Potrebbe esserci vita su Marte oggi?

La ricerca della vita su Marte non dovrebbe concentrarsi esclusivamente sul lontano passato, dicono alcuni ricercatori.

Quattro miliardi di anni fa, la superficie marziana era apparentemente abbastanza abitabile, con fiumi, laghi e persino un profondo oceano. Infatti, alcuni astrobiologi considerano l’antico Marte come una culla per la vita ancora migliore della Terra, e sospettano che la vita sul nostro pianeta possa essere arrivata qui molto tempo fa a bordo di rocce marziane sparate nello spazio da un potente impatto.

Le cose cambiarono quando Marte perse il suo campo magnetico globale. Le particelle cariche provenienti dal sole erano allora libere di spogliare l’atmosfera marziana, una volta spessa, e l’hanno fatto. Questo processo ha trasformato Marte nel mondo freddo e secco che conosciamo oggi da circa 3,7 miliardi di anni fa, le osservazioni dell’orbiter MAVEN della NASA suggeriscono. (La Terra ha ancora il suo campo magnetico globale, spiegando come il nostro pianeta rimane così vivibile.)

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Ma questa svolta degli eventi non significa necessariamente che Marte sia un pianeta morto oggi.

“Se Marte aveva vita 4 miliardi di anni fa, Marte ha ancora vita. Non è successo nulla su Marte che abbia spazzato via la vita”, ha detto Michael Finney, co-fondatore di The Genome Partnership, un’organizzazione no-profit che gestisce le conferenze Advances in Genome Biology and Technology.

“Quindi, se c’era vita su Marte, potrebbe essersi spostata, potrebbe essersi nascosta un po’, ma probabilmente è ancora lì”, ha detto Finney il mese scorso durante una tavola rotonda alla conferenza Breakthrough Discuss all’Università della California, Berkeley.

Andare sottoterra?

Uno dei nascondigli più promettenti è il sottosuolo marziano. Anche se la superficie del Pianeta Rosso non ha acqua liquida in questi giorni – a parte, forse, i flussi temporanei sui pendii caldi di tanto in tanto – c’è probabilmente un sacco di roba bagnata nelle falde acquifere sepolte. Per esempio, le osservazioni dell’orbiter europeo Mars Express suggeriscono che un grande lago potrebbe nascondersi sotto il polo sud del Pianeta Rosso.

I diversi abitanti della Terra pubblicizzano la loro presenza in modi drammatici ed evidenti; una civiltà aliena avanzata potrebbe probabilmente capire abbastanza rapidamente, semplicemente scansionando la nostra atmosfera, che il nostro pianeta è abitato.

Non vediamo prove così evidenti nell’aria marziana, ma gli scienziati hanno recentemente individuato alcuni accenni intriganti. Per esempio, il rover Curiosity della NASA ha rotolato attraverso due pennacchi di metano all’interno del cratere Gale, largo 96 miglia (154 chilometri), che il robot a sei ruote sta esplorando dal suo atterraggio nel 2012. La missione del rover ha anche determinato che le concentrazioni di base di metano nell’aria di Gale attraversano cicli stagionali.

Più del 90% del metano atmosferico della Terra è prodotto da microbi e altri organismi, quindi è possibile che il gas sia una firma della moderna vita marziana.

Ma la giuria è sicuramente ancora fuori su questo. Anche i processi abiotici possono generare metano; la reazione dell’acqua calda con certi tipi di roccia ne è un esempio. E anche se il metano di Marte è biogenico, le creature che lo hanno creato potrebbero essere morte da tempo. Gli scienziati pensano che i pennacchi di metano del Pianeta Rosso siano fuoriusciti dal sottosuolo, e non si sa per quanto tempo il gas sia rimasto intrappolato laggiù prima di farsi strada verso la superficie.

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Alla ricerca del DNA

Il rover di Marte 2020 della NASA, il cui lancio è previsto per l’estate prossima, andrà a caccia di segni di vita sul Pianeta Rosso. Lo stesso farà il rover europeo-russo ExoMars, una missione che decollerà più o meno nello stesso periodo.

Ma alcuni ricercatori stanno spingendo per espandere la caccia alla vita marziana esistente. Uno di loro è il biologo molecolare Gary Ruvkun, che ha sede al Massachusetts General Hospital e alla Harvard Medical School.

Ruvkun è uno dei tre investigatori principali del progetto Search for Extra-Terrestrial Genomes (SETG), che sta sviluppando uno strumento per rilevare la vita passata o presente basata su DNA o RNA su Marte e altri mondi alieni.

Ha fatto parte del pannello Breakthrough Discuss con Finney e molti altri ricercatori, e ha anche tenuto un discorso alla conferenza, esponendo il caso per mettere lo strumento SETG sui futuri rover di Marte e altri esploratori robotici.

Parte di quel caso si concentra sulla panspermia, l’idea che la vita si è diffusa ampiamente in tutto il sistema solare, e forse la galassia, sia per via naturale che artificiale. Se la vita è arrivata sulla Terra da qualche altra parte, c’è una buona possibilità che sia fiorita anche su Marte. Il pianeta rosso potrebbe essere stato la fonte, o potrebbe essere stato “seminato” come la Terra.

Ruvkun vede la panspermia come molto probabile; durante il suo discorso Breakthrough Discuss, si è descritto come “un fanatico religioso” dell’idea. Ruvkun ha citato come prova la comparsa molto precoce dell’ATP sintasi, l’enzima che produce la molecola accumulatrice di energia adenosina trifosfato.

L’ATP sintasi risale fino alla base dell’albero della vita sulla Terra, il che significa che questa intricata e complessa molecola era in funzione da circa 4 miliardi di anni fa, ha detto Ruvkun.

“Non è solo che la vita ha cominciato a funzionare”, ha detto. “È come se fosse arrivata ad essere super altamente evoluta molto velocemente. Ecco perché la panspermia è così attraente.”

Se la panspermia è davvero una cosa, allora qualsiasi forma di vita che troviamo su Marte – o altrove nel nostro sistema solare – sarà probabilmente correlata a noi, Ruvkun e altri hanno ragionato. Cioè, tali organismi useranno il DNA o l’RNA come loro molecola genetica. Quindi, dovremmo andare a caccia di questa roba.

“Sembra davvero idiota non cercare il DNA su Marte”, ha detto Ruvkun durante il suo intervento. “È un esperimento che vale la pena di fare, diremmo noi.”

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Non solo Marte

Marte non è l’unico posto nel nostro sistema solare dove la vita aliena potrebbe prosperare oggi. Infatti, la maggior parte degli astrobiologi metterebbe il Pianeta Rosso in fondo alla lista, dietro la luna di Giove Europa e i satelliti di Saturno Encelado e Titano.

Europa ed Encelado ospitano profondi oceani di acqua liquida salata sotto i loro gusci di ghiaccio. Si pensa che anche Titano abbia un oceano d’acqua sepolto e che sulla sua superficie ci siano laghi e mari di idrocarburi liquidi. (La NASA sta sviluppando una missione flyby per caratterizzare gli oceani su Europa che sarà lanciata all’inizio o alla metà del 2020. L’agenzia mira anche a inviare un lander a caccia di vita sulla superficie della luna nel prossimo futuro. E una missione su Titano è una delle due finaliste per un lancio NASA “New Frontiers” nel 2025, insieme a un progetto di ritorno di campioni di comete. Dovremmo sapere quale la NASA sceglierà entro la fine dell’anno.)

Anche Venere infernale, un racconto ammonitore del cambiamento climatico per la Terra, potrebbe ancora ospitare alcune ridotte abitabili, dicono gli scienziati.

Come Marte, Venere una volta aveva abbondante acqua in superficie, ma un effetto serra fuori controllo ha cotto la roba e lasciato il pianeta con temperature superficiali abbastanza alte da sciogliere il piombo. Tuttavia, le condizioni sembrano essere abbastanza clementi circa 30 miglia (50 km) sopra la superficie venusiana.

Penny Boston, direttore del NASA Astrobiology Institute presso l’Ames Research Center dell’agenzia in California, ha detto che pensa che le possibilità di vita su Venere moderna siano basse a causa del “drenaggio” del pianeta.

In ogni caso, la possibile esistenza di vita sulle nuvole su Venere “ha sicuramente bisogno di essere interrogata”, ha detto Boston durante la stessa tavola rotonda Breakthrough Discuss.

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Il libro di Mike Wall sulla ricerca della vita aliena, “Out There” (Grand Central Publishing, 2018; illustrato da Karl Tate), è uscito ora. Seguilo su Twitter @michaeldwall. Seguici su Twitter @Spacedotcom o su Facebook.

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