SpaceShipTwo: On a Flight Path to Space Tourism

SpaceShipTwoは、観光客をサブオービタル宇宙に短期間連れて行くことを目的とした宇宙船です。 The Spaceship Company社が製造するこの宇宙船は、現在テスト段階にあり、数年後には商業運転を開始する予定です。 これまでのところ、宇宙船の最も注目すべきマイルストーンは、2018年12月3日に米空軍が定義する宇宙の境界線を超えて飛行し、高度51.4マイル(82.7km)に達したことです。

スペースシップツーの技術は、民間宇宙飛行の発展を促進するために創設された1,000万ドルの「アンサリXプライズ」の競争で鍛えられました。 2004年に前身のスペースシップワンが同賞を受賞した後、スケールドコンポジット社とヴァージンギャラクティック社の2社が合併してスペースシップカンパニーが設立された。 新会社の目的は、宇宙飛行技術を商業化することでした。

スペースシップ・ツーのプロトタイプは、エンジンを使ったテスト飛行を何度も行っていますが(大型キャリア機のホワイトナイト・ツーから滑空するのとは違います)、スペースシップ・ツーの開発には挫折がつきものです。

X賞の系譜

スペースシップツーの祖先であるスペースシップワンは、2週間以内に2回の宇宙往復を行った初の民間企業の乗り物となり、1,000万ドルのアンサリX賞を受賞することを目標に設計されました。

2004年、スペースシップワンは空母ホワイトナイトワンの下から打ち上げられ、分離して高度62.5マイル(100km)までロケットで移動しました。

2004年、スペースシップワンは空母ホワイトナイトワンの下から打ち上げられ、分離して高度62.5マイル(100km)までロケットで上昇し、カルマンライン(国際的に認められた宇宙の境界線の定義)を突破した最初の民間の有人宇宙船となりました。

この宇宙船がX賞を受賞する直前に、ヴァージンギャラクティック社のリチャード・ブランソン氏は、観光客をサブオービタル(準軌道)宇宙に連れて行く商用版の宇宙船をスケールドコンポジット社と共同で製造することを発表し、スペースシップツーの開発に着手しました。

商業用宇宙船への搭乗を希望する観光客のチケットは、当初1枚20万ドルでしたが、後に25万ドルになりました。

SpaceShipTwoは、6人の乗客を乗せて、宇宙飛行士の翼が与えられる高度32万8,000フィート(100キロメートル)を超えたところまで行きます。 ヴァージン・ギャラクティック社のSpaceShipTwoの仕組みは、SPACE.comのインフォグラフィックでご覧ください。 (Image credit: Karl Tate, SPACE.com contributor)

開発のマイルストーン

宇宙船の開発が進む中、同社は打ち上げ場所の確保に注力した。 2005年12月、ニューメキシコ州はヴァージン・ギャラクティック社に、税金を使って2億2500万ドルの施設「スペースポート・アメリカ」を提供した。

翌年、ヴァージンギャラクティック社はいくつかの建設マイルストーンを達成しましたが、2007年に定期的な地上試験中に火災が発生し、スケールドコンポジット社の社員3名が死亡したことで、その勢いは止まりました。 この事故は、スケールドコンポジット社だけでなく、「新しい宇宙」のコミュニティにも衝撃を与えた。 死亡者だけでなく、複数の社員がテスト中に負傷した。

2008年7月、ヴァージンギャラクティック社は、スペースシップツーを空に運ぶホワイトナイトツーの大規模な打ち上げイベントを開催した。 WhiteKnightTwoの最初のキャリア機であるEveは、2008年末までに最初のテスト飛行を成功させた。

2009年12月に発表された初代SpaceShipTwo「VSS Enterprise」は、「スター・トレック」で有名な宇宙船にちなんで命名された。

2009年12月に発表されたスペースシップ2の1号機「VSSエンタープライズ」は、「スター・トレック」にちなんで命名されました。

(Image credit: Bill Deaver/Deaver-Wiggins and Associates)

2010年7月にVSSエンタープライズのクルーによるテスト飛行が開始されました。 2年後の2012年末には、大規模な滑空試験に成功した。 そして、2013年4月に初のロケットテスト飛行が行われました。

2014年10月31日、4回目の動力試験飛行中に機体がバラバラになり、副操縦士のマイケル・アルスベリーが死亡、操縦士のピーター・シーボルトが負傷しました。 米国運輸安全委員会による事故調査では、フェザリング再突入システムの展開が早すぎたことが指摘されました。

VSSユニティの初の滑空飛行は2016年12月3日で、それから2年も経たない2018年4月5日には、初めてエンジン出力で飛行しました。 これまでの最高高度は2018年12月13日に達成され、少なくとも米空軍の定義によれば、宇宙の境界線を超えて舞い上がったことになる。 Unityはまだカルマンラインを超えていない。

カリフォルニア州モハベにあるVirgin GalacticのFinal Assembly, Integration and Test Hangar (FAITH)で、多くのVirgin Galacticの未来の宇宙飛行士がサー・リチャード・ブランソン(中央)と一緒に集まり、集合写真を撮った。 近くにはSpaceShipTwoと結合したWhiteKnightTwoがある。 (Image credit: Virgin Galactic/Mark Greenberg)

典型的な飛行プロファイル

商業飛行を開始する際、SpaceShipTwoは6人の乗客を乗せ、WhiteKnightTwoの下部に取り付けられた状態で高度50,000フィート(15,240メートル)まで飛行します。 その後、エンジンを約70秒間噴射して分離し、最後はエンジンを停止して地上100kmまで上昇します。 ヴァージンギャラクティック社の担当者によると、乗客は約5分間、無重力を感じるとのことです。 次に、スペースシップツーは地球に向きを変え、舵を90度まで回転させて抵抗を増やし、宇宙船の動きをコントロールします。

70,000フィート(21,336m)の高さで、宇宙船の周りに十分な空気を確保し、下降中に舵を滑空可能な状態に戻します。

ブランソン氏は、スペースシップツーが乗客を宇宙に送り出す準備ができたときに搭乗することを目指している。

最初の商業飛行が大幅に遅れたことで(ブランソン氏は当初、2007年に観光客を乗せると言っていた)、チケットホルダーの中には返金を求める人もいますが、大多数の人は宇宙に行くという体験を待ち望んでいます。

Commercial Spaceflight Federation(商業宇宙飛行連盟)のエグゼクティブ・ディレクターであるジョン・ゲドマーク氏は、2011年にSpace.comに対し、「彼らは、有料の顧客を乗せる前に、可能な限り車両の安全性を確認するために必要な時間を取っている」と述べています。 “完全に安全な宇宙飛行はありえませんが、可能な限りの安全性を確保するつもりです」

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