Cos’è in realtà il populismo? E perché ha una cattiva reputazione?

Senza dubbio grazie a Donald Trump, alla Brexit e a una serie di leader e partiti anti-establishment in Europa, America Latina e Asia, tutti sembrano parlare di populismo.

Ma il populismo non è una novità. Ha accompagnato a lungo la politica democratica, e la sua attività e il suo successo hanno conosciuto picchi e cadute. In questo momento siamo in una sorta di periodo d’oro per il populismo, e questo sta influenzando la natura della politica in generale. Quindi è importante sapere cosa significa e come riconoscerlo.

Anche tra gli accademici, il populismo è stato difficile da definire. Questo in parte perché si è manifestato in modi diversi in tempi diversi. Mentre attualmente i suoi casi più noti sono partiti, leader e movimenti di destra, può anche essere di sinistra.

C’è un dibattito accademico su come classificare il concetto: è un’ideologia, uno stile, un discorso o una strategia? Ma attraverso questi dibattiti, i ricercatori tendono a concordare che il populismo ha due principi fondamentali:

  1. deve pretendere di parlare a nome della gente comune

  2. questa gente comune deve stare in opposizione a un establishment d’élite che impedisce loro di realizzare le loro preferenze politiche.

Questi due principi fondamentali sono combinati in modi diversi con diversi partiti, leader e movimenti populisti. Per esempio, le concezioni dei populisti di sinistra su “il popolo” e “l’élite” generalmente si coalizzano intorno alle lamentele socioeconomiche, mentre le concezioni dei populisti di destra su questi gruppi tendono generalmente a concentrarsi su questioni socio-culturali come l’immigrazione.

L’ambiguità dei termini “il popolo” e “l’élite” significa che i principi fondamentali del people-centrism e dell’anti-elitismo possono essere usati per fini molto diversi.

Come può essere un male appellarsi alla gente comune?

Il populismo ha una cattiva reputazione per un paio di ragioni.

In primo luogo, poiché molti dei casi più importanti di populismo sono apparsi recentemente nella destra radicale, è stato spesso confuso con l’autoritarismo e le idee anti-immigrazione. Ma queste caratteristiche hanno più a che fare con l’ideologia della destra radicale che con il populismo stesso.

Secondo, i populisti sono dirompenti. Si posizionano come outsider che sono radicalmente diversi e separati dall’ordine esistente. Perciò spesso chiedono un cambiamento dello status quo e possono sostenere la necessità di un urgente cambiamento strutturale, sia esso economico o culturale. Spesso lo fanno promuovendo un senso di crisi (che sia vero o no), e presentandosi come aventi la soluzione alla crisi.

Il leader del partito Podemos in Spagna, che ha messo in discussione il capitalismo sulla scia della Grande Recessione. Kiko Huesca/AAP

Un esempio attuale di questo processo è il muro di confine meridionale di Trump, dove ha caratterizzato la questione degli attraversamenti illegali del confine meridionale come un’emergenza nazionale, nonostante, per esempio, più attraversamenti di confine legati al terrorismo si verificano sul confine settentrionale, canadese e aereo.

Il fatto che i populisti spesso vogliano trasformare lo status quo, apparentemente in nome del popolo, significa che possono apparire minacciosi nei confronti delle norme democratiche e dei costumi sociali che molte persone apprezzano.

E la stessa costruzione del “popolo” gioca un ruolo importante nella percezione dei populisti come “cattivi”, perché ostracizza porzioni della società che non rientrano in questo gruppo.

Quali sono alcuni esempi di leader e politiche populiste?

L’esempio contemporaneo più famoso di un leader populista è il presidente degli Stati Uniti, Donald Trump, e il rinnovato interesse per il populismo è in parte dovuto al suo successo elettorale del 2016. Un modo in cui i ricercatori misurano il populismo, e di conseguenza determinano se un leader o un partito è populista, è attraverso la misurazione del linguaggio.

La ricerca ha scoperto che la retorica di Trump durante la campagna era altamente populista. Ha preso di mira le élite politiche, attingendo al nucleo populista dell’anti-elitismo e ha usato frequentemente un linguaggio incentrato sulle persone, con un forte uso dei pronomi collettivi “nostro” e “noi”.

Ha combinato questo linguaggio populista con la sua ideologia di destra radicale, proponendo politiche come la politica estera “America First”, il muro proposto tra Stati Uniti e Messico, e politiche economiche protezionistiche e anti-globalizzazione.

La combinazione del populismo e di tali politiche gli ha permesso di tracciare una distinzione tra “il popolo” e coloro che sono al di fuori di quel gruppo (musulmani, messicani), sottolineando la superiorità del primo.

Queste politiche permettono anche di criticare la preferenza dell’establishment elitario per la globalizzazione, il libero scambio e le politiche di immigrazione più liberali. Il suo uso dello slogan “prosciugare la palude” – in cui afferma che libererà Washington dalle élite che non sono in contatto con gli americani regolari – riflette anche questo.

Insieme a Trump, anche la Brexit è arrivata a esemplificare il populismo contemporaneo, a causa del suo antielitismo incentrato sull’Unione Europea e la natura stessa del referendum che agisce come espressione della volontà “del popolo”.

In Sud America, il populismo è stato maggiormente associato alla sinistra. Il defunto Hugo Chavez, ex presidente del Venezuela, era anche molto populista nella sua retorica, ed è forse l’esempio più famoso di un leader populista di sinistra.

Il populismo di Chavez era incentrato su questioni socioeconomiche. Anche quando governava, si posizionava come un politico anti-establishment, incanalando le entrate petrolifere del paese in programmi sociali con l’obiettivo di distribuire la ricchezza tra il popolo venezuelano, alleviare la povertà e promuovere la sicurezza alimentare.

Anche l’attuale presidente messicano, Andrés Manuel López Obrador, e il presidente boliviano, Evo Morales sono considerati leader populisti di sinistra.

Ma il populismo di sinistra non è solo confinato al Sud America. In Europa, esempi contemporanei di partiti populisti di sinistra sono lo spagnolo Podemos e il greco Syriza. Questi partiti hanno avuto successo all’indomani della Grande Recessione. Hanno messo in discussione la legittimità del capitalismo senza regole e hanno sostenuto cambiamenti economici strutturali per alleviare le conseguenze della recessione sulle loro popolazioni.

Non sembra che il populismo stia andando da nessuna parte. Quindi è importante sapere come riconoscerlo, e capire come la sua presenza può plasmare le nostre democrazie, nel bene e nel male.

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