SpaceShipTwo: op weg naar ruimtetoerisme

SpaceShipTwo is een ruimtevaartuig dat toeristen wil meenemen op korte trips naar de suborbitale ruimte. Het ruimtevaartuig wordt gebouwd door The Spaceship Company en is momenteel in de testfase. Verwacht wordt dat het in de komende paar jaar commercieel zal worden ingezet. Tot nu toe was de meest opmerkelijke mijlpaal van het ruimtevaartuig het vliegen voorbij de grens van de definitie van de Amerikaanse luchtmacht van ruimte op 3 december 2018, waarbij een hoogte van 51,4 mijl (82,7 kilometer) werd bereikt.

De technologie voor SpaceShipTwo werd gesmeed in competitie voor de $ 10 miljoen Ansari X Prize, die in het leven werd geroepen om de ontwikkeling van de particuliere ruimtevaart aan te moedigen. Nadat de voorganger van het ruimteschip, SpaceShipOne, de prijs won in 2004, fuseerden twee bedrijven – Scaled Composites en Virgin Galactic – om The Spaceship Company te vormen. Het doel van het nieuwe bedrijf was om ruimtevaarttechnologie te commercialiseren. In 2012 kocht Virgin Galactic Scaled Composites uit en werd daarmee volledig eigenaar van de onderneming.

Terwijl de prototypes van SpaceShipTwo een aantal door motoren aangedreven testvluchten hebben voltooid (in tegenstelling tot het zweefvliegtuig van het grotere draagvliegtuig, WhiteKnightTwo), heeft de ontwikkeling van SpaceshipTwo zijn deel aan tegenslagen gekend.

X Prize voorouders

SpaceshipTwo’s voorouder, SpaceShipOne, werd ontworpen met het doel om de $ 10 miljoen Ansari X Prize te winnen door het eerste particulier gefinancierde voertuig te worden dat twee keer naar de ruimte vliegt en weer terug binnen een periode van twee weken. SpaceShipOne werd gemaakt door Mojave Aerospace Ventures, een joint venture van Scaled Composites – een bedrijf geleid door de beroemde lucht- en ruimtevaart ontwerper Burt Rutan en Microsoft mede-oprichter Paul Allen.

In 2004 werd SpaceShipOne gelanceerd vanaf de onderkant van een vliegdekschip, WhiteKnightOne, vervolgens gescheiden en raasde naar 62.Het werd het eerste particulier gefinancierde bemande ruimtevaartuig dat de lijn van Kármán doorbrak – de internationaal geaccepteerde definitie van de ruimtegrens die op 100 km hoogte ligt.

Nauwelijks voordat het ruimtevaartuig de X Prize dat jaar won, kondigde Virgin Galactic’s Richard Branson aan dat hij zou gaan samenwerken met Scaled Composites om een commerciële versie van het vaartuig te produceren dat toeristen naar de suborbitale ruimte zou brengen; de ontwikkeling begon toen SpaceShipTwo.

Tickets voor toeristen die een plek op het commerciële ruimteschip willen, kostten aanvankelijk 200.000 dollar per stuk en stegen later tot 250.000 dollar.

SpaceShipTwo zal zes passagiers vervoeren tot voorbij 328.000 voet hoogte (100 kilometer), het punt waarop astronautenvleugels worden toegekend. Bekijk hoe Virgin Galactic’s SpaceShipTwo werkt in deze SPACE.com infografiek. (Image credit: Karl Tate, SPACE.com contributor)

Mijlpalen in de ontwikkeling

Terwijl de ontwikkeling van het ruimtevaartuig vorderde, richtte het bedrijf zich op het vinden van een lanceergebied. In december 2005 bood de staat New Mexico Virgin Galactic Spaceport America aan, een door de belastingbetaler gefinancierde faciliteit ter waarde van 225 miljoen dollar. Virgin Galactic accepteerde het aanbod en vestigde er haar wereldwijde hoofdkantoor en ruimtevluchtoperaties.

Het bedrijf rolde in het volgende jaar verschillende bouwmijlpalen uit, maar het momentum stopte in 2007 nadat een fatale brand tijdens een routinematige grondtest drie Scaled Composites-medewerkers doodde. Het ongeluk veroorzaakte een schokgolf door het bedrijf en de grotere “nieuwe ruimte” gemeenschap. Naast de dodelijke slachtoffers raakten meerdere medewerkers gewond tijdens de test. Als gevolg daarvan werd het werk opgeschort terwijl het bedrijf de oorzaak van het ongeval onderzocht.

In juli 2008, hield Virgin Galactic een groot lanceringsevenement om WhiteKnightTwo te demonstreren, die SpaceShipTwo in de lucht zou brengen. Het eerste WhiteKnightTwo draagvliegtuig, Eve, voltooide zijn eerste succesvolle testvlucht voor het einde van 2008.

Het eerste SpaceShipTwo, VSS Enterprise, werd onthuld in december 2009; het was vernoemd naar het beroemde “Star Trek” ruimtevaartuig. (De eerste NASA space shuttle werd ook Enterprise genoemd; het werd alleen gebruikt voor zweeftesten en is nooit in de ruimte geweest.)

(Foto: Bill Deaver/Deaver-Wiggins and Associates)

De bemande testvluchten van de VSS Enterprise begonnen in juli 2010. Twee jaar later, eind 2012, voltooide het bedrijf met succes een grote glijvluchttest. De eerste raketaangedreven testvlucht vond plaats in april 2013.

Op 31 oktober 2014 brak het voertuig uit elkaar tijdens zijn vierde aangedreven testvlucht, waarbij copiloot Michael Alsbury om het leven kwam en piloot Peter Siebold gewond raakte. Een crashonderzoek onder leiding van de National Transportation Safety Board wees uit dat het feathering re-entry systeem te vroeg werd ingezet tijdens de vlucht. Het ontwerp van het systeem werd gewijzigd in het volgende SpaceShipTwo-prototype, VSS Unity.

VSS Unity’s eerste glijvlucht was op 3 dec. 2016, en minder dan twee jaar later, op 5 april 2018, vloog het vaartuig voor het eerst met motorvermogen. De hoogste hoogte tot nu toe werd bereikt op 13 dec. 2018, toen het voorbij de ruimtegrens vloog, althans volgens de definitie van de Amerikaanse luchtmacht. Unity moet nog boven de Kármán-lijn komen.

Een aantal toekomstige astronauten van Virgin Galactic verzamelden zich met Sir Richard Branson (midden) voor een groepsfoto in Virgin Galactic’s Final Assembly, Integration and Test Hangar (FAITH) in Mojave, Calif. Vlakbij is de WhiteKnightTwo gekoppeld met SpaceShipTwo. (Image credit: Virgin Galactic/Mark Greenberg)

Een typisch vluchtprofiel

Als het met commerciële vluchten begint, zal SpaceShipTwo zes passagiers vervoeren en tot 15.240 meter hoogte vliegen terwijl het aan de onderkant van WhiteKnightTwo is bevestigd. Het ruimteschip zal zich dan scheiden voor de reis in de ruimte door het opstarten van de motoren voor ongeveer 70 seconden en ze dan uitschakelen voor de laatste kust tot 100 km boven de aarde. De passagiers zullen gewichtloos zijn voor ongeveer 5 minuten, aldus Virgin Galactic. Vervolgens zal SpaceShipTwo terugkeren naar de aarde en de roeren 90 graden draaien om de luchtweerstand te verhogen en de beweging van het ruimtevaartuig te controleren.

Op 70.000 voet (21.336 m), zal het ruimteschip genoeg lucht om zich heen hebben om de roeren terug te zetten in een configuratie die het mogelijk maakt om te glijden tijdens de afdaling. Daarna zal het op aarde landen op een gewone landingsbaan.

Branson wil aan boord zijn wanneer SpaceShipTwo klaar is om passagiers naar de ruimte te vliegen. De miljardair is een amateur-avonturier die beroemd is om zijn publiciteitsstunts, en zei dat hij al geïnteresseerd is in de ruimte sinds ten minste het Apollo-tijdperk.

De lange vertraging van de eerste commerciële vluchten (Branson zei aanvankelijk dat het ruimtevaartuig in 2007 toeristen zou vervoeren) heeft ertoe geleid dat sommige tickethouders om terugbetaling hebben gevraagd, maar de overgrote meerderheid wacht nog steeds vol spanning op de ervaring om de ruimte te bezoeken. Industriewatchers hebben de geduldige aanpak van Virgin toegejuicht.

“Ze nemen de tijd die nodig is om ervoor te zorgen dat de voertuigen zo veilig mogelijk zijn voordat ze betalende klanten mee de ruimte in nemen,” vertelde John Gedmark, uitvoerend directeur van de Commercial Spaceflight Federation, Space.com in 2011. “Er zal nooit zoiets zijn als een perfect veilige ruimtevlucht, maar ze gaan zo veilig mogelijk worden.”

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *