Meet Kenny Washington, the First Black NFL Player of the Modern Era

The Past in Color presenta il lavoro della colorista Marina Amaral, portando in vita foto in bianco e nero con colore applicato digitalmente.

Ufficiale della polizia di Los Angeles. Stella di Hollywood in parte. Sostenitore di Nixon. Pioniere dell’integrazione razziale. Kenny Washington ha avuto una vita movimentata – e per certi versi contraddittoria – davanti a sé. Ma nel 1939 era una star, puro e semplice.

“The Kingfish” era un fenomeno atletico. Il mediano sinistro degli UCLA Bruins stabilì un record universitario di 3.206 yard di attacco totale nella sua carriera, vinse il trofeo Douglas Fairbanks per il miglior giocatore universitario degli Stati Uniti e fu nominato in una squadra all-star del college americano nell’agosto 1940. (Ha anche giocato a baseball per UCLA insieme a Jackie Robinson, con una media di .454 nel 1937 e .350 nel 1938.)

Oggi il suo percorso sarebbe chiaro: dalla leggenda del college al draft NFL alla celebrità, agli accordi di sponsorizzazione e alla ricchezza. Ma nel 1939 questa non era un’opzione. La NFL aveva bandito i giocatori neri sei anni prima. Così Washington si laureò alla UCLA, allenò un po’ e si unì al dipartimento di polizia di Los Angeles, dove suo zio Rocky era l’ufficiale nero di più alto rango. Ha aspettato il suo tempo durante la seconda guerra mondiale giocando part-time nella lega minore di football – distruggendo la cartilagine delle sue ginocchia nel processo.

University of California at Los Angeles Bruins giocatore di football Kenny Washington salta in aria con un pallone. (Foto da Library of Congress/Corbis/VCG via Getty Images)

La fotografia
Questa immagine di Washington è stata scattata al culmine della sua carriera universitaria, quando indossava il 13 sul petto e giocava 580 minuti su 600. I colori dell’uniforme sono stati ricreati in consultazione con UCLA. “Negli anni ’30 la maglia della UCLA era blu navy con accenti di lettere dorate, e anche i pantaloni erano dorati”, dice Emily Knox, Senior Art Director della UCLA Athletic Hall of Fame. “Le scarpe erano nere. Il casco è in pelle con una tonalità marrone più chiara.”

Altre immagini dello stesso periodo mostrano Washington fotografato con i suoi compagni di squadra neri, Robinson e Woodrow Strode. In tutte, Washington e i suoi compagni trasudano l’atletismo e la fiducia di giovani atleti dal talento preternaturale. Eppure, ognuno di loro dovette affrontare regolarmente derisioni e discriminazioni razziali dentro e fuori dal campo: non potevano giocare in Texas, per esempio, perché gli alberghi e i ristoranti non li servivano.

Ripulire le barriere
Dopo la fine della Seconda Guerra Mondiale la NFL fu costretta ad abbandonare le sue politiche discriminatorie: i LA Rams, i campioni del 1945 appena trasferiti da Cleveland, furono obbligati a ingaggiare giocatori afroamericani o a perdere il contratto di locazione del LA Memorial Coliseum. Il 21 marzo 1946 Washington divenne la loro firma: il primo giocatore nero a firmare un contratto NFL nell’era postbellica. (Strode lo seguì due mesi dopo.)

Washington giocò tre stagioni su ginocchia che erano state ricostruite chirurgicamente e tenne duro, facendo una media di oltre sei yard per corsa prima del suo ritiro nel 1948. Non ci fu nessun titolo di campione, e Washington non ripeté la celebrità di cui aveva goduto a livello di college un decennio prima. Era stato maltrattato e preso di mira sul campo.

Nonostante, aveva infranto la cosiddetta “barriera del colore” nella NFL un anno prima che il suo compagno di squadra Robinson attraversasse per la prima volta la linea del colore del baseball uscendo a giocare per i Brooklyn Dodgers nel 1947.

Washington morì nel 1971, a 52 anni. Cosa avrebbe fatto della NFL oggi, con le sue proteste #takeaknee e l’inquietudine razziale in corso, non si sa. Indubbiamente, però, la sua storia è una parte fondamentale del viaggio verso l’uguaglianza e l’integrazione nello sport americano.

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