Menu

Een van ’s werelds giftigste planten, de Gympie-Gympie stekende boom kan maanden van ondraaglijke pijn veroorzaken bij nietsvermoedende mensen.
Door Amanda Burdon-Juni 16, 2009- Leestijd: 3 Minuten- Print deze pagina
Delen
Tekstgrootte
Post Tags plantlifeplantsScience & Milieu

Image credit: Marina Hurley

MARINA HURLEY’S toewijding aan de wetenschap werd zwaar op de proef gesteld tijdens de drie jaar die ze doorbracht op het Atherton Tableland in Queensland om stekende bomen te bestuderen. De eerste keer dat de entomologe en ecologe de Gympie-Gympie stekende boom tegenkwam, veroorzaakte dat een niesbui en urenlang liep ze tranen in haar ogen en neus. Zelfs konden de beschermende deeltjesmaskers en de lashandschoenen haar verscheidene verdere steken niet sparen – één die ziekenhuisopname vereiste – maar dat was niets die met de strenge allergie wordt vergeleken die zij heeft ontwikkeld.

“Gestoken worden is de ergste soort pijn die je je kunt voorstellen – alsof je wordt verbrand met heet zuur en tegelijkertijd wordt geëlektrocuteerd,” zei Marina, die op dat moment een postdoctorale student aan de James Cook University was die onderzoek deed naar de herbivoren die stekende bomen eten.

“De allergische reactie ontwikkelde zich na verloop van tijd, met als gevolg extreme jeuk en enorme netelroos die uiteindelijk een behandeling met steroïden vereiste. Op dat moment adviseerde mijn arts me om niet meer in contact te komen met de plant en daar heb ik geen bezwaar tegen gemaakt.”

  • Factsheet: Gympie-Gympie
  • Galerij: Gympie-Gympie-steekboom
  • De giftigste planten van Australië
  • De giftigste planten van Australië, ptII

Marina is niet de enige met haar allergische reactie op deze onschuldig ogende plant – een van de zes steekboomsoorten die in Australië voorkomen, en een van de giftigste planten hier – of haar dramatische verslagen.

De stekelboom Gympie-Gympie (Dendrocnide excelsa) woekert in open plekken in het regenwoud, langs kreekjes en kleine paadjes en is lange tijd een gevaar geweest voor boswachters, landmeters en houtarbeiders – van wie sommigen tegenwoordig uit voorzorg ademhalingstoestellen, dikke handschoenen en anti-histaminetabletten krijgen. Meer recentelijk hebben de haren die de stengels, bladeren en vruchten van de plant bedekken ook een gevaar gevormd voor wetenschappers en bushwalkers.

Krijg grote besparingen en een cadeau wanneer u zich abonneert op ons tijdschrift

Geschiedenis van de Gympie-steekboom

Noord-Queensland weginspecteur A.C. Macmillan was een van de eersten die de gevolgen van een stekende boom documenteerde. Hij meldde in 1866 aan zijn baas dat zijn pakpaard “was gestoken, gek was geworden en binnen twee uur was gestorven”. In de plaatselijke folklore doen soortgelijke verhalen de ronde over paarden die van de klippen afspringen en bosarbeiders die zich suf drinken om de hardnekkige pijn te verdoven.

In 1994 schreef de Australische ex-serviceman Cyril Bromley aan Marina dat hij tijdens een militaire training op het plateau in de Tweede Wereldoorlog in een prikkende boom was gevallen. Hij lag drie weken lang vastgebonden in een ziekenhuisbed en kreeg allerlei onsuccesvolle behandelingen, en werd door de pijn “zo gek als een gesneden slang”. Cyril vertelde ook over een officier die zichzelf doodschoot nadat hij een blad van een stekende boom had gebruikt voor “toiletdoeleinden”.

Advertentie

Hij heeft te veel steken gehad om te tellen, maar Ernie Rider zal nooit de dag vergeten in 1963 dat hij in zijn gezicht, armen en borst werd geslagen door een stekende boom. “Ik herinner me dat het voelde alsof er reusachtige handen waren die probeerden mijn borst te pletten,” zei hij. “Twee of drie dagen lang was de pijn bijna ondraaglijk; ik kon niet werken of slapen, daarna was het nog zo’n veertien dagen behoorlijk pijnlijk. De steek bleef twee jaar lang aanhouden en kwam telkens terug als ik een koude douche nam.”

Nu is Ernie senior natuurbeschermer bij de Queensland Parks and Wildlife Service en zegt dat hij in 44 jaar werk in de bush nog nooit zoiets heeft meegemaakt. “Er is niets dat er aan kan tippen; het is 10 keer erger dan al het andere – struikteken, struikjeuk en jeuksteken inbegrepen. Stekende bomen zijn een reëel en aanwezig gevaar.”

Gympie-Gympie: steken als zuur

Zo opgezwollen was Les Moore nadat hij een aantal jaren geleden in zijn gezicht was gestoken, dat hij zei dat hij op Mr Potato Head leek.

“Ik denk dat ik in een anafylactische shock raakte en het duurde dagen voordat mijn gezichtsvermogen weer hersteld was,” zei Les, een wetenschappelijk medewerker van de CSIRO Division of Wildlife and Ecology in Queensland, die in de buurt van Bartle Frere (North Peak) was om kasuarissen te bestuderen toen het noodlot toesloeg.

Advertentie

“Binnen enkele minuten werden het aanvankelijke prikken en branden heviger en de pijn in mijn ogen was alsof iemand er zuur over had gegoten. Mijn mond en tong zwollen zo erg op dat ik moeite had met ademhalen. Het was slopend en ik moest me een weg uit het bos zien te banen.”

Het was misschien deze snelle en woeste reactie die het Britse leger in 1968 interesseerde voor de meer sinistere toepassingen van de Gympie-Gympie-steekboom. Dat jaar nam het Chemical Defence Establishment in Porton Down (een topgeheim laboratorium dat chemische wapens ontwikkelde) Alan Seawright, toen professor pathologie aan de Universiteit van Queensland, in dienst om specimens van de stekende boom te verzenden.

“Chemische oorlogsvoering is hun werk, dus ik kon alleen maar aannemen dat ze het potentieel als biologisch wapen onderzochten,” zei Alan, nu een honorair onderzoeksconsultant van het National Research Centre in Environmental Toxicology van de Universiteit van Queensland. “Ik heb nooit meer iets gehoord, dus ik denk dat we het nooit zullen weten.”

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *