Travis Pastrana inchioda tutti e tre i salti storici di Evel Knievel

Alla fine della giornata, Travis Pastrana ha fatto sembrare facile il salto di 52 auto, 16 autobus e la famigerata fontana del Caesars Palace su due ruote. Anche con più di 100 gradi di temperatura. Anche usando una moto pesante, rigida e piatta, diversa da qualsiasi cosa con cui l’icona degli action-sports è abituata a saltare.

Le tre acrobazie motociclistiche back-to-back erano previste come parte di un’ambiziosa notte di temerarietà e resistenza chiamata Evel Live! Prodotto da HISTORY in collaborazione con Nitro Sports, l’evento è stato progettato per onorare Evel Knievel, il ciclista acrobatico e showman che ha fatto la storia e che è diventato un fenomeno di cultura popolare negli anni ’60 e ’70 e ha ispirato la carriera di Pastrana come stuntman, insieme ad altri della sua generazione. Pastrana ha cercato di inchiodare tre dei salti più oltraggiosi di Knievel in un unico periodo di tre ore. È qualcosa che nemmeno lo stesso Knievel ha mai provato.

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Travis Pastrana all’evento Evel Live.

Era una proposta scoraggiante anche per la 34enne leggenda del motocross freestyle e degli X-sports, che ha fatto alcune cose piuttosto folli nella sua carriera. Tra queste: il primo doppio salto mortale all’indietro su una moto da cross, sbalordendo la folla agli X Games del 2006; il salto mortale all’indietro su una moto tra due tetti e il paracadutismo senza paracadute. Ha vinto il suo primo titolo di motocross all’età di 14 anni, ed è stato una forza dominante in questo sport da allora.

Sembrava rilassato e sicuro di sé durante le tre ore dell’evento dal vivo, Pastrana ha alternato performance acrobatiche molto impegnative con rapidi colpi di commento alla telecamera.

Cosa lo ha ispirato maggiormente di Knievel? “Evel non ha mai avuto paura di fallire”, ha detto Pastrana. “Non ha mai avuto un rimpianto che io potessi vedere… Viveva ogni giorno al massimo.”

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I primi due salti hanno avuto luogo in un sito allestito dietro Planet Hollywood Resort & Casino, Paris Las Vegas e Bally’s Las Vegas, Per il suo primo tentativo, ha saltato 52 auto, allineati 13 abreast, come pyrotechnics rosso-bianco-e-blu sparato su entrambi i lati. Il presentatore Matt Iseman annunciò la distanza di 143 piedi. Nel 1973 al Los Angeles Memorial Coliseum Knievel aveva saltato 120 piedi, oltre 50 auto.

“In realtà mi sento abbastanza bene”, ha detto Pastrana dopo aver completato il salto, nonostante il fatto che si stia riprendendo da un infortunio al polso.

Pastrana ha fatto i salti non su una moto da cross leggera come quelle che ha usato durante la sua celebre carriera di motocross-stunt. Invece, per simulare al meglio i salti storici, ha guidato una Indian Scout FTR750 costruita su misura, una moto americana con un motore V-Twin che è un’evoluzione moderna della grande e rigida Harley flat-track che Knievel ha guidato mezzo secolo fa. A 340 libbre, Pastrana ha detto, è più di 100 libbre più pesante delle moto che usa normalmente nei suoi salti più acrobatici – con molta più potenza e molto meno sospensioni.

“Questa moto non è fatta per volare”, ha detto Bob Sorokanich, vice redattore online per Road & Track durante la trasmissione. “È difficile accelerare, è difficile da lanciare fuori dalla rampa.”

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Per il suo secondo salto, Pastrana è salito a 192 piedi per superare 16 autobus, rispetto al salto di Knievel su 14 autobus e 133 piedi nell’ottobre 1975 a King’s Island in Ohio.

Quasi cinque mesi prima di quell’impresa, al Wembley Stadium di Londra, Knievel aveva tentato di saltare 13 autobus a un piano, cosa che non è andata bene. Ha colpito l’ultimo, schiantandosi in modo spettacolare e rompendosi il bacino e la schiena. A King’s Island, dopo aver saltato con successo 133 piedi, Evel annunciò alla folla che aveva “saltato abbastanza lontano”. Avrebbe continuato ad esibirsi, ma mai per distanze maggiori.

A Las Vegas, i 16 autobus Greyhound che Pastrana ha superato sono ognuno 5 pollici più largo e 5 pollici più alto di quelli che Evel ha saltato. Dei tre salti della notte, questo ha richiesto la velocità più alta e il run-in più lungo.

Travis Pastrana ha liberato 16 autobus.

Dopo aver completato con successo le sue prime due acrobazie, Pastrana è stato scortato dalla polizia per le strade di Las Vegas fino al luogo dell’ultimo salto della notte: Caesars Palace. Lungo la strada, dava il cinque e si scambiava selfie con i passanti, facendo impennate e giri di burnout.

Nel 1967, Knievel mancò il salto sopra la fontana del Caesars, ma fece comunque un bel tonfo. Fu il tentativo più lungo della sua carriera – 40 piedi – e forse il più famoso. Quando mancò l’atterraggio, schiantandosi a circa 90 m.p.h., ruzzolò a testa in giù, più e più volte. Nel processo, si schiacciò il bacino, si ruppe l’anca sinistra, la caviglia destra, le mani e i polsi. E subì una commozione cerebrale che lo portò in ospedale, in coma, per quasi un mese. Dopo di che, la TV e i promotori vennero a chiamarlo.

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Travis Pastrana salta sulla fontana del Caesars Palace di Las Vegas.

E dopo questo, saltare la fontana al Caesars Palace è diventato un santo graal per i motociclisti stunt. “Questo è il salto più iconico nella storia dello stunt …. perché non è mai atterrato”, ha detto Pastrana, che non è estraneo agli infortuni, avendo subito più di 200 fratture durante la sua carriera.

Anche se non è lungo come gli altri due salti, questo è stato visto come molto più pericoloso e molto più tecnico – dato che l’area è stata costruita in modo significativo accorciata dai tempi di Knievel, accorciando la distanza di salita. “Avrò bisogno di ogni grammo di velocità”, ha detto Pastrana, che aveva circa la metà dello spazio che Evel aveva per salire davanti all’acqua. Ha stimato che aveva bisogno di portare la moto a 70 mph in meno di 200 piedi.

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Poco prima del salto finale, i tecnici hanno soffiato aria fredda nel motore della moto, che si stava surriscaldando a causa delle alte temperature dell’aria. Pastrana ha fatto un rapido giro di prova sulla ripida rampa di avvicinamento della fontana prima della sua corsa finale. Poi ha accelerato la rampa, ha navigato e atterrato duramente, perdendo l’appoggio sul lato destro della moto e sbattendo la testa in avanti. Ma ha mantenuto il suo equilibrio e ha finito il salto, che ha segnato, per quanto riguarda la distanza, 149 piedi.

“È un tale onore vivere un giorno negli stivali di Evel”, ha detto Pastrana della sua impresa in tre parti. Poi si è staccato e ha fatto un tuffo celebrativo nella fontana.

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