Lavaggio del cervello

Secondo Jeffrey K. Hadden, il concetto di lavaggio del cervello è entrato per la prima volta nell’uso pubblico durante la guerra di Corea negli anni ’50 come spiegazione del perché alcuni GI americani sembravano disertare per i comunisti. Il lavaggio del cervello consisteva nell’idea che i comunisti cinesi avessero scoperto un metodo misterioso ed efficace per causare profondi e permanenti cambiamenti comportamentali nei prigionieri di guerra.

L’idea era centrale nel film del 1962 The Manchurian Candidate in cui un soldato veniva trasformato in un assassino attraverso il lavaggio del cervello. È anche centrale in The Ipcress File, dove Michael Cain cerca di resistere alla riprogrammazione.

Due studi sulle defezioni della guerra di Corea di Robert Lifton e Edgar Schein hanno concluso che il “lavaggio del cervello” è un concetto inappropriato per spiegare questa rinuncia alla cittadinanza americana. Hanno scoperto che i cinesi non si sono impegnati in alcuna rieducazione sistematica. I cinesi erano, tuttavia, in grado di convincere alcuni di loro a fare dichiarazioni anti-americane mettendo i prigionieri in dure condizioni di privazione e poi offrendo loro situazioni più confortevoli come migliori alloggi per dormire, cibo migliore, vestiti più caldi o coperte. Tuttavia, gli psichiatri hanno notato che anche questi erano abbastanza inefficaci nel cambiare gli atteggiamenti di base della maggior parte delle persone. In sostanza, i prigionieri non si convertirono effettivamente al comunismo. Piuttosto molti di loro si comportavano come se lo facessero per evitare la plausibile minaccia di un’estrema coercizione fisica. Inoltre i pochi prigionieri che furono influenzati dall’indottrinamento comunista lo fecero come risultato di motivazioni e caratteristiche di personalità che esistevano prima della prigionia.

Lavaggio del cervello nei gruppi

Un altro uso frequente del termine lavaggio del cervello riguardava i culti religiosi. Si sosteneva che reclutassero nuovi membri isolandoli dalla famiglia e dagli amici (invitandoli ad esempio ad un campeggio di fine trimestre dopo l’università), organizzando un programma di privazione del sonno (incontri di preghiera alle 3 del mattino) ed esponendoli a canti forti e ripetitivi. Il lavaggio del cervello religioso tendeva a coinvolgere il love bombing piuttosto che la tortura. La maggior parte degli attivisti anti-sette ora accetta che la teoria del lavaggio del cervello è stata screditata. Alcuni attivisti anti-sette hanno iniziato a usare il termine controllo mentale.

Oggi il concetto di lavaggio del cervello non è usato dalla maggior parte degli psicologi e degli scienziati sociali, e i metodi di persuasione e coercizione usati durante la guerra di Corea non sono considerati esoterici.

La parola lavaggio del cervello è ancora informalmente usata per descrivere qualcuno che ha idee forti che sono implausibili e sono completamente resistenti all’evidenza, al buon senso, all’esperienza e alla logica. Specialmente quando queste idee si sono sviluppate sotto un’influenza esterna, per esempio libri, programmi televisivi, altre persone o un’organizzazione religiosa.

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