L’albero del Baobab

Il Baobab africano è una specie di albero di pietra chiave delle regioni africane subsahariane. Conosciuto come “l’albero della vita” detiene uno status e un ruolo speciale nelle tradizioni e nei mezzi di sostentamento delle comunità di tutta l’Africa. Adansonia digitata è la specie più comune di Baobab africano e si trova in 31 paesi africani. Sono riconoscibili per i loro caratteristici steli gonfi. Presenti naturalmente nelle zone aride del Madagascar, dell’Africa e dell’Australia, immagazzinano massicce quantità d’acqua nei loro steli per far fronte alla siccità stagionale.

I frutti dell’albero sono grandi baccelli conosciuti come “pane di scimmia” o “crema di tartaro” e producono una polpa di frutta secca che è altamente nutriente. Ora sappiamo che il frutto del baobab era in vendita sul mercato del Cairo già nel 16° secolo, apparentemente portato dalle carovane di schiavi dal Sudan.

Tutte le parti dell’albero possono essere utilizzate. La polpa secca del frutto ha molti usi; il più popolare nella maggior parte delle regioni africane è una bevanda simile a un sorbetto, ricca di vitamina C. I semi possono essere pressati in olio che ha meravigliose proprietà nutritive e topiche. Il duro guscio esterno è impermeabile e può essere trasformato in una varietà di articoli domestici come zucche e nacchere. Sia i semi che le foglie possono essere mangiati. La corteccia può essere raccolta senza uccidere l’albero e pestata per fare la corda.

Due cose distinguono il Baobab. Le loro dimensioni sorprendenti e la loro età.

Alcuni alberi di Baobab crescono così tanto da diventare punti di riferimento nazionali:

  • Il Baobab di Green, a sud di Gweta, in Botswana, è stato iscritto dai cacciatori e commercianti del XIX secolo Frederick Thomas Green e Hendrik Matthys van Zyl oltre ad altri personaggi spietati.
  • Il baobab di Chapman in Botswana aveva una circonferenza di 75 piedi prima che i suoi tronchi costituenti crollassero verso l’esterno nel 2016. Non è confermato che sia morto, tuttavia. L’albero è stato storicamente utilizzato come un faro di navigazione e come ufficio postale da esploratori di passaggio, commercianti e viaggiatori, molti dei quali hanno lasciato iscrizioni sul suo tronco.
  • Il baobab Ombalantu in Namibia ha un tronco cavo che può ospitare circa 35 persone. A volte è servito come cappella, ufficio postale, casa e nascondiglio. Alcuni grandi esemplari sono stati trapiantati in nuovi siti, come quello del Cresta Mowana lodge a Kasane.
  • Ci sono 4 alberi separati nel nord del Sudafrica la cui circonferenza è nota per superare i 100 piedi.

L’età dei baobab è sempre stata un punto di discussione nel corso degli anni. In assenza di anelli annuali da contare, la prova scientifica era sempre tenue. Tuttavia alla fine del 2004, Grootboom, un noto ed estremamente grande baobab africano situato nel nord-est della Namibia è crollato inaspettatamente. Dieci campioni di legno raccolti da diverse aree del tronco sono stati trattati e analizzati con la datazione al radiocarbonio mediante spettrometria di massa accelerata. Le date radiocarboniche di tre campioni erano superiori a 1000 anni BP (anni radiocarbonici prima del presente, cioè prima del 1950). La corrispondente età di calendario calibrata del campione più vecchio era di 1275 +/- 50 anni, rendendo Grootboom il più antico albero di angiosperme conosciuto con risultati di datazione affidabili.

Durante l’inizio dell’estate (da ottobre a dicembre nell’emisfero meridionale) l’albero porta fiori bianchi molto grandi e pesanti. Questi si aprono nel tardo pomeriggio e rimangono aperti per una notte. I fiori penduli e vistosi hanno un gran numero di stami. Hanno un profumo dolce ma poi emettono un odore di carogna, soprattutto quando diventano marroni e cadono dopo 24 ore. I ricercatori hanno dimostrato che sembrano essere impollinati principalmente di notte dai pipistrelli della frutta.

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