ニュージーランドのモアはなぜ絶滅したのか

数百万年もの間、モアと呼ばれる飛べない大型の鳥(Dinornithiformes)9種がニュージーランドで繁栄していました。 しかし、約600年前に突然、絶滅してしまいました。 モアが絶滅したのは、13世紀後半に人類がニュージーランドに渡ってきた頃と重なります。そこで科学者たちは、ホモ・サピエンスによる狩猟がモアの絶滅にどのような役割を果たしたのかを考えました。 それとも、病気や火山噴火の影響で、すでに絶滅の危機に瀕していたのだろうか? 今回、モアの化石を用いた新たな遺伝子研究により、人類がモアを絶滅させた唯一の犯人であることが判明した。

「この論文は、人間のせいで絶滅したという非常に説得力のあるケースを提示しています」と、スペインのバルセロナにある進化生物学研究所の進化生物学者で、今回の研究には関与していないCarles Lalueza-Fox氏は述べています。 “

マンモス、マストドン、モアなどの巨大動物であるメガファウナの多くの種が絶滅した原因については、人類が世界に普及し始めた9000年前から1万3000年前にかけて、科学者たちは長い間議論してきました。 これらの動物は、人間が生息地にやってきた直後に姿を消してしまうことが多く、人間が乱獲して絶滅させたのではないかと指摘する研究者もいます。 しかし、火山噴火や病気、氷河期末期の気候変動などの自然現象が原因であると指摘する研究者もいます。 モアは巨大生物の中で最後に消えた種であり、しかも気候変動の影響を受けなかった最近に消えたという点で、特に興味深いケースであると研究者は言う。

コペンハーゲン大学の進化生物学者であるモーテン・アレントフト氏は、この仮説に疑問を呈しています。 考古学者によると、ニュージーランドに最初に移住したポリネシア人は、あらゆる年齢のモアと鳥の卵を食べていたことがわかっています。 モアの大きさは12kgから250kgまであり、人間が来るまでは陸生哺乳類を見たことがなかった鳥が、かなりの量を食べていたことになります。 “遺跡にはモアの骨が山のように積まれています」とアレントフ氏。 “

アレントフト氏らは、Dinornis robustus(モアの中で最も背が高く、地上3.6メートルの高さの葉に到達できる)を含む4種281体のモアから採取した古代DNAと放射性炭素年代測定法を用いて、過去4000年間のモアの遺伝子と個体数の変遷を調べました。 モアの骨は、ニュージーランドの南島にある5つの化石地点で採取され、年齢は12,966歳から602歳まででした。

通常、絶滅現象は種の遺伝的歴史に現れるもので、動物の数が減ると遺伝的多様性が失われます。 しかし、研究チームの分析では、モアーズの個体数が崩壊の危機に瀕していた兆候は見られませんでした。 それどころか、絶滅する前の4,000年間、鳥の数は安定していたと、本日の米国科学アカデミー紀要オンライン版で報告している。 ポリネシア人が到来したときには、D. robustusの個体数は徐々に増加していたようである。 しかし、それから200年も経たないうちに、この鳥は姿を消してしまったのです。 “彼らの遺伝子には、絶滅の危機を示すものは何もない」とアレントフトは言う。 “

この論文は、人間がモアを絶滅させたという「印象的な証拠」を提示していますが、研究には参加していないオーストラリアのアデレードにあるフリンダース大学の進化生物学者でモアの専門家であるトレバー・ウォルティー氏はこう言います。 “これらの鳥は老化していたわけではなく、その系統が老齢化して世界から退場しようとしていたわけでもないというのが避けられない結論です。 むしろ、人間が遭遇して絶滅させたときには、強固で健康な個体群だったのです」。

アレントフ氏としては、ポリネシア人の入植者がモア族を殺したことに驚きはなく、他のグループの人間でも同じことをしたのではないかと考えています。 “先住民は自然と共存していると思われがちです。 “しかし、実際にはそうではありません。 どこの国の人間でも、自分が生きるために必要なものは取る。 それが現実なのです」

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