In 1969 draaiden ingenieurs het water van de Niagara Falls dicht

Als je aan de zomer van ’69 denkt, denk je misschien aan de protesten tegen Vietnam, Woodstock, de landing op de maan en Bryan Adams. Maar ook vanuit milieuoogpunt gebeurde er veel. De Cuyahoga River vloog (weer) in brand, er was een olielek in Santa Barbara, Californië, en de National Environmental Policy Act werd in het leven geroepen. Een van de meest intrigerende gebeurtenissen van het jaar bleef echter onder de radar: het uitschakelen van de Niagara’s American Falls.

Advertentie

Bij verschillende eerdere gelegenheden waren de watervallen tijdelijk tot stilstand gekomen vanwege ijsgang. Maar vanaf juni 1969 heeft het U.S. Army Corps of Engineers de American Falls – de kleinste van de twee hoofdcataracten die samen de Niagara-watervallen vormen – drooggelegd om te onderzoeken of het mogelijk was om de watervallen een facelift te geven. En het zou opnieuw kunnen gebeuren: In 2016 kondigde de Niagara Frontier State Park Commission aan dat ze hoopte de American Falls binnen een paar jaar af te sluiten. De reden deze keer: om de oude bruggen te repareren die toeristen van het vasteland van de staat New York naar Goat Island brengen. (Dit plan hangt af van het verkrijgen van de benodigde financiering, en dat lijkt verre van zeker, hoewel een vertegenwoordiger van de commissie mij vertelde dat ze nog steeds hopen dat het zal gebeuren).

Een natuurwonder behandelen als een kraan lijkt misschien alarmerend. Maar hoe prachtig de Niagara Falls ook mogen zijn, ze zijn nauwelijks natuurlijk te noemen. In de loop van de 20e eeuw hebben de Verenigde Staten en Canada herhaaldelijk samengewerkt om de grote cataract te veranderen. Als geboorteplaats van grootschalige hydro-elektrische productie en distributie trok de Niagara Falls bedrijven aan die verantwoordelijk waren voor het grootste deel van de elektrochemische en aluminiumproductie van het land. Water dat van boven de waterval werd omgeleid en vervolgens naar de lager gelegen kloof werd geleid, was vloeibaar goud. Ruim voor het einde van de 19e eeuw waren stappen ondernomen om het gebied van de watervallen te herstellen van de verwoestingen van het ongebreidelde industrialisme. De industrie verplaatste zich gewoon naar de benedenstroomse kloof. Tegen het begin van de 20e eeuw werd er zoveel water omgeleid dat men zich ernstige zorgen begon te maken over de landschappelijke aantrekkingskracht van de waterval.

Maar, riepen fabriekseigenaren, deze omleidingen redden de watervallen in feite van zichzelf: Door de waterstroom over de rand te verminderen, verminderde de erosie die ervoor zorgde dat de watervallen gemiddeld een halve meter per jaar naar achteren schoven. Decennia van grensoverschrijdende onderhandelingen en studies volgden, met als doel een manier te vinden om de stroomproductie te maximaliseren en tegelijk de esthetische impact te minimaliseren zodat het toerisme geen schade zou ondervinden. In 1929, 1932 en 1941 werden diplomatieke akkoorden ondertekend om de Niagara’s rijkdommen te verdelen. Geen enkele werd echter geratificeerd door het Amerikaanse Congres.

De waterafvoer bleef toenemen. Er werden grotere hydro-elektrische centrales gebouwd, die er steeds op aanspraak maakten de grootste ter wereld te zijn, met nieuwere ontwikkelingen die zich nog verder stroomafwaarts bevonden om het water op te vangen dat nu door enorme tunnels en leidingen werd geleid die onder de zustersteden door liepen die de kloof flankeerden. Tenslotte sloten de VS en Canada in 1950 een verdrag om definitief een einde te maken aan het spanningsveld tussen de vraag of de Niagara stroom of schoonheid moest voortbrengen: Het moet beide zijn. Of, in ieder geval, het moet beide lijken te zijn.

Advertentie

Het Niagara River Water Diversion Treaty gaf de twee naties toestemming om de helft tot driekwart van het water van de Niagara River om te leiden. Sindsdien, zelfs op de beste tijden, tijdens toeristische uren, slechts de helft van het water bedoeld voor de watervallen daadwerkelijk stort over de rand. En wie de pech heeft ’s avonds of in de winter te arriveren, ziet slechts een kwart van het water dat aan de watervallen van de Niagara is nagelaten.

De plannenmakers van de regering waren bezorgd over de esthetiek van de waterval – vooral van de Horseshoe Falls, die veel groter zijn dan de Amerikaanse watervallen en voornamelijk op Canadees grondgebied liggen. Het verdrag van 1950 bevatte daarom ook bepalingen voor diverse herstelwerkzaamheden in de Niagara-wateren van zowel de Verenigde Staten als Canada: een controledam, stuwen (stuwdammen onder water), uitgravingen, opvullingen, enzovoort. Al deze ingrepen zouden de visuele gevolgen maskeren en de erosie verminderen. De ingenieurs zeiden dat hun doel was om een “indruk van volume” te wekken als men over de waterval gaat. Dit kon worden bereikt door de stroming gelijkmatiger te spreiden langs de rand van de cataract, zodat deze er nog steeds robuust uitzag, ook al stroomde er veel minder water over de rand.

Om dit te bereiken werden de Horseshoe Falls drooggelegd met behulp van kofferdammen – tijdelijke constructies die het mogelijk maken om dingen in het water te bouwen – en werden de rivierbedding en de cataract uitgebeiteld en gecontoureerd. De kamlijn werd met ongeveer 15 procent ingekrompen door de flanken van de waterval op te vullen.
Deze herwonnen gebieden zijn vandaag de dag de belangrijkste kijkgebieden. Veel was gepland op uiterst precieze schaalmodellen van de Niagara die hele pakhuizen vulden. Je zou kunnen zeggen dat ze gewoon de oorspronkelijke waterval in een zeer grootschalig model veranderden. In het jargon van de enviro-tech historici was de waterval een hybride infrastructuur die het organische en het mechanische combineerde.

Maar de Amerikanen werden al snel jaloers dat de Canadese waterval een make-over had gekregen, vooral als je bedenkt dat toeristen en honeymooners al in groteren getale naar die kant waren getrokken. Bovendien had een reeks rotsvallen van de American Falls de talus – de enorme stapel rotspuin die zich aan de basis vormde – vergroot, waardoor het meer een trapsgewijze waterval was geworden dan een steile val. In reactie hierop startten vooraanstaande burgers van Niagara Falls, New York, in 1965 een campagne om de schoonheid van de American Falls te behouden en te verbeteren. Zij wilden de Niagara meer op zichzelf laten lijken.

Advertentie

In reactie hierop vroegen Canada en de VS de International Joint Commission, het bilaterale orgaan dat toezicht houdt op de grenswateren tussen de VS en Canada, en het Amerikaanse Army Corps of Engineers om onderzoek te doen naar en verslag uit te brengen over maatregelen die nodig waren om de schoonheid van de American Falls te behouden of te verbeteren, met name met betrekking tot de talus. Was het haalbaar om de 280.000 kubieke meter talus, die op sommige plaatsen tot meer dan de helft van de hoogte van de watervallen was uitgegroeid, te verwijderen?

Om daar achter te komen, werden de American Falls in 1969 van juni tot december afgesloten. (Zie deze video van de droge watervallen.) Zo’n 27.000 ton rots en aarde werd stroomopwaarts gestort om een 600 voet lange kistdam te maken van het vasteland tot Goat Island. Miljoenen munten en zelfs enkele lichamen werden in de opgedroogde rotsbodem gevonden.

Terwijl sommigen in de toeristenindustrie van Niagara zich zorgen maakten over een nadelige daling van de 5 miljoen mensen die jaarlijks de Niagara bezochten, dachten anderen dat de renovatie van de waterval het toerisme juist zou kunnen doen toenemen. (Tenminste één krantenredacteur dacht dat deze campagne om “de watervallen te redden” van een dreigende “dood” een verzinsel was om het toerisme en de economische vooruitzichten van het gebied een impuls te geven. Hij had grotendeels gelijk.) Hoewel veel mensen kwamen met het uitdrukkelijke doel om te zien wat werd geprezen als een “once-in-a-lifetime” kans, bleek uiteindelijk dat de pessimisten gelijk hadden, aangezien het toerisme in 1969 aanzienlijk afnam. (Dit kan komen doordat men ten onrechte dacht dat zowel de Horseshoe Falls als de American Falls niet in bedrijf zouden zijn).

Advertentie

Overheidsplanners overwogen de talus te verwijderen en stroomafwaarts van de watervallen een dam te plaatsen die de Maid of the Mist pool zou verhogen en de talus zou verdrinken (waardoor de verticale hoogte van de watervallen uiteraard zou afnemen). Het Corps of Engineers concludeerde dat het talus waarschijnlijk de voorkant van de American Falls ondersteunde. Op basis hiervan en van de inspraak van het publiek en een geraamd prijskaartje van ongeveer 26 miljoen dollar, besloot de International Joint Commission in 1974 de talus niet te verwijderen. Maar de ontwatering was niet voor niets: ingenieurs maakten van de gelegenheid gebruik om de rotswand van de American Falls te stabiliseren met bouten, kabels en ankers, en installeerden elektronische rotsglijdersensoren.

Het besluit om de American Falls grotendeels met rust te laten had te maken met het feit dat de International Joint Commission er niet zeker van was of de meeste toeristen echt een groot verschil zouden merken, zelfs als het talud weg zou zijn. Bovendien dachten de plaatselijke belangengroepen die aanvankelijk voor de ontwatering hadden gepleit in de hoop het toerisme te stimuleren, nu dat een opgedroogde waterval eigenlijk slecht voor de zaken zou zijn. Maar de onthouding van stemming getuigde ook van een opvallende verschuiving in de opvattingen, gestimuleerd door de ontluikende milieubeweging, over het omzetten van natuur in infrastructuur. Voor de International Joint Commission leek het “verkeerd om de Falls statisch en onnatuurlijk te maken, zoals een kunstmatige waterval in een tuin of een park,” en de fundamentele conclusie van het rapport van de commissie was dat “de mens zich niet moet bemoeien met het natuurlijke proces.”

In vergelijking met 1969 zijn de huidige plannen om de Amerikaanse watervallen af te sluiten om een paar bruggen te repareren een tamelijk kleine, maar waarschijnlijk onnodige ingreep. De Niagara Falls zijn al zwaar gemanipuleerd. De echte waterval – althans qua volume – bevindt zich nu in de schachtbokken van de enorme waterkrachtcentrales stroomafwaarts.

In de loop der tijd zijn de mensen vergeten hoe de Niagara Falls er in zijn onvervalste staat uitzag. Desalniettemin zijn de verminderde watervallen, eerlijk gezegd, nog steeds indrukwekkend om te zien. Sta op de rand van de cataract, en de kracht die zo’n 25 levens per jaar eist is nog steeds duidelijk zichtbaar.

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *