Studio caso-controllo

Il caso-controllo è un tipo di studio epidemiologico osservazionale. Uno studio osservazionale è uno studio in cui i soggetti non sono randomizzati ai gruppi esposti o non esposti, piuttosto i soggetti sono osservati per determinare sia la loro esposizione che il loro stato di risultato e lo stato di esposizione non è quindi determinato dal ricercatore.

Il Dizionario di Epidemiologia di Porta definisce lo studio caso-controllo come: uno studio epidemiologico osservazionale di persone con la malattia (o un’altra variabile di risultato) di interesse e un adeguato gruppo di controllo di persone senza la malattia (gruppo di confronto, gruppo di riferimento). La relazione potenziale di un sospetto fattore di rischio o di un attributo alla malattia viene esaminata confrontando i soggetti malati e non malati per quanto riguarda la frequenza con cui il fattore o l’attributo è presente (o, se quantitativo, i livelli dell’attributo) in ciascuno dei gruppi (malati e non malati).”

Per esempio, in uno studio che cerca di dimostrare che le persone che fumano (l’attributo) hanno più probabilità di ricevere una diagnosi di cancro ai polmoni (il risultato), i casi sarebbero persone con cancro ai polmoni, i controlli sarebbero persone senza cancro ai polmoni (non necessariamente sane), e alcuni di ogni gruppo sarebbero fumatori. Se una proporzione maggiore di casi fuma rispetto ai controlli, questo suggerisce, ma non dimostra in modo conclusivo, che l’ipotesi è valida.

Lo studio caso-controllo è spesso contrapposto agli studi di coorte, in cui soggetti esposti e non esposti sono osservati fino a quando sviluppano un risultato di interesse.

Selezione del gruppo di controlloModifica

I controlli non devono essere necessariamente in buona salute; l’inclusione di persone malate è talvolta appropriata, poiché il gruppo di controllo dovrebbe rappresentare quelli a rischio di diventare un caso. I controlli dovrebbero provenire dalla stessa popolazione dei casi, e la loro selezione dovrebbe essere indipendente dalle esposizioni di interesse.

I controlli possono essere portatori della stessa malattia del gruppo sperimentale, ma di un altro grado/severità, quindi essere diversi dal risultato di interesse. Tuttavia, poiché la differenza tra i casi e i controlli sarà più piccola, questo si traduce in una minore potenza per rilevare un effetto dell’esposizione.

Come per qualsiasi studio epidemiologico, un numero maggiore nello studio aumenterà la potenza dello studio. Il numero di casi e di controlli non deve essere necessariamente uguale. In molte situazioni, è molto più facile reclutare controlli che trovare casi. Aumentare il numero di controlli rispetto al numero di casi, fino a un rapporto di circa 4 a 1, può essere un modo economicamente efficace per migliorare lo studio.

Studi di coorte prospettici o retrospettiviModifica

Uno studio prospettico osserva i risultati, come lo sviluppo di una malattia, durante il periodo di studio e li mette in relazione con altri fattori come il sospetto di rischio o di protezione. Lo studio di solito implica prendere una coorte di soggetti e osservarli per un lungo periodo. Il risultato di interesse dovrebbe essere comune; altrimenti, il numero di risultati osservati sarà troppo piccolo per essere statisticamente significativo (indistinguibile da quelli che possono essere sorti per caso). Tutti gli sforzi dovrebbero essere fatti per evitare fonti di bias come la perdita di individui da seguire durante lo studio. Gli studi prospettici di solito hanno meno fonti potenziali di distorsione e confondimento rispetto agli studi retrospettivi.

Uno studio retrospettivo, d’altra parte, guarda indietro ed esamina le esposizioni a sospetti fattori di rischio o di protezione in relazione a un risultato che è stabilito all’inizio dello studio. Molti preziosi studi caso-controllo, come l’indagine di Lane e Claypon del 1926 sui fattori di rischio per il cancro al seno, erano indagini retrospettive. La maggior parte delle fonti di errore dovute a confondimenti e distorsioni sono più comuni negli studi retrospettivi che in quelli prospettici. Per questo motivo, le indagini retrospettive sono spesso criticate. Se l’esito di interesse non è comune, tuttavia, la dimensione dell’indagine prospettica richiesta per stimare il rischio relativo è spesso troppo grande per essere fattibile. Negli studi retrospettivi l’odds ratio fornisce una stima del rischio relativo. Si dovrebbe prestare particolare attenzione ad evitare fonti di bias e confondimento negli studi retrospettivi.

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