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Eine der giftigsten Pflanzen der Welt, der Gympie-Gympie-Stachelbaum, kann bei ahnungslosen Menschen monatelang unerträgliche Schmerzen verursachen.
Von Amanda Burdon-Juni 16, 2009- Lesedauer: 3 Minuten- Diese Seite drucken
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Post Tags plantlifeplantsScience & Environment

Image credit: Marina Hurley

MARINA HURLEY’S DEDICATION to science wurde während der drei Jahre, die sie im Atherton Tableland in Queensland verbrachte, um Stachelbäume zu untersuchen, auf eine harte Probe gestellt. Die erste Begegnung der Entomologin und Ökologin mit dem Gympie-Gympie-Stachelbaum verursachte einen Niesanfall und ließ ihre Augen und Nase stundenlang laufen. Selbst Partikelschutzmasken und Schweißerhandschuhe konnten ihr mehrere nachfolgende Stiche nicht ersparen – einer erforderte einen Krankenhausaufenthalt – aber das war nichts im Vergleich zu der schweren Allergie, die sie entwickelte.

„Gestochen zu werden, ist der schlimmste Schmerz, den man sich vorstellen kann – als würde man mit heißer Säure verbrannt und gleichzeitig einen Stromschlag bekommen“, sagte Marina, die damals als Doktorandin an der James Cook University die Pflanzenfresser untersuchte, die sich von stechenden Bäumen ernähren.

„Die allergische Reaktion entwickelte sich mit der Zeit und verursachte extremen Juckreiz und riesige Nesselausschläge, die schließlich eine Steroidbehandlung erforderten. Zu diesem Zeitpunkt riet mir mein Arzt, keinen weiteren Kontakt mit der Pflanze zu haben, und ich habe nicht widersprochen.“

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Marina ist nicht allein mit ihrer allergischen Reaktion auf diese harmlos aussehende Pflanze – eine von sechs in Australien vorkommenden Stechbaumarten und eine der giftigsten Pflanzen hier – oder ihren dramatischen Berichten.

Der Gympie-Gympie-Stachelbaum (Dendrocnide excelsa), der sich in Regenwaldlichtungen, entlang von Bachläufen und kleinen Wegen ausbreitet, war lange Zeit eine Gefahr für Förster, Landvermesser und Holzarbeiter – einige von ihnen werden heute vorsichtshalber mit Atemschutzmasken, dicken Handschuhen und Antihistamin-Tabletten ausgestattet. In jüngerer Zeit stellen die Haare, die die Stängel, Blätter und Früchte der Pflanze bedecken, auch eine Gefahr für Wissenschaftler und Buschwanderer dar.

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Gympie-Gympie Stechbaum Geschichte

Der Straßenvermesser A.C. Macmillan war einer der ersten, der die Auswirkungen eines stechenden Baumes dokumentierte. Er berichtete seinem Chef 1866, dass sein Packpferd „gestochen wurde, verrückt wurde und innerhalb von zwei Stunden starb“. Ähnliche Geschichten gibt es in der lokalen Folklore von Pferden, die in Todesangst von Klippen springen, und von Waldarbeitern, die sich betrinken, um den unerträglichen Schmerz zu betäuben.

Der australische Ex-Soldat Cyril Bromley beschrieb 1994 in einem Brief an Marina, wie er während der militärischen Ausbildung auf dem Hochplateau im Zweiten Weltkrieg in einen stechenden Baum fiel. Drei Wochen lang an ein Krankenhausbett geschnallt und mit allen möglichen erfolglosen Behandlungen versehen, wurde er von den Schmerzen „so verrückt wie eine durchgeschnittene Schlange“. Cyril erzählte auch von einem Offizier, der sich selbst erschoss, nachdem er ein stechendes Baumblatt für „Toilettenzwecke“ benutzt hatte.

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Er hat zu viele Stiche gehabt, um sie zu zählen, aber Ernie Rider wird nie den Tag im Jahr 1963 vergessen, an dem er von einem stechenden Baum ins Gesicht, in die Arme und in die Brust geschlagen wurde. „Ich erinnere mich, dass es sich anfühlte, als ob riesige Hände versuchten, meine Brust zu zerquetschen“, sagte er. „Zwei oder drei Tage lang war der Schmerz fast unerträglich; ich konnte nicht arbeiten oder schlafen, dann waren es noch etwa zwei Wochen lang ziemlich schlimme Schmerzen. Das Stechen hielt zwei Jahre lang an und trat jedes Mal wieder auf, wenn ich eine kalte Dusche nahm.“

Jetzt ist Ernie ein leitender Naturschützer beim Queensland Parks and Wildlife Service und sagt, dass er in 44 Jahren Arbeit im Busch noch nie so etwas wie diesen Schmerz erlebt hat. „Es gibt nichts Vergleichbares; es ist zehnmal schlimmer als alles andere – Buschzecken, Buschjucken und Juckreizstich eingeschlossen. Stachelige Bäume sind eine reale und gegenwärtige Gefahr.“

Gympie-Gympie: Stiche wie Säure

So geschwollen war Les Moore, nachdem er vor einigen Jahren ins Gesicht gestochen wurde, dass er sagte, er ähnelte Mr. Potato Head.

„Ich glaube, ich erlitt einen anaphylaktischen Schock und es dauerte Tage, bis sich mein Sehvermögen erholte“, sagte Les, ein wissenschaftlicher Mitarbeiter der CSIRO Division of Wildlife and Ecology in Queensland, der in der Nähe von Bartle Frere (North Peak) Kasuare studierte, als das Unglück geschah.

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„Innerhalb von Minuten verstärkte sich das anfängliche Stechen und Brennen und der Schmerz in meinen Augen war, als hätte jemand Säure auf sie geschüttet. Mein Mund und meine Zunge schwollen so stark an, dass ich Schwierigkeiten beim Atmen hatte. Es war lähmend und ich musste mir den Weg aus dem Busch bahnen.“

Es war vielleicht diese schnelle und wilde Reaktion, die das Interesse der britischen Armee an den unheimlicheren Anwendungen des Gympie-Gympie-Brennbaums im Jahr 1968 weckte. In jenem Jahr beauftragte das Chemical Defence Establishment in Porton Down (ein streng geheimes Labor, das chemische Waffen entwickelte) Alan Seawright, damals Professor für Pathologie an der Universität von Queensland, mit der Versendung von Exemplaren des Brennbaums.

„Chemische Kriegsführung ist ihre Arbeit, also konnte ich nur annehmen, dass sie sein Potenzial als biologische Waffe untersuchten“, sagte Alan, der jetzt ehrenamtlicher Forschungsberater am Nationalen Forschungszentrum für Umwelttoxikologie der Universität von Queensland ist. „Ich habe nie etwas mehr gehört, also werden wir es wohl nie erfahren.“

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