Sloopgravenziekten van de Eerste Wereldoorlog

Inleiding tot het Westelijk Front

De aanleg door de oorlogvoerende naties, eind 1914, van een complexe linie loopgraven die zich bijna 500 mijl (800 km) uitstrekte van de Noordzee tot aan de Zwitserse grens, bracht een buitengewone concentratie van miljoenen mannen uit vele naties en culturen met zich mee. Deze mannen werden plotseling samengedreven in een verbazingwekkend troglodietenbestaan – loopgravenoorlog – met een klimaat dat in de loop van het jaar varieerde van zwoel tot woest koud. Bovendien werd overal goed gedempt door frequente regenval en beïnvloed door seizoensgebonden sneeuwval en vorst. Noord-Frankrijk en Vlaanderen konden bijzonder nat en onherbergzaam zijn. Door de geschiedenis heen hebben zelfs betrekkelijk kleine concentraties militairen te lijden gehad van uitbraken van ziekten, variërend van onaangenaam tot catastrofaal. Deze uitbraken werden vooral geassocieerd met statische oorlogsvoering zoals belegeringen, of overwintering in kampementen. Epidemieën van tyfus, malaria, tyfus (de beruchte darmkoorts), diarree, gele koorts, longontsteking en influenza, royaal versterkt door ontelbare gevallen van geslachtsziekten, schurft en dergelijke, eisten routinematig veel meer slachtoffers onder deze legers dan die welke veroorzaakt werden door de oorlogsmachines, of het nu de pijl en boog was of de H.E. granaat. Het Westelijk Front bleek niet anders te zijn. Er waren echter drie ziekten – de zogenaamde “loopgraaf “ziekten – die van bijzonder belang werden aan het Westelijk Front gedurende de vier jaar dat de oorlog duurde en die het permanente voorvoegsel “loopgraaf” kregen. Al deze drie ziekten waren eerder in vele veldtochten geconstateerd, maar nooit op de schaal van het Westelijk Front, waar soms door het opperbevel werd gevreesd dat deze ziekten ernstige gevolgen zouden kunnen hebben voor de voortzetting van de oorlog. Bovendien was het grote publiek toen, net als nu, grotendeels onwetend over de vreselijke aderlating die deze ziekten veroorzaakten op het moreel en de gevechtsefficiëntie van de troepen aan het front. Deels was dit te wijten aan de algemene houding van die tijd, waarbij de troepen hun familieleden en de mensen thuis probeerden te sparen voor dergelijke ‘smerige’ details, en deels aan de wens van het geallieerde opperbevel om het belang van deze ziekten te bagatelliseren, zowel uit strategisch als uit moreel oogpunt. Naarmate de oorlog vorderde hoorden veel burgers over deze eigenaardige ziekten die in de loopgraven voorkwamen, maar verder ging hun kennis niet.

Trench Foot during the first world war

Toen de loopgravenlijnen eind 1914 waren vastgesteld en de eerste oorlogswinter inzette, werd het het Britse opperbevel snel duidelijk dat de inderhaast gegraven loopgraven onderhevig waren aan overstromingen en in moerassen van modder en water uiteen vielen. De vrijwel onbeweeglijke soldaten in de loopgraven waren gedwongen lange uren door te brengen met hun voeten blootgesteld aan de nattigheid en de koude: de munitielaarzen van het Britse leger waren gemaakt van leer en niet echt waterdicht. In de begindagen van de loopgravenoorlog was er vaak weinig mogelijkheid om op te drogen, of zelfs maar van sokken te wisselen. Na enkele uren, of dagen, van voortdurende blootstelling aan de nattigheid en de koude, werd de huid van de voeten van de soldaat zowel vochtig als koud. De bloedcirculatie werd beperkt en de aangetaste voeten werden zeer pijnlijk. Als deze omstandigheden van onderdompeling en afkoeling voortduurden, begon de huid af te breken. De voeten raakten gezwollen, er ontstonden blaren en uiteindelijk werden ze gevoelloos door zenuwbeschadiging. Na verloop van tijd kon de huid geïnfecteerd raken door schimmel. Als deze situatie niet snel werd opgelost door het uitdrogen van de huid en het herstellen van de bloedsomloop, kon gangreen het gevolg zijn. In het ergste geval was amputatie noodzakelijk. De vroegtijdige uitslag van loopgraafvoetslachtoffers – meer dan 20.000 werden er door de Britten aan het Westelijk Front geregistreerd in de winter van 1914/15 – stimuleerde preventieve actie. In veel eenheden werden regelmatige voetinspecties van de troepen uitgevoerd door Regimentsgeneeskundige Officieren en extra paren droge sokken werden aan de infanterie ter beschikking gesteld zodat ze verscheidene keren per dag konden worden vervangen. Walvisolie werd in de voeten gewreven als een team inspanning waarbij soldaten elkaars voeten krachtig insmeerden. Op deze manier werd de bloedsomloop gestimuleerd, terwijl de walvistraan hopelijk zou helpen om het vollopen van de huid te voorkomen. Door de aard van de oorlog konden de Duitsers zich meestal terugtrekken op het hoger gelegen land en daardoor waren hun loopgraven beter gedraineerd dan die van de Britten. Bovendien was de Duitse militaire filosofie voor tenminste semi-permanente versterkingen, met de gedetailleerde planning en uitvoering van hun bouw die dit toeliet. De Britten daarentegen hadden slechts tijdelijke constructies in gedachten, omdat hun allesoverheersende principe was om bij de eerst mogelijke gelegenheid vijandelijk gebied binnen te dringen. Dienovereenkomstig waren de Britten verplicht om voor een betere afwatering te zorgen, waterdichte rubberlaarzen uit te delen aan sommige van de zwaarst getroffen gebieden en in het algemeen verhoogde vlonders aan te brengen om de voeten van de manschappen droog te houden. Het zogenaamde houten omgekeerde ‘A Frame’ bleek bijzonder efficiënt te zijn om de vlonders boven water te houden, en werd op grote schaal gebruikt in het Britse loopgravenstelsel. Al deze maatregelen waren bedoeld om een gecombineerde graad van bescherming te bieden aan de soldaten in de loopgraven en, inderdaad, naarmate de oorlog vorderde nam het voorkomen van loopgraafvoet bij de Britse troepen geleidelijk af. Het totaal aantal geregistreerde gevallen van loopgraafvoet bij de Britten in de Grote Oorlog bedroeg 74.000. Men denkt echter dat vele andere gevallen ofwel niet geregistreerd werden – in vele eenheden was het een overtreding om de voeten te verwaarlozen – ofwel verkeerd gerapporteerd werden.

Trench Fever on the Western Front

Zoals eerder vermeld is de ziekte epidemische tyfus (veroorzaker Rickettsia prowazekii) altijd de plaag geweest van legers zowel in het veld als in de kazernes. De menselijke luis – Pediculus humanus (sub-spp. corporis, de lichaamsluis en capitis, de hoofdluis) – is de vector van de ziekte. Pediculus was wijd verspreid in de loopgraven van het Westelijk Front. Het was de oorzaak van veel ongemak voor de troepen, die er bijna niet van af te komen waren. Het scheren van het hoofd en het verwijderen van snorren en baarden kon de hoofdluis grotendeels onder controle houden, maar de lichaamsluis, die zich verstopte in de plooien van hun uniformen – en alleen tevoorschijn kwam om zich te voeden – was een veel moeilijker probleem; vooral bij koud weer, wanneer het moeilijk was om kleding uit te trekken. Ondanks het voorkomen van de lichaamsluis in de loopgraven aan het Westelijk Front brak er geen epidemie van typhus uit, hoewel er in 1915 wel een ernstige epidemie was onder de Servische en Oostenrijkse troepen aan het Oostelijk Front. De lichaamsluis veroorzaakte echter wel een andere ziekte die bekend werd als “loopgravenkoorts”. Dit organisme (Rickettsia quintana), dat nauw verwant is aan epidemische tyfus, werd overgebracht door het krabben van de huid waardoor de besmette uitwerpselen van de luis in de door de luizenbeten veroorzaakte letsels terecht kwamen. De met Rickettsia quintana besmette uitwerpselen konden wekenlang infectieus blijven. De lichaamsluis werd besmet door het bijten van een soldaat die leed aan loopgravenkoorts. De besmette soldaat vertoonde gedurende een week tot een maand geen tekenen of symptomen, toen zich een ernstige hoofdpijn ontwikkelde met slopende spierpijnen; kenmerkend voor de scheenbenen – vandaar de algemeen gebruikte alternatieve naam “Shin-bone Fever”. Met een duur van ongeveer vijf dagen (vandaar de quintana in Rickettsia quintana = vijf dagen), ging de koorts in remissie en kwam vaak een of meer keren terug (recidief). Er zijn twaalf van dergelijke slopende remissies/herhalingen geregistreerd. Er was geen doeltreffende behandeling voor loopgravenkoorts, behalve bedrust (vandaag zouden antibiotica gebruikt worden), en hoewel de ziekte over het algemeen veel goedaardiger was dan epidemische tyfus, was ernstige depressie een veel voorkomende complicatie. Hoewel dodelijke slachtoffers uiterst zeldzaam waren, bleef 80% van de mannen met de ziekte tot 3 maanden ongeschikt voor dienst. Tijdens de oorlog werden in het Britse leger 800.000 gevallen van loopgravenkoorts vastgesteld, met vergelijkbare aantallen in de andere oorlogvoerende landen. In termen van mankracht was het een uiterst belangrijke ziekte voor alle legers. Niettemin moet het voor vele soldaten aan het front een ongemakkelijke, maar welkome onderbreking geweest zijn van de onvergelijkbare ontberingen en gevaren aan het front. Daar er geen doeltreffende maatregelen bestonden om loopgravenkoorts te behandelen (het organisme dat de ziekte veroorzaakte werd pas in 1918 geïdentificeerd), beperkten de militaire autoriteiten zich tot pogingen om de besmetting van de mannen door de menselijke luis te verminderen. Het spreekt vanzelf dat fumigatie, warme baden, wasserijen en het regelmatig verversen van hittegesteriliseerde kledij en beddengoed de essentiële vereisten waren. Maar het is ook duidelijk dat de omstandigheden aan het front het bereiken van deze doelen buitengewoon moeilijk maakten, en het was alleen in de “Rest Areas” dat deze voorzieningen op enige realistische schaal konden worden opgezet; en dat gebeurde ook naarmate de oorlog vorderde. Later in de oorlog werden primitieve insecticiden (napthaleen, creosoot en jodoform) met enig effect gebruikt, hoewel de bijwerkingen van deze insecticiden op de troepen zelf hun ontvangst niet onvoorwaardelijk enthousiast moeten hebben gemaakt.

Trench Mouth on the Western Front

De derde van de ‘loopgraaf’ ziekten – ‘Trench Mouth’ – was iets vriendelijker dan de andere twee maar, ongetwijfeld, verontrustend genoeg. Vooral toen de meerderheid van de troepen aan het front in hun tiener- en twintigerjaren waren en, ondanks de gevaren waarmee zij werden geconfronteerd, zich terdege bewust waren van het belang van hun aantrekkelijkheid wanneer zij uiteindelijk, op een bepaald moment, weer in contact zouden komen met het andere geslacht. De naam van de ziekte is op zich al een hele mond vol, en nogal bedreigend: Acute Necrotiserende Ulceratieve Gingivitis. De ziekte werd veroorzaakt door een kwaadaardige overgroei van normale mondbacteriën (Bacillis fusiformis) en spirochaeten (Borrelia vincentii), die het tandvlees aantastten en erodeerden, met bloedingen, zweren, afslijting van het tandvlees en een bijzonder slechte adem tot gevolg. De pijn op het tandvlees was zo hevig dat eten, slikken en zelfs praten vaak moeilijk was. Vaak ontstonden pijnlijke zwellingen in de klieren in de keel en de hals. De oorzaak van de klachten was een combinatie van: slechte mondhygiëne, lichamelijke/emotionele stress, slechte voeding, gebrek aan rust en zwaar roken. Allemaal essentiële elementen van het leven in de loopgraven aan het Westelijk Front in de Grote Oorlog. De behandeling was palliatief: het wegnemen van de bron van stress, rust, een goede mondhygiëne, minder roken en een uitgebalanceerd dieet; allemaal zaken die gedurende de hele oorlog schaars bleven.

Postscriptum

De overvloed aan tandeloze ex-soldaten in de decennia na de Grote Oorlog had ongetwijfeld veel te maken met de schade die deze aandoening aanrichtte bij de mannen in en rond de loopgraven.

Voorwaarde

Oorzakelijke organismen:

Trench Foot

Fungus en gangreen.

Grachtloopgravenkoorts

Rickettsia quintana.

Niet te verwarren met de nauw

verwante ziekte die epidemische tyfus veroorzaakt:

Rickettsia prowazekii.

Trench Mouth

(ook bekend als Acute necrotiserende ulceratieve gingivitis).

Bacillus fusiformis + buccale sprirochaetes

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *