Mario Lemieux

Drafted Number One

Im National Hockey League Amateur Entry Draft von 1984 war Lemieux der erste Pick insgesamt, ausgewählt von den Pittsburgh Penguins. Er war der erste Frankokanadier, der seit Guy Lafleur im Jahr 1971 ausgewählt wurde. Damals wurde spekuliert, dass die Pittsburgh Penguins absichtlich das schlechteste Team der Liga waren, um den ersten Pick zu bekommen und Lemieux zu dopen. Er wurde sofort als die Zukunft des Clubs gesehen, wegen seiner Passfähigkeiten, Geschwindigkeit, allgemeinen Fähigkeiten und Größe (6 ′ 4 ″, 200 lbs.). Lemieux erhielt den größten Vertrag, der jemals einem Rookie angeboten wurde. Er war 600.000 $ über zwei Jahre wert, plus 150.000 $ Signing Bonus und 150.000 $ Option. Ein solcher Vertrag war mit hohen Erwartungen verbunden. Lemieux wurde oft mit Wayne Gretzky verglichen und trug die Nummer 66, die Gretzkys Nummer auf dem Kopf war.

Wie schon in seinem Junioren-Hockeyteam zeigte Lemieux auch bei den Penguins sofort Wirkung. In seinem ersten Spiel schoss er gleich in der ersten Schicht ein Tor. In seiner gesamten Rookie-Saison 1984-85 erzielte Lemieux insgesamt 43 Tore und hatte 57 Assists. Diese 100 Punkte waren die dritthöchste Punktzahl eines Rookies in der Geschichte der Liga. Für seine Bemühungen gewann Lemieux die Calder Trophy als Rookie of the Year. Er spielte auch im All-Star Game und wurde zum wertvollsten Spieler (MVP) des Spiels gewählt. Viele glaubten, dass Lemieux die Penguins rettete, sowohl finanziell als auch wettbewerbsmäßig, weil das Team sonst vielleicht die Stadt verlassen hätte. Lemieux spielte auch für das Team Kanada beim World Cup Hockey und führte es zu einem zweiten Platz.

Lemieux verbesserte sich weiter und trieb sich selbst an, ein besserer Spieler und Anführer zu werden. In der Saison 1985-86 belegte er nach Gretzky den zweiten Platz bei den Punkten. Er wurde mit einem größeren Vertrag belohnt, dem zweitgrößten nach Gretzky. Er war 2,75 Millionen Dollar über fünf Jahre wert. Vergleiche mit Gretzky sollten während seiner gesamten Karriere anhalten. 1987 spielte Lemieux wieder für das Team Kanada im Weltcup. Dies wurde als ein wichtiger Schritt in seiner Entwicklung als Spieler angesehen, denn er spielte auf der gleichen Linie wie Gretzky und lernte viel von ihm. Lemieux erzielte 11 Tore im Turnier, darunter den Siegtreffer im Spiel gegen die Sowjetunion, mehr als jeder andere Spieler.

Lemieux trat in der Saison 1988/89 aus dem Schatten Gretzkys heraus. Empfindlich auf Vorwürfe, dass er manchmal seine Intensität während der Spiele nachließ, verbesserte Lemieux seine Arbeitsmoral. Die Ergebnisse waren sofort sichtbar. Er hatte den besten Start in der Geschichte der National Hockey League, indem er in den ersten 12 Spielen 41 Punkte erzielte, und erzielte anschließend 50 Tore in weniger als 50 Spielen. Im Dezember 1988 wurde er zum Kapitän der Penguins ernannt, eine Führungsposition. Beim All-Star Game dieser Saison stellte er Gretzky in den Schatten und wurde erneut zum MVP des Spiels gewählt. In der Saison erzielte Lemieux 85 Tore und 186 Gesamtpunkte – 19 mehr als Gretzky -, was ihm den Scoring-Titel der Liga einbrachte. Außerdem gewann er zwei MVP-Auszeichnungen: die Hart Trophy (gewählt von Eishockeyschriftstellern) und den Lester Pearson Award (gewählt von Mitspielern). Unter seiner Führung erreichten die Penguins zum ersten Mal die Play-offs, wo sie allerdings von den New York Rangers in vier Spielen eliminiert wurden. Trotzdem wurde er 1989 von Pittsburgh zum Mann des Jahres gewählt.

Lemieux‘ Triumph wurde für einen Großteil der Saison 1990/91 durch eine Verletzung vorübergehend gestoppt. Obwohl er die Saison 1989-90 mit 58 Spielen gut begann, wurde er im Februar 1990 mit einem Bandscheibenvorfall verletzt. Er musste sich 1990 einer Rückenoperation unterziehen und entwickelte später eine Bandscheibenvorfallinfektion. Lemieux verpasste die ersten 50 Spiele der Saison 1990-91 und kehrte im Februar 1991 zurück. Er erzielte zwei Tore und vier Assists in seinem ersten Spiel zurück, obwohl er sich in seinem fünften Spiel einen Leistenmuskel zerrte. Die Penguins hatten sich ohne ihn gut geschlagen und waren kurz davor, die Playoffs zu erreichen. Trotz anhaltender Rückenprobleme führte Lemieux die Penguins zu ihrem ersten Stanley-Cup-Sieg. In seinen 18 Playoff-Spielen erzielte Lemieux in jedem einen Punkt und in 10 ein Tor. Er gewann die Conn Smythe Trophy, die an den Play-off-MVP vergeben wird.

Die Dominanz von Lemieux setzte sich in der Saison 1991-92 fort, als er 131 Punkte in 64 Spielen erzielte. Obwohl er immer noch Probleme mit einer anhaltenden Schulterverletzung und anhaltenden Rückenproblemen hatte, zeigte Lemieux seine Tatkraft und Entschlossenheit, als er die Penguins zu ihrem zweiten Stanley Cup führte. Lemieux unterschrieb in der Off-Season einen neuen Vertrag im Wert von 42 Millionen Dollar über sieben Jahre. Er zeigte seinen Wert, indem er die Saison 1992-93 stark begann. Er erzielte in jedem der ersten 12 Spiele ein Tor. In seinen ersten 40 Spielen erzielte Lemieux insgesamt 39 Tore und 104 Gesamtpunkte. Doch sein Leben änderte sich für immer, als er im Januar 1993 einen Knoten an seinem Hals entdeckte.

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