Maak kennis met Kenny Washington, de eerste zwarte NFL-speler van de moderne tijd

The Past in Color toont het werk van colorist Marina Amaral, die zwart-witfoto’s met digitaal aangebrachte kleur tot leven wekt.

LAPD officier. Beetje Hollywood-ster. Nixon aanhanger. Wegbereider voor raciale integratie. Kenny Washington had een bewogen – en in sommige opzichten tegenstrijdig – leven voor zich. Maar in 1939 was hij een ster, zonder meer.

“The Kingfish” was een atletisch fenomeen. De linker halfback van de UCLA Bruins vestigde in zijn carrière een college record van 3.206 yards, won de Douglas Fairbanks trofee voor de beste college speler in de V.S. en werd in augustus 1940 opgenomen in een Amerikaans college all-star team. (Hij speelde ook honkbal voor UCLA naast Jackie Robinson, met een gemiddelde van .454 in 1937 en .350 in 1938.)

Heden ten dage zou zijn pad duidelijk zijn: van college legende naar NFL draft naar sterrendom, endorsement deals en rijkdom. Maar in 1939 was dat geen optie. De NFL had zes jaar eerder zwarte spelers verboden. Dus studeerde Washington af aan UCLA, coachte een beetje en ging bij de politie van LA, waar zijn oom Rocky de hoogste zwarte officier was. Tijdens de Tweede Wereldoorlog speelde hij parttime football in de minor league, waarbij hij het kraakbeen in zijn knieën beschadigde.

University of California at Los Angeles Bruins football-speler Kenny Washington springt hoog in de lucht met een voetbal. (Foto door Library of Congress/Corbis/VCG via Getty Images)

De foto
Deze foto van Washington is genomen op het hoogtepunt van zijn college-carrière, toen hij 13 op zijn borst droeg en 580 van de 600 minuten speelde. De kleuren van het uniform zijn in overleg met UCLA nagemaakt. “In de jaren dertig was het UCLA-truitje marineblauw met accenten van gouden letters, en de broek was ook goud,” zegt Emily Knox, Senior Art Director bij UCLA Athletic Hall of Fame. “De schoenen waren zwart. De helm is gemaakt van leer met een lichtere bruine tint.”

Andere afbeeldingen uit dezelfde periode laten Washington zien gefotografeerd met zijn mede zwarte teamgenoten, Robinson en Woodrow Strode. Op al deze foto’s stralen Washington en zijn kameraden de atletiek en het zelfvertrouwen uit van bovennatuurlijk getalenteerde jonge atleten. Toch werden ze regelmatig geconfronteerd met raciale hoon en discriminatie op en naast het veld: ze konden bijvoorbeeld niet spelen in Texas, omdat hotels en restaurants hen niet wilden bedienen.

Breekt barrières
Na het einde van de Tweede Wereldoorlog werd de NFL gedwongen haar discriminerende beleid op te geven: de LA Rams, de kampioenen van 1945 die net waren overgeplaatst uit Cleveland, werden verplicht Afro-Amerikaanse spelers aan te nemen of ze verloren hun huurcontract van het LA Memorial Coliseum. Op 21 maart 1946 werd Washington hun paradepaardje: de eerste zwarte speler die een NFL contract tekende in het naoorlogse tijdperk. (Strode volgde twee maanden later.)

Washington speelde drie seizoenen op knieën die operatief waren gereconstrueerd en hij hield zich staande met een gemiddelde van meer dan zes yards per carry voor zijn pensioen in 1948. Er was geen kampioenstitel, en Washington herhaalde niet het sterrendom dat hij tien jaar eerder op college had genoten. Hij was ruw en doelwit op het veld.

Niettemin had hij de zogenaamde “kleur barrière” doorbroken in de NFL een vol jaar voordat zijn eenmalige teamgenoot Robinson voor het eerst de kleurlijn van het honkbal overschreed door in 1947 uit te komen voor de Brooklyn Dodgers.

Washington overleed in 1971, 52 jaar oud. Wat hij zou hebben gevonden van de NFL vandaag de dag, met zijn #takeaknee protesten en aanhoudende raciale onrust, is onkenbaar. Maar zijn verhaal is ongetwijfeld een belangrijk onderdeel van de weg naar gelijkheid en integratie in de Amerikaanse sport.

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *