onderzoekers willen de jacht uitbreiden naar bestaand leven op Mars. Een van hen is de moleculair bioloog Gary Ruvkun, verbonden aan het Massachusetts General Hospital en de Harvard Medical School.

Ruvkun is een van de drie hoofdonderzoekers van het Search for Extra-Terrestrial Genomes (SETG) project, dat een instrument ontwikkelt om vroeger of huidig DNA- of RNA-gebaseerd leven op Mars en andere buitenaardse werelden op te sporen.

Hij zat samen met Finney en enkele andere onderzoekers in het Breakthrough Discuss panel, en hij hield ook een toespraak op de conferentie waarin hij pleitte voor het SETG-instrument op toekomstige Mars-rovers en andere robotverkenners.

Een deel van dat pleidooi is gericht op panspermie, het idee dat het leven zich via natuurlijke of kunstmatige weg over het zonnestelsel en misschien wel het heelal heeft verspreid. Als het leven inderdaad van elders naar de aarde is gekomen, is er een goede kans dat het ook op Mars heeft gefloreerd, zo denkt men. De Rode Planeet kan de bron zijn geweest, of het kan net als de Aarde zijn “gezaaid”.

Ruvkun acht panspermia zeer waarschijnlijk; tijdens zijn Breakthrough Discuss talk beschreef hij zichzelf als “een religieuze fanaticus” voor het idee. Ruvkun noemde als ondersteunend bewijs de zeer vroege opkomst van ATP synthase, het enzym dat het energie-opslag molecuul adenosine trifosfaat maakt.

ATP synthase gaat helemaal terug naar de basis van de boom van het leven op aarde, wat betekent dat dit ingewikkelde en complexe molecuul ongeveer 4 miljard jaar geleden al in werking was, aldus Ruvkun.

“Het is niet alleen zo dat het leven een soort van aan het werk is gegaan,” zei hij. “Het is alsof het heel snel supergeëvolueerd is. Daarom is panspermie zo aantrekkelijk.”

Als panspermie inderdaad een ding is, dan zullen alle levensvormen die we op Mars vinden – of ergens anders in ons zonnestelsel – waarschijnlijk aan ons verwant zijn, zo redeneerden Ruvkun en anderen. Dat wil zeggen, dergelijke organismen zullen DNA of RNA gebruiken als hun genetische molecule. Dus moeten we op jacht gaan naar dit spul.

“Het lijkt echt idioot om niet op zoek te gaan naar DNA op Mars,” zei Ruvkun tijdens zijn lezing. “Het is een experiment dat de moeite waard is om te doen, zouden wij zeggen.”

Gerelateerd: Ancient Mars Could Have Supported Life (Photos)

Niet alleen Mars

Mars is niet de enige plek in ons zonnestelsel waar buitenaards leven vandaag de dag zou kunnen floreren. De meeste astrobiologen zouden de Rode Planeet zelfs iets lager op de lijst zetten, achter de Jupitermaan Europa en de Saturnussatellieten Enceladus en Titan.

Europa en Enceladus herbergen diepe oceanen van zout, vloeibaar water onder hun ijzige omhulsels. Titan zou ook een ondergrondse wateroceaan hebben, en op zijn oppervlak bevinden zich meren en zeeën van vloeibare koolwaterstoffen. (NASA is bezig met de ontwikkeling van een Europa flyby missie, die in het begin of het midden van de jaren 2020 gelanceerd zal worden. Het agentschap wil in de nabije toekomst ook een lander naar de maan sturen, op zoek naar leven. En een Titan missie is een van de twee finalisten voor een NASA “New Frontiers” lancering in 2025, samen met een komeet-monster-terugkeer project.

Zelfs het helse Venus, een waarschuwend verhaal voor de Aarde, kan nog steeds een aantal bewoonbare schuilplaatsen herbergen, zeggen wetenschappers.

Zoals Mars, had Venus ooit water in overvloed aan de oppervlakte, maar een op hol geslagen broeikas effect bakte het spul weg en liet de planeet achter met oppervlaktetemperaturen hoog genoeg om lood te smelten. De omstandigheden lijken echter nog steeds vrij mild te zijn, zo’n 50 km boven het oppervlak van Venus.

Penny Boston, directeur van het NASA Astrobiology Institute van het Ames Research Center in Californië, zegt dat ze de kans op modern leven op Venus klein acht, vanwege de “ontwatering” van de planeet.

Hoe dan ook, het mogelijke bestaan van leven in de wolken op Venus “moet zeker onderzocht worden,” zei Boston tijdens dezelfde Breakthrough Discuss paneldiscussie.

  • De 6 meest waarschijnlijke plaatsen om buitenaards leven te vinden
  • 7 grootste mysteries van Mars
  • 7 theorieën over de oorsprong van het leven

Mike Wall’s boek over de zoektocht naar buitenaards leven, “Out There” (Grand Central Publishing, 2018; geïllustreerd door Karl Tate), is nu uit. Volg hem op Twitter @michaeldwall. Volg ons op Twitter @Spacedotcom of Facebook.

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *