Harpo, Inc.

110 North Carpenter Street
Chicago, IL 60607
(312) 633-0808
www.oprah.com

Harpo, Inc. ist ein privates Unternehmen im Besitz von Talkshow-Superstar Oprah Winfrey und ihrem langjährigen Anwalt Jeff Jacobs. Das Rückgrat des Unternehmens ist jedoch Winfrey, die eine der berühmtesten Persönlichkeiten der Welt ist. Harpo, also Oprah rückwärts buchstabiert, ist eigentlich eine Erweiterung der Person Winfrey. Ihre Projekte spiegeln ihren Geschmack und ihren Wunsch wider, ein gewisses Maß an Kontrolle und Spiritualität in ihr Leben zu bringen. Mit Harpo, Inc. nutzte Winfrey ihre Popularität im Fernsehen, um in die Filmproduktion und das Verlagswesen zu expandieren, was sie zur erfolgreichsten afroamerikanischen Geschäftsinhaberin in den Vereinigten Staaten und zu einer der reichsten Entertainerinnen der Welt machte.

Erst Chicago, dann die Nation

Die Wurzeln von Harpo lassen sich bis 1983 zurückverfolgen, als Winfrey nach Chicago, Illinois, zog. Nachdem sie mehrere Jahre lang eine lokale Talkshow in Baltimore, Maryland, moderiert hatte, begann sie, A.M. Chicago auf WLS-TV zu moderieren. Winfrey lieferte sich ein Kopf-an-Kopf-Rennen mit dem amtierenden König der Morgen-Talkshows, Phil Donahue (1935-). Ebenfalls in Chicago ansässig, erreichte Donahue durch Syndizierung ein nationales Publikum. Das bedeutet, dass seine Show zwar in Chicago produziert wurde, aber an andere Fernsehsender im ganzen Land verkauft wurde. Obwohl Donahue sehr bekannt war, kam Winfrey bei den Zuschauern in Chicago sofort gut an. Innerhalb eines Monats schlug ihre Einschaltquote die von Donahue in der Region.

Im Jahr 1984 handelte Winfreys Agent einen neuen Vertrag mit WLS aus, der ihr für die nächsten vier Jahre eine jährliche Gehaltserhöhung von 30.000 Dollar einbrachte. Winfrey war jedoch nicht zufrieden mit dem Agenten. Sie feuerte ihn und beauftragte den Anwalt Jeff Jacobs, sie zu vertreten. ‚Ich hatte gehört, dass Jeff ein Piranha ist‘, sagte sie 1995 zu Forbes. „Das gefällt mir. Piranha ist gut.“ Jacobs‘ erster wichtiger Schritt war es, die Kontrolle über Winfreys Show von WLS zu bekommen. WLS, das dem ABC-Network gehörte, hatte die Syndizierungsrechte, und es war den TV-Networks nicht erlaubt, Shows zu syndizieren. Das bedeutet, dass Winfreys Programm auf dem Chicagoer Markt festsitzen würde. Jacobs überzeugte das Netzwerk, Winfrey die Rechte zu geben. ABC stimmte zu, unter der Bedingung, dass ABC-Sender in anderen Städten die erste Chance bekämen, das Programm auszustrahlen.

Jacobs änderte den Namen der Sendung in „The Oprah Winfrey Show“ und arbeitete einen Vertrag mit King World Productions für die Syndizierung aus. King World syndizierte bereits die beliebten Spielshows Wheel of Fortune und Jeopardy! 1986 wurde die Oprah Winfrey Show erstmals landesweit ausgestrahlt, und Winfrey erwies sich im ganzen Land als ebenso beliebt wie in Chicago. Ihre Show verdiente in den ersten zwei Jahren der Ausstrahlung 115 Millionen Dollar, wobei Winfrey einen Teil des Gewinns erhielt.

Harpo auf einen Blick

  • Mitarbeiter: 220
  • CEO: Oprah Winfrey
  • Wichtige Konkurrenten: Lifetime; WE Network; USA Networks; AOL Time Warner
  • Bemerkenswerte Projekte: The Oprah Winfrey Show; 0, the Oprah Magazine; Oxygen Media; Oprah.com ; Filme: The Women of Brewster Place, The Wedding, Before Women Had Wings, Tuesdays with Morrie

Von Oprah zu Harpo

1986 gründete Oprah Harpo Productions, Inc. und machte sich selbst zur Vorsitzenden. Sie gab Jacobs 5 Prozent der Anteile an der Firma (sein Anteil stieg auf 10 Prozent, als er 1989 Präsident der Firma wurde). 1987 gab Jacobs seine private Anwaltskanzlei auf, um sich ganz Harpo zu widmen. Sein nächster großer Schritt für die Firma war, Winfrey zum Eigentümer ihrer Show zu machen. Im Juli 1988 schloss er einen Vertrag mit ABC und King World ab, der Winfrey die Freiheit gab, die Show so zu gestalten, wie sie es wollte.

Direkt nach Abschluss des Deals kaufte Winfrey ein Filmproduktionsstudio in Chicago. Sie plante, ihre Show von dort aus zu senden und das Studio für andere Projekte zu nutzen. George Mair, Autor von Oprah: The Real Story, zitiert Winfrey’s Erklärung für den Kauf des Studios: „Ich tat dies, um wirklich in die Bereiche zu expandieren, die ich wollte, und die Show zu übernehmen, um mehr Zeit für mich zu schaffen, um Features und TV-Specials zu machen.“

Zeitleiste

1983: Oprah Winfrey zieht nach Chicago, um Gastgeberin von A.M. Chicago zu werden. 1984: Winfrey stellt den Anwalt Jeff Jacobs als ihren Agenten und Geschäftsmanager ein. 1985: A.M. Chicago wird zu The Oprah Winfrey Show, da Jacobs plant, die Sendung zu syndizieren. 1986: Winfrey gründet Harpo Productions, Inc. 1988: Harpo kauft ein Filmstudio in Chicago. 1989: Harpo Productions veröffentlicht den TV-Film The Women of Brewster Place. 1995: Harpo unterzeichnet einen Vertrag mit ABC, um sechs Fernsehfilme zu produzieren. 1996: Winfrey führt einen monatlichen Buchclub in ihrer Show ein, was die Verkaufszahlen für die von ihr vorgestellten Bücher dramatisch ansteigen lässt. 1998: Winfrey wird Teilhaberin von Oxygen, einem neuen Kabelfernsehsender, der sich an Frauen richtet. 2000: Die erste Ausgabe von O, the Oprah Magazine kommt an die Kioske. 2002: Winfrey kündigt an, dass sie 2006 aufhören will, ihre Show zu produzieren.

Winfreys Wunsch, in Film und Fernsehen zu expandieren, wurde durch ihr erfolgreiches Schauspieldebüt in The Color Purple (1985) befeuert. Sie war besonders an Projekten interessiert, die sich mit afroamerikanischen Charakteren und Themen befassten. 1989 produzierte Harpo Productions den TV-Film The Women of Brewster Place, mit Winfrey in einer der Hauptrollen. Die Kritiken des Films waren gemischt, aber

Oprah Winfrey gab 1985 ihr Debüt auf der großen Leinwand in The Color Purple. Reproduziert mit Genehmigung von The Kobal Collection.

Oprah Winfrey gab 1985 in The Color Purple ihr Debüt auf der großen Leinwand.

Abgebildet mit Genehmigung von The Kobal Collection.

Die Einschaltquoten waren hoch, und im nächsten Jahr produzierte Winfrey eine TV-Serie, die auf dem Film basierte. Brewster Place war die erste Serie, die in den neuen Harpo Studios gedreht wurde. Die Serie war jedoch nicht so beliebt wie der Film und wurde von ABC schnell wieder abgesetzt, obwohl der Sender weiterhin von Harpo produzierte Filme ausstrahlte. ABC strahlte auch ein einstündiges Interview aus, das Winfrey 1993 mit dem Sänger Michael Jackson (1958-) führte.

Neue Richtung, neue Projekte

Bis 1993 war Winfrey geschätzte 250 Millionen Dollar wert. Und wie nur eine Handvoll Prominenter war sie so berühmt, dass man sie nur unter ihrem Vornamen kannte. Trotzdem blieb Winfrey nicht von Kritik verschont. Obwohl ihre Talkshow die Nummer eins im Land war, wurden in den Beiträgen oft sensationelle Themen und Gäste wie Teufelsanbetung und Mitglieder von Rassenhassergruppen behandelt. Eine Kritikerin war Vicki Abt, eine Professorin für Soziologie.

Im Jahr 1994 griff Abt Winfrey und andere Talkshow-Moderatoren an, weil sie trashige Themen präsentierten. Die Professorin traf sich mit Winfrey und machte Vorschläge zur Verbesserung ihrer Inhalte. Im selben Jahr begann Winfreys Show, einen positiveren, aufmunternden Ton anzuschlagen. 1995 sagte sie zu Ebony, sie sei angewidert von Talkshows, die „so gestaltet sind, dass sie an das niedrigste Gefühl von uns selbst appellieren, an den Boden dessen, was Menschen erleben.“ Zunächst sanken Winfreys Einschaltquoten mit ihrem neuen Format ein wenig, aber sie erholten sich bald. Bis 1998 erreichte ihre Show täglich etwa fünfzehn Millionen Zuschauer und wurde in Dutzenden von Ländern auf der ganzen Welt ausgestrahlt.

Harpo Productions setzte seine Arbeit mit ABC fort und unterzeichnete 1995 einen Vertrag zur Produktion von sechs Fernsehfilmen. Die Firma blieb auch weiterhin an der Produktion von Filmen für die Kinoauswertung interessiert. Ihr erster Spielfilm, Beloved, wurde 1998 von der Walt Disney Company veröffentlicht (siehe Eintrag). Der Film, der auf einem Roman der Nobelpreisträgerin Toni Morrison (1931-) basiert, zeigte Winfrey, war aber kein Publikumserfolg. Harpo hatte mehr Glück mit zwei Fernsehfilmen, die während der Saison 1997-98 veröffentlicht wurden, Before Women Had Wings und The Wedding. Die Filme hatten hohe Einschaltquoten und wurden von Kritikern gelobt. Im Jahr 2000 hatte Harpo Productions mit dem TV-Film Tuesdays With Morrie einen seiner größten Hits überhaupt. Mit dem gefeierten Schauspieler Jack Lemmon (1925-2001) in der Hauptrolle gewann der Film vier Emmy Awards, die höchste Auszeichnung des Fernsehens.

Doch Winfreys Erfolg kam vor allem durch ihre tägliche Show, wie sie 1996 mit der Einführung von Oprah’s Book Club bewies. Einmal im Monat wählte Winfrey ein Buch aus, das ihr gefiel, und stellte den Autor in ihrer Show vor. Nach der Ausstrahlung einer Sendung stiegen die Verkaufszahlen für ein von Winfrey ausgewähltes Buch sprunghaft an, oft um bis zu einer Million Exemplare. Winfrey beendete den Buchclub im Jahr 2002, was viele Autoren und Verlage enttäuschte, aber sie versprach, würdige Bücher zu fördern, wenn sie sie entdeckte.

Oprah Winfrey gab 20 Millionen Dollar aus, um den Raum zu kaufen und zu renovieren, der schließlich zu den Harpo Studios werden sollte. Das Studio umfasst 88.000 Quadratfuß und verfügt über drei separate Tonbühnen. Tonbühnen sind Bereiche, in denen Filme und Fernsehsendungen gefilmt werden. Die Entwicklung der Harpo Studios machte Winfrey erst zur dritten amerikanischen Frau, die jemals ein eigenes Studio besaß.

Winfrey verzweigte sich 1998 weiter in neue Medien. Harpo Productions startete zusammen mit der ABC Internet Group Oprah.com . Die Website ermöglichte es den Zuschauern von Winfreys Show, die Auswahl der letzten Buchclubs zu verfolgen, Themen für zukünftige Shows vorzuschlagen und ihre Gedanken zu persönlichen Themen auszutauschen. Im selben Jahr schloss sich die Harpo Group LLC mit mehreren Partnern zusammen, um Oxygen zu gründen, einen neuen Kabelsender, der sich Frauen und ihren Themen widmete und ebenfalls eine eigene Website hatte. Vor dem Debüt von Oxygen im Jahr 2000 erklärte Winfrey gegenüber Newsweek ihre Ziele für den Sender. „Wenn wir auf diesem Sender das schaffen können, was wir mit der ‚Oprah‘-Show geschafft haben, dann werden wir sehr erfolgreich sein.“ Harpo’s erste Produktion für Oxygen war eine zwölfteilige Serie, in der Winfrey Frauen half, das Internet kennenzulernen.

Streit um Winfrey und Harpo

Obwohl Oprah Winfrey Millionen von Fans hat, hat nicht jeder freundliche Worte für sie oder ihre Show übrig. Im Jahr 1994 kündigte eine ehemalige Mitarbeiterin bei Harpo, Inc. und verklagte die Firma auf Lohnnachzahlung. Sie behauptete, sie habe Harpo wegen der „Umgebung von Unehrlichkeit und Chaos“ verlassen. Winfrey legte die Klage zwei Jahre später außergerichtlich bei, und heute unterschreiben alle Harpo-Mitarbeiter eine Erklärung, in der sie versprechen, niemals öffentlich über Winfrey oder ihre Firma zu sprechen.

Im Jahr 1998 war Winfrey in einen sehr öffentlichen Gerichtsprozess verwickelt. In einer Sendung aus dem Jahr 1996, in der es um die Aufzucht von Rindern und die Möglichkeit ging, durch verseuchtes Rindfleisch an „Rinderwahnsinn“ zu erkranken, sagte Winfrey, sie würde nie wieder einen Hamburger essen. Bald darauf begannen die Preise für Rinder zu fallen, und mehrere texanische Rinderzüchter verklagten sie unter dem False Disparagement of Perishable Foods Products Act. Dieses texanische Gesetz verbietet es, falsche Aussagen über im Bundesstaat produzierte Lebensmittel zu machen, wenn diese Aussagen dem Geschäft schaden. Einige Leute bemerkten, dass die Rinderpreise bereits vor Winfreys Kommentar fielen, aber der Fall ging im Januar 1998 in Amarillo, Texas, vor Gericht.

Anstatt die Publicity über den Prozess zu vermeiden, verlegte Winfrey ihre Show für die Dauer des Prozesses nach Amarillo. In ihren Shows dort lobte sie die texanische Kultur und gewann die Unterstützung der dortigen Bürger. Vor Gericht verteidigte sie, dass sie und ihre Gäste das Recht hätten, ihre Meinung zu sagen. Laut Texas Monthly sagte sie aus: „Ich biete den Menschen ein Forum, um ihre Meinung zu äußern…. Wir dürfen das in den Vereinigten Staaten von Amerika.“ Winfrey gewann den Fall und besiegte die Viehzüchter in ihrem eigenen Revier.

0, mehr Erfolg

Zwei Monate nachdem Oxygen auf Sendung ging, stieg Winfrey mit ihrer eigenen Zeitschrift 0, the Oprah Magazine, ins Verlagsgeschäft ein. Nach nur sieben Ausgaben hatte 0 zwei Millionen Abonnenten und war damit das erfolgreichste neue Magazin in der Geschichte der USA. Obwohl Winfrey bei der Produktion von 0 mit Hearst Magazines zusammenarbeitete, hatte sie die vollständige Kontrolle über den Inhalt. Das Magazin war eine Printversion ihrer Show und enthielt Interviews mit Prominenten und Artikel darüber, wie die Leser mehr Sinn in ihrem Leben finden konnten.

Oprah Winfrey steht vor dem Cover der Premierenausgabe von 0, the Oprah Magazine. 0 erschien erstmals im April 1999. Reproduziert mit Genehmigung von AP/Wide World Photos.

Oprah Winfrey steht vor dem Cover der Premierenausgabe von 0, the Oprah Magazine. 0 debütierte im April 1999.

Abgebildet mit Genehmigung von AP/Wide World Photos.

Im Jahr 2002 gab Winfrey bekannt, dass sie ihre Show im Jahr 2006 einstellen würde, obwohl sie schon vorher über das Aufhören gesprochen und ihre Meinung geändert hatte. 0 auch weiterhin einen beträchtlichen Gewinn zu machen. Winfrey sagte gegenüber Fortune, dass sie von all ihren Errungenschaften am stolzesten auf ihr Magazin sei, „weil ich nicht wusste, was ich da tat.“ Oxygen kämpfte jedoch damit, Zuschauer zu gewinnen. Im Jahr 2002 schloss Winfrey einen Deal ab, um ein neues Abendprogramm für das Netzwerk zu machen.

Winfrey bleibt jedoch dem Fernsehen treu und findet neue Wege, anderen zu helfen und sie zu unterhalten. „Ich glaube, ich fange gerade erst an“, sagte Winfrey bei einer Rede, die sie 2001 hielt. „Wenn Sie offen für die Möglichkeiten sind, wird Ihr Leben größer, großartiger und kühner!“

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