Se i cani possono annusare il cancro, perché non controllano le persone?

I cani possono essere addestrati per essere maghi che annusano il cancro, usando i loro nasi sensibili per rilevare i fumi cancerosi che si diffondono dalle cellule malate. Questo fiuto non è invasivo e potrebbe aiutare a diagnosticare innumerevoli persone, il che fa sorgere la domanda: Se questi cuccioli sono così astuti dal punto di vista olfattivo, perché non stanno già facendo lo screening del cancro? I cani se la cavano bene in situazioni impegnative, come aiutare le forze dell’ordine a rintracciare gli odori o guidare le squadre di ricerca e salvataggio nelle zone disastrate. Ma annusare migliaia di campioni in cui solo una manciata può essere cancerosa è un lavoro impegnativo con poco rinforzo positivo.

Inoltre, ci vuole tempo ed energia per addestrare questi cuccioli, che, nonostante l’ampia preparazione, potrebbero ancora mancare una diagnosi se stanno avendo una brutta giornata, hanno detto gli esperti a Live Science.

Ma questo non vuol dire che i cani non possano essere utili nello sviluppo di strumenti di screening artificiali che “annusano” il cancro. Si sa che le cellule cancerose emettono odori unici, ma gli scienziati devono ancora identificare i composti specifici responsabili di questi odori.

Un modo in cui i cani potrebbero essere in grado di aiutare a individuare gli odori specifici del cancro è quello di dare ai cani alcuni campioni cancerosi da annusare, e poi lentamente rimuovere i composti dal campione. Se il cane smette di rispondere al campione dopo che diversi componenti sono stati rimossi, “allora sai che hai tolto quel componente della miscela che è specifico per il cancro”, ha detto il dottor Hilary Brodie, un professore nel dipartimento di otorinolaringoiatria presso l’Università della California, Davis. I ricercatori potrebbero poi analizzare questi singoli componenti e sviluppare test biochimici che potrebbero schermare i pazienti in modo affidabile, ha detto.

“Ci sono molte cose che i cani possono fare, ma non credo che lo screening all’ingrosso della popolazione sia dove si sta dirigendo”, ha detto Brodie a Live Science.

Odore acuto

Nel 1989, la rivista britannica The Lancet ha pubblicato il primo rapporto sul cane che annusa il cancro. In una lettera all’editore, due dermatologi descrissero come un cane passava diversi minuti ogni giorno ad annusare una lesione colorata sulla coscia della sua proprietaria, e cercava anche di mordere il punto quando lei indossava i pantaloncini. Preoccupata, la donna ha fatto ispezionare ai medici la lesione, che si è rivelata essere un melanoma maligno.

“Questo cane potrebbe aver salvato la vita della sua proprietaria spingendola a cercare un trattamento quando la lesione era ancora in una fase sottile e curabile”, hanno scritto i medici nella lettera.

Sono seguiti altri rapporti di cani che hanno rilevato melanomi maligni, ma solo nel 2006 sono stati pubblicati studi di alta qualità e in doppio cieco, ha detto il dottor Klaus Hackner, un medico polmonare all’ospedale universitario di Krems, in Austria. (Negli studi in doppio cieco, né i cani né i loro conduttori sapevano quali campioni erano cancerosi.)

Presto, ci furono innumerevoli studi che dimostravano che i cani addestrati potevano rilevare tumori specifici annusando campioni biologici, come il respiro o l’urina di una persona. Questo perché le cellule, anche quelle cancerose, emettono composti organici volatili (VOC). Ogni tipo di cancro ha probabilmente un COV distinto, il che significa che ha un odore diverso rispetto alle altre cellule, ha detto Hackner.

Dato che i cani hanno più di 220 milioni di recettori olfattivi nei loro nasi, sono animali eccellenti per fiutare le malattie, ha detto Hackner. In confronto, gli umani hanno “solo” 5 milioni di recettori olfattivi nei loro nasi, ha detto.

Difficoltà del cane

La maggior parte dei cani può essere addestrata a riconoscere l’odore di un cancro specifico in circa 6 mesi, ha detto Hackner. Tuttavia, molti studi avevano setup che funzionano in laboratorio, ma non nel mondo reale: spesso, al cane venivano dati cinque campioni che avevano sempre un campione canceroso. In realtà, a seconda del tipo di cancro, un cane da fiuto potrebbe trovare solo quattro campioni cancerosi su un lotto di 1.000, ha detto.

Se né il cane né il conduttore sanno quali quattro di quei 1.000 campioni sono cancerosi, il conduttore non può dare al cane un rinforzo positivo quando il cane sceglie il campione giusto, ha detto Hackner.

“Penso che questo sia stato uno dei punti principali per cui il nostro studio è fallito”, ha detto Hackner, il cui lavoro del 2016, che aveva una configurazione simile al mondo reale, è stato pubblicato nel Journal of Breath Research. “Non siamo stati in grado di fornire un feedback positivo perché nessuno dei due sapeva, nella situazione di screening, se il cane aveva ragione o no. Questo era stressante sia per i cani che per i gestori.”

Questa situazione potrebbe essere risolta se ci fosse sempre un campione canceroso piantato in ogni set, così il cane potrebbe ottenere una ricompensa e non si annoierebbe dopo aver annusato migliaia di campioni non cancerosi dai pazienti, ha detto.

Andando avanti

Ma anche se l’impostazione potrebbe essere modificata per ospitare i cani, non sarebbe un modo realistico per lo screening dei pazienti, ha detto Brodie. Ci vorrebbe una quantità immensa di risorse per addestrare i cani a riconoscere i molti tipi di cancro che possono colpire gli esseri umani. Inoltre, mentre nessun test è perfetto, almeno i medici sanno quanto sono accurati i diversi test, come le mammografie, e a quale tasso producono falsi positivi e falsi negativi. Ma questi tassi varierebbero per ogni cane, ha detto Brodie.

Inoltre, i cani possono annoiarsi, avere fame e “avere brutte giornate, proprio come me e te”, ha detto Brodie. “Piuttosto, Brodie e Hackner prevedono che i cani aiutino i ricercatori a creare e perfezionare macchine “naso” biochimiche, note come e-nasi, che potrebbero “annusare” i pazienti e fornire diagnosi, hanno detto. Queste macchine esistono già per alcune condizioni mediche, ma potrebbero essere rese più sensibili e applicabili a più malattie con l’aiuto dei cani, ha detto Brodie. Ma la ricerca non è ancora arrivata, ha notato.

In un progetto, Brodie e i suoi colleghi stavano studiando se i cani potevano rilevare i composti organici volatili dai pazienti con cancro alla testa e al collo annusando il respiro che i pazienti avevano esalato in un contenitore. Ma i ricercatori hanno messo il progetto in attesa dopo che l’addestratore di cani ha iniziato a trasmettere che i suoi cani potevano fiutare il cancro.

“Non volevamo essere affiliati con questo”, ha detto Brodie. “Volevamo dimostrare che lo stanno rilevando, non affermare che lo stanno rilevando e poi dimostrarlo. Prima bisogna fare la scienza. Questo non è nemmeno vicino o vicino alla prima serata.”

Articolo originale su Live Science.

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