Im Jahr 1969 drehten Ingenieure das Wasser der Niagarafälle ab

Wenn Sie an den Sommer ’69 denken, kommen Ihnen vielleicht Vietnam-Proteste, Woodstock, die Mondlandung und Bryan Adams in den Sinn. Aber auch aus der Umweltperspektive ist viel passiert. Der Cuyahoga River fing (mal wieder) Feuer, in Santa Barbara, Kalifornien, gab es eine Ölpest, und der National Environmental Policy Act wurde geschaffen. Eines der faszinierendsten Ereignisse des Jahres flog jedoch unter dem Radar: die Abschaltung der amerikanischen Niagarafälle.

Anzeige

Bei mehreren früheren Gelegenheiten waren die Fälle aufgrund von Eis vorübergehend zum Stillstand gekommen. Aber ab Juni 1969 entwässerte das U.S. Army Corps of Engineers die American Falls – den kleineren der beiden Hauptkatarakte, aus denen die Niagarafälle bestehen -, um die Machbarkeit eines Faceliftings zu untersuchen. Und es könnte wieder passieren: Im Jahr 2016 gab die Niagara Frontier State Park Commission bekannt, dass sie hofft, die American Falls innerhalb der nächsten Jahre abzusperren. Der Grund dieses Mal: die alten Brücken zu reparieren, die Touristen vom Festland des Staates New York nach Goat Island bringen. (Dieses Vorhaben hängt davon ab, dass die erforderlichen Finanzmittel zur Verfügung gestellt werden, und das scheint alles andere als sicher zu sein, obwohl ein Vertreter der Kommission mir sagte, dass sie immer noch hoffen, dass dies geschehen wird).

Ein Naturwunder wie einen Wasserhahn zu behandeln, mag alarmierend erscheinen. Aber so wunderbar sie auch sein mögen, die Niagarafälle sind kaum natürlich. Im Laufe des 20. Jahrhunderts haben die Vereinigten Staaten und Kanada wiederholt zusammengearbeitet, um den großen Katarakt zu verändern. Als Geburtsort der groß angelegten hydroelektrischen Produktion und Verteilung zogen die Niagarafälle Unternehmen an, die für den Großteil der elektrochemischen und Aluminiumproduktion der Nation verantwortlich waren. Das Wasser, das oberhalb des Wasserfalls abgeleitet und dann in die untere Schlucht geleitet wurde, war flüssiges Gold. Schon lange vor dem Ende des 19. Jahrhunderts wurden Schritte unternommen, um das Gebiet um die Fälle von den Verwüstungen des ungezügelten Industrialismus zu befreien. Die Industrie verlagerte ihren Standort einfach in die flussabwärts gelegene Schlucht. Zu Beginn des 20. Jahrhunderts wurde bereits so viel Wasser umgeleitet, dass man sich ernsthafte Sorgen um die landschaftliche Attraktivität des Katarakts machte.

Aber, so weinten die Fabrikbesitzer, diese Umleitungen retteten die Fälle eigentlich vor sich selbst: Die Verringerung des Wasserflusses über die Lippe reduzierte die Erosion, die dazu führte, dass sich die Fälle im Durchschnitt um etwa 4½ Fuß pro Jahr zurückbewegten. Es folgten jahrzehntelange grenzüberschreitende Verhandlungen und Studien, die darauf abzielten, einen Weg zu finden, die Stromproduktion zu maximieren und gleichzeitig die ästhetischen Auswirkungen zu minimieren, damit der Tourismus nicht beeinträchtigt wurde. 1929, 1932 und 1941 wurden diplomatische Abkommen zur Aufteilung der Niagara-Energie unterzeichnet. Keines wurde jedoch vom US-Kongress ratifiziert.

Die Wasserumleitungen stiegen weiter an. Größere Wasserkraftwerke – die nach und nach den Anspruch erhoben, die größten der Welt zu sein – wurden gebaut, und neuere Anlagen befanden sich sogar noch weiter flussabwärts, um das Wasser aufzunehmen, das nun durch riesige Tunnel und Leitungen geleitet wurde, die unter den Schwesterstädten am Rande der Schlucht verliefen. Schließlich unterzeichneten die USA und Kanada 1950 einen Vertrag, um die Spannung, ob der Niagara Strom oder Schönheit produzieren sollte, endgültig zu lösen: Es sollte beides sein. Oder zumindest sollte es den Anschein haben, beides zu sein.

Werbung

Der Niagara River Water Diversion Treaty ermächtigte die beiden Nationen, zwischen der Hälfte und drei Viertel des Wassers des Niagara River umzuleiten. Seitdem stürzt selbst zu den besten Zeiten, während der Touristenzeit, nur die Hälfte des für die Fälle bestimmten Wassers tatsächlich über den Abgrund. Und wer das Pech hat, am Abend oder im Winter zu kommen, sieht nur ein Viertel des Wassers, das den Niagarafällen vermacht wurde.

Die Planer der Regierung waren um die Ästhetik der Wasserfälle besorgt – vor allem um die Horseshoe Falls, die viel größer als die amerikanischen Fälle sind und hauptsächlich auf kanadischem Gebiet liegen. Der Vertrag von 1950 enthielt daher auch Bestimmungen für verschiedene Sanierungsmaßnahmen in den Niagara-Gewässern sowohl in den Vereinigten Staaten als auch in Kanada: einen Kontrolldamm, Wehre (Unterwasserdämme), Ausgrabungen, Aufschüttungen und so weiter. All diese Eingriffe würden die visuellen Folgen verdecken und die Erosion verringern. Die Ingenieure sagten, ihr Ziel sei es, einen „Eindruck von Volumen“ zu schaffen, der über den Wasserfall geht. Dies konnte erreicht werden, indem die Strömung gleichmäßiger entlang der Lippe des Katarakts verteilt wurde, so dass er immer noch robust aussah, auch wenn viel weniger Wasser über den Rand floss.

Um dies zu erreichen, wurden die Horseshoe Falls mit Kofferdämmen – temporären Strukturen, die es erlauben, Dinge im Wasser zu bauen – trockengelegt und das Flussbett und der Katarakt ausgemeißelt und konturiert. Die Kammlinie wurde um etwa 15 Prozent verkleinert, indem die Flanken des Wasserfalls aufgefüllt wurden.
Die zurückgewonnenen Bereiche sind heute die besten Aussichtsplätze. Vieles davon wurde auf hochpräzisen maßstabsgetreuen Modellen des Niagara geplant, die ganze Lagerhallen füllten. Man könnte sagen, dass sie den ursprünglichen Wasserfall einfach in ein sehr großes Modell verwandelten. Im Jargon der Umwelttechnik-Historiker war der Wasserfall eine hybride Infrastruktur, die das Organische mit dem Mechanischen verband.

Doch die Amerikaner wurden bald neidisch, dass der kanadische Wasserfall ein Makeover erhalten hatte, zumal Touristen und Hochzeitsreisende bereits in größerer Zahl dorthin unterwegs waren. Außerdem hatte eine Reihe von Felsstürzen von den American Falls den Talus – den riesigen Haufen von Gesteinsschutt, der sich an der Basis gebildet hatte – vergrößert, so dass es sich eher um eine stufenförmige Kaskade als um einen reinen Fall handelte. Als Reaktion darauf starteten 1965 führende Bürger von Niagara Falls, New York, eine Kampagne zur Erhaltung und Verbesserung der Schönheit der American Falls. Sie wollten, dass Niagara mehr wie sich selbst aussieht.

Werbung

Als Reaktion darauf baten Kanada und die USA die International Joint Commission, das bilaterale Gremium, das die Grenzgewässer zwischen den USA und Kanada überwacht, und das U.S. Army Corps of Engineers um eine Untersuchung und einen Bericht über Maßnahmen, die notwendig wären, um die Schönheit der Amerikanischen Fälle zu erhalten oder zu verbessern, insbesondere im Hinblick auf den Schutt. War es machbar, die 280.000 Kubikmeter Schutt zu entfernen, die an manchen Stellen mehr als die Hälfte der Fallhöhe ausmachten?

Um das herauszufinden, wurden die American Falls im Jahr 1969 von Juni bis Dezember abgesperrt. (Sehen Sie dieses Video von den trockenen Fällen.) Etwa 27.000 Tonnen Fels und Erde wurden flussaufwärts gekippt, um einen 600 Fuß langen Kofferdamm vom Festland zur Goat Island zu schaffen. Millionen von Münzen und sogar einige Leichen wurden in dem trockenen Felsbett gefunden.

Während einige in der Niagara-Tourismusindustrie einen Rückgang der 5 Millionen Besucher pro Jahr befürchteten, dachten andere, dass die Renovierung des Wasserfalls den Tourismus sogar steigern könnte. (Zumindest ein Zeitungsredakteur hielt diese Kampagne zur „Rettung der Fälle“ vor einem drohenden „Tod“ für ein Machwerk, das den Tourismus und die wirtschaftlichen Aussichten der Region ankurbeln sollte. Er hatte weitgehend Recht.) Obwohl viele Menschen kamen, um das zu sehen, was als „einmalige Gelegenheit“ angepriesen wurde, hatten die Pessimisten am Ende recht, denn der Tourismus ging 1969 deutlich zurück. (Das mag daran liegen, dass die Leute fälschlicherweise annahmen, dass sowohl die Horseshoe Falls als auch die American Falls nicht in Betrieb sein würden.)

Werbung

Die Planer der Regierung erwägten die völlige Entfernung des Talbodens sowie die Errichtung eines Damms flussabwärts der Fälle, der den Maid of the Mist Pool anheben und den Talboden ertränken würde (was natürlich die vertikale Höhe der Fälle verringern würde). Das Corps of Engineers kam zu dem Schluss, dass der Schutt wahrscheinlich das Gesicht der American Falls stützt. Basierend auf dieser Erkenntnis sowie auf öffentlichen Eingaben und einem geschätzten Preis von etwa 26 Millionen Dollar entschied sich die International Joint Commission 1974 gegen die Entfernung des Schutts. Doch die Wasserhaltung war nicht umsonst: Die Ingenieure nutzten die Gelegenheit, um die Felswand der American Falls mit Bolzen, Kabeln und Ankern zu stabilisieren und gleichzeitig elektronische Bergsturzsensoren zu installieren.

Die Entscheidung, die American Falls weitgehend in Ruhe zu lassen, hing mit der Tatsache zusammen, dass die International Joint Commission nicht sicher war, ob die meisten Touristen wirklich einen großen Unterschied bemerken würden, selbst wenn der Schutt weg wäre, und dass die lokalen Interessengruppen, die ursprünglich auf die Entwässerung gedrängt hatten, in der Hoffnung, den Tourismus anzukurbeln, nun der Meinung waren, dass ein ausgetrockneter Wasserfall tatsächlich schlecht fürs Geschäft wäre. Aber die Stimmenthaltung sprach auch für einen auffälligen Wandel in der Einstellung, angeregt durch die aufkeimende Umweltbewegung, Natur in Infrastruktur zu verwandeln. Der International Joint Commission erschien es „falsch, den Wasserfall statisch und unnatürlich zu machen, wie einen künstlichen Wasserfall in einem Garten oder einem Park“, und die grundlegende Schlussfolgerung des Kommissionsberichts lautete, dass „der Mensch nicht in den natürlichen Prozess eingreifen sollte.“

Im Vergleich zu 1969 sind die heutigen Pläne, die amerikanischen Fälle abzuschalten, um ein paar Brücken zu reparieren, ein ziemlich kleiner, wenn auch wahrscheinlich unnötiger Eingriff. Die Niagarafälle sind bereits stark manipuliert worden. Der eigentliche Wasserfall – zumindest vom Volumen her – befindet sich jetzt in den Druckleitungen der massiven Wasserkraftwerke flussabwärts.

Mit der Zeit haben die Menschen vergessen, wie die Niagarafälle in ihrem unverfälschten Zustand aussahen. Nichtsdestotrotz sind die verkleinerten Fälle, ehrlich gesagt, immer noch beeindruckend anzuschauen. Stehen Sie an der Spitze des Katarakts, und die Kraft, die jedes Jahr etwa 25 Menschenleben fordert, ist immer noch spürbar.

Schreibe einen Kommentar

Deine E-Mail-Adresse wird nicht veröffentlicht. Erforderliche Felder sind mit * markiert.