Forze di spedizione americane

Organizzazione

Quando gli Stati Uniti entrarono nella prima guerra mondiale, il minuscolo esercito regolare di 127.000 ufficiali e soldati mancava di elementi essenziali come uno staff generale, una struttura di divisione e armi moderne. Nonostante queste carenze, il presidente Woodrow Wilson (1856-1924) ordinò al neo promosso generale John J. Pershing (1860-1948) di organizzare le American Expeditionary Forces (AEF) in Francia in modo sufficiente per condurre operazioni di combattimento alla pari con gli eserciti alleati. Il presidente Wilson credeva che solo un contributo americano importante e indipendente allo sforzo bellico gli avrebbe fatto guadagnare un capitale politico sufficiente per guidare gli eventuali negoziati di pace.

Per raggiungere l’ambizioso obiettivo di Wilson, gli Stati Uniti dovevano mobilitare completamente la forza lavoro disponibile. Rifiutando le richieste di organizzare unità di volontari, il segretario alla guerra Newton D. Baker (1871-1937) lavorò con il Congresso per emanare un progetto di forza lavoro sufficiente per 100 divisioni da combattimento. In linea con i suoi obiettivi strategici, Wilson respinse le richieste di amalgamare le truppe americane nelle unità alleate e ordinò a Pershing di mantenere “una componente separata e distinta delle forze combinate, la cui identità deve essere preservata”. Con questi ordini, Pershing e uno staff selezionato di ufficiali regolari salparono per la Francia il 28 maggio 1917. Dopo un ampio studio, Pershing decise di basare l’AEF nella regione della Lorena, in quanto offriva spazio sufficiente per le linee di comunicazione americane, così come la vicinanza al principale obiettivo strategico di Metz, in Germania.

Dottrina e addestramento

L’esercito americano entrò in guerra con una dottrina offensiva obsoleta, con la fanteria che impiegava il tiro a segno e gli attacchi alla baionetta nella profondità delle difese nemiche, con l’artiglieria e le armi di supporto relegate a ruoli secondari. I rapporti degli osservatori dalla Francia che evidenziavano il primato dell’artiglieria e delle mitragliatrici nella preparazione della difesa fecero poca impressione a Pershing, che insistette nel preparare le sue divisioni per la “guerra aperta”. Poiché l’esercito americano era criticamente a corto di ufficiali e sottufficiali esperti, contingenti di ufficiali veterani alleati furono inviati negli Stati Uniti come addestratori e consulenti. Nonostante gli sforzi di Pershing in senso contrario, i giovani leader americani impararono dai loro mentori alleati come organizzare attacchi con obiettivi limitati, supportati da piani di fuoco dettagliati.

Con l’input dei pianificatori del Dipartimento della Guerra, gli americani organizzarono divisioni “quadrate” da 28.000 uomini con quattro reggimenti di fanteria sovradimensionati, un design che si presumeva avesse una maggiore resistenza in combattimento rispetto a una divisione tedesca con tre reggimenti. In pratica, le divisioni quadrate erano potenti sulla difensiva, ma difficili da manovrare nelle operazioni offensive. La 1ª Divisione fu la prima grande unità di combattimento americana ad arrivare in Francia nel giugno 1917. Nonostante il suo grande quadro di regolari, la divisione richiese un lungo addestramento prima che i suoi battaglioni di fanteria fossero considerati pronti a svolgere compiti difensivi di prima linea alla fine di ottobre 1917. La mobilitazione affrettata degli Stati Uniti significava che ogni divisione americana aveva bisogno di una preparazione significativa sotto la tutela francese o britannica prima di subire il suo battesimo del fuoco in settori tranquilli. Dopo aver respinto le richieste iniziali degli Alleati per l’amalgama, Pershing scese a compromessi su un piano nel gennaio 1918 per spedire rapidamente sei divisioni in Francia per completare l’addestramento e il servizio di prima linea sotto la tutela britannica. Le divisioni successive avrebbero dovuto completare il loro addestramento negli Stati Uniti. In definitiva, Pershing pianificò di assemblare un potente esercito da campo di 52 divisioni in Lorena, pronto per un ruolo importante nella grande spinta verso la Germania per terminare la guerra nel 1919.

I primi grandi contributi americani

Nel marzo 1918, Pershing aveva quattro divisioni vicine alla piena prontezza di combattimento quando la Germania iniziò le sue offensive di primavera volte a sconfiggere gli alleati prima che gli americani potessero rovesciare l’equilibrio del potere. Le urgenti richieste alleate di sostituzione di fucilieri e mitraglieri americani costrinsero Pershing ad ammorbidire la sua posizione sull’amalgama. Per prima cosa, Pershing accettò di attaccare temporaneamente le divisioni disponibili, insieme ai reggimenti di fanteria della 93a Divisione afroamericana segregata, all’esercito francese. L’invio di fucilieri e mitraglieri di ricambio dagli Stati Uniti ebbe la priorità, e le divisioni statunitensi appena arrivate furono dirottate per rinforzare la British Expeditionary Force (BEF), sottoposta a forti pressioni. Alla fine di maggio del 1918, i rinforzi statunitensi avevano risollevato il morale degli alleati e giocarono un ruolo nell’arrestare con successo l’offensiva tedesca. Degna di nota fu la prima grande operazione offensiva statunitense della 1ª Divisione a Cantigny in maggio, e la forte performance della 2ª Divisione statunitense a Belleau Wood in giugno, e della 3ª Divisione alla Marna in luglio, che aiutò a fermare la spinta tedesca verso Parigi. Una volta passata la crisi, la maggior parte delle unità statunitensi tornarono sotto il controllo dell’AEF, ad eccezione dei reggimenti afroamericani prestati ai francesi e di due delle dieci divisioni aggregate alla BEF.

L’AEF in crescita

Incoraggiato dai primi successi americani, Pershing attivò la Prima Armata statunitense l’11 agosto 1918, realizzando così uno dei principali obiettivi di guerra americani di creare un esercito da campo indipendente. Di fronte a un’altra richiesta di frammentare l’AEF da parte del maresciallo francese Ferdinand Foch (1851-1929), Pershing rispose impegnando l’AEF in diverse offensive: prima la riduzione del saliente di St. Mihiel, seguita dalla grande offensiva Meuse-Argonne. Sostenuta dall’artiglieria francese e britannica, dai carri armati e dall’aviazione, la Prima Armata statunitense liberò con successo il saliente di St. Mihiel il 12-13 settembre 1918. Nonostante i seri problemi con le strade intasate e il maltempo, la Prima Armata raggruppò con successo una forza di tre corpi d’armata che controllavano quattordici divisioni, oltre 600.000 uomini, per prendere parte all’offensiva di Meuse-Argonne il 26 settembre 1918. A differenza dell’operazione di St. Mihiel, le divisioni della Prima Armata USA furono presto coinvolte in una serie di assalti contro le forti difese in profondità tedesche.

Inoltre, le carenze nell’amministrazione della logistica, aggravate dalla precedente decisione di Pershing di dare priorità alle truppe da combattimento rispetto alle unità logistiche, portarono il caos nella capacità degli americani di combattere nella Meuse-Argonne, carenze che avevano già spinto il segretario Baker a suggerire al War Department di assumere il controllo dei servizi nelle retrovie. Invece, Pershing trasferì uno dei suoi migliori comandanti di divisione per riorganizzare il Servizio Rifornimenti (SOS), mentre le carenze di manodopera nelle retrovie furono temporaneamente risolte convertendo le unità da combattimento in distaccamenti di deposito.

La crisi logistica, le preoccupazioni del Dipartimento della Guerra, le critiche degli Alleati e la mancanza di progressi nei combattimenti influenzarono la decisione di Pershing di effettuare un grande raggruppamento a metà ottobre 1918. Mentre le sue divisioni malconce venivano fatte ruotare e i logisti avevano il tempo di far avanzare i rifornimenti, Pershing cedette il comando della Prima Armata al tenente generale Hunter Liggett (1857-1935) e attivò un quartier generale della Seconda Armata nel tentativo di migliorare il comando e il controllo all’interno dell’AEF. Sotto il comando strategico del generale Pershing, l’AEF continuò l’offensiva Meuse-Argonne fino all’armistizio.

Dopo

Dai suoi modesti inizi, l’AEF crebbe fino a diventare un esercito sul campo di 2 milioni di uomini, di cui circa 1,4 milioni videro il combattimento attivo, e subì 320.000 perdite mentre liberava più di duecento miglia di territorio francese. L’entrata in guerra dell’AEF rafforzò il morale degli alleati sotto pressione e convinse molti leader tedeschi che la vittoria militare non era più possibile dopo le fallite offensive di primavera del 1918. Dopo l’armistizio, Pershing designò la Terza Armata statunitense, composta principalmente da unità regolari, per occupare la regione di Coblenza in Germania, con la priorità di smobilitare le unità di leva il più presto possibile. Il 1º settembre 1919, l’American Expeditionary Forces fu ufficialmente disattivata con la partenza del generale Pershing e dell’ultimo del suo staff per gli Stati Uniti.

Harold Allen Skinner Jr, United States Army Reserve

Section Editor: Lon Strauss

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