SpaceShipTwo : sur la voie du tourisme spatial

SpaceShipTwo est un vaisseau spatial qui vise à emmener les touristes pour de brefs voyages dans l’espace suborbital. Fabriqué par The Spaceship Company, le véhicule est actuellement en phase de test, et les opérations commerciales devraient commencer dans les prochaines années. Jusqu’à présent, l’étape la plus notable du vaisseau spatial a été de voler au-delà de la limite de la définition de l’espace de l’armée de l’air américaine le 3 décembre 2018, atteignant une altitude de 51,4 miles (82,7 kilomètres).

La technologie du SpaceShipTwo a été forgée dans le cadre d’une compétition pour le Ansari X Prize, doté de 10 millions de dollars, qui a été créé pour stimuler le développement des vols spatiaux privés. Après que le prédécesseur du vaisseau spatial, SpaceShipOne, a remporté le prix en 2004, deux entreprises – Scaled Composites et Virgin Galactic – ont fusionné pour former The Spaceship Company. L’objectif de la nouvelle entreprise était de commercialiser la technologie des vols spatiaux. En 2012, Virgin Galactic a racheté Scaled Composites, obtenant ainsi la pleine propriété de l’entreprise.

Alors que les prototypes de SpaceShipTwo ont effectué un certain nombre de vols d’essai propulsés par des moteurs (par opposition à l’engin qui plane depuis l’avion porteur plus grand, WhiteKnightTwo), le développement de SpaceshipTwo a connu son lot de revers.

Ancêtre du X Prize

L’ancêtre de SpaceshipTwo, SpaceShipOne, a été conçu dans le but de remporter le Ansari X Prize, doté de 10 millions de dollars, en devenant le premier véhicule financé par des fonds privés à effectuer deux allers-retours dans l’espace en l’espace de deux semaines. SpaceShipOne a été fabriqué par Mojave Aerospace Ventures, une coentreprise de Scaled Composites – une entreprise dirigée par le célèbre concepteur aérospatial Burt Rutan et le cofondateur de Microsoft Paul Allen.

En 2004, SpaceShipOne a été lancé depuis le dessous d’un avion porteur, WhiteKnightOne, puis s’est séparé et s’est élancé vers 62.5 miles (100 km) d’altitude pour devenir le premier vaisseau spatial avec équipage financé par des fonds privés à franchir la ligne de Kármán – la définition internationalement acceptée de la frontière spatiale qui se situe à 62 miles (100 km) d’altitude.

Juste avant que le vaisseau spatial ne remporte le X Prize cette année-là, Richard Branson, de Virgin Galactic, a annoncé qu’il travaillerait avec Scaled Composites pour fabriquer une version commerciale de l’engin qui emmènerait les touristes dans l’espace suborbital ; le développement a alors commencé sur SpaceShipTwo.

Les billets pour les touristes souhaitant une place à bord du vaisseau commercial coûtaient initialement 200 000 dollars chacun, puis sont passés à 250 000 dollars.

Le SpaceShipTwo transportera six passagers jusqu’à plus de 328 000 pieds d’altitude (100 kilomètres), le point où les ailes d’astronautes sont attribuées. Voyez comment fonctionne le SpaceShipTwo de Virgin Galactic dans cette infographie de SPACE.com. (Crédit image : Karl Tate, contributeur SPACE.com)

Jalons de développement

Alors que le développement du vaisseau spatial se poursuivait, l’entreprise s’est concentrée sur la localisation d’une zone de lancement. En décembre 2005, l’État du Nouveau-Mexique a offert à Virgin Galactic Spaceport America, une installation de 225 millions de dollars financée par les contribuables. Virgin Galactic a accepté l’offre et y a établi son siège mondial et ses opérations de vol spatial.

L’entreprise a déployé plusieurs étapes de construction au cours de l’année suivante, mais l’élan s’est arrêté en 2007 après qu’un incendie mortel lors d’un test de routine au sol a tué trois employés de Scaled Composites. L’accident a provoqué une onde de choc au sein de l’entreprise et de la communauté du « nouvel espace ». Outre les décès, plusieurs employés ont été blessés au cours de l’essai. En conséquence, le travail a été suspendu pendant que la société enquêtait sur la cause de l’accident.

En juillet 2008, Virgin Galactic a organisé un grand événement de lancement pour présenter WhiteKnightTwo, qui transporterait SpaceShipTwo dans le ciel. Le premier avion porteur WhiteKnightTwo, Eve, a effectué son premier vol d’essai avec succès avant la fin de 2008.

Le premier SpaceShipTwo, VSS Enterprise, a été dévoilé en décembre 2009 ; il a été nommé d’après le célèbre vaisseau spatial « Star Trek ». (La première navette spatiale de la NASA s’appelait également Enterprise ; elle n’a été utilisée que pour des essais de vol plané et n’est jamais allée dans l’espace.)

(Crédit image : Bill Deaver/Deaver-Wiggins and Associates)

Les vols d’essai en équipage du VSS Enterprise ont commencé en juillet 2010. Deux ans plus tard, fin 2012, l’entreprise a réussi un important essai de vol plané. Puis le premier vol d’essai propulsé par fusée a eu lieu en avril 2013.

Le 31 octobre 2014, le véhicule s’est brisé lors de son quatrième vol d’essai propulsé, tuant le copilote Michael Alsbury et blessant le pilote Peter Siebold. Une enquête sur l’accident menée par le National Transportation Safety Board a indiqué que le système de rentrée en drapeau avait été déployé trop tôt pendant le vol. La conception du système a été modifiée dans le prototype SpaceShipTwo suivant, VSS Unity.

Le premier vol plané de VSS Unity a eu lieu le 3 décembre 2016, et moins de deux ans plus tard, le 5 avril 2018, l’engin a volé avec la puissance du moteur pour la première fois. Sa plus haute altitude à ce jour a été atteinte le 13 décembre 2018, lorsqu’il s’est envolé au-delà de la limite de l’espace, du moins selon la définition de l’armée de l’air américaine. Unity n’a pas encore dépassé la ligne de Kármán.

Un certain nombre des futurs astronautes de Virgin Galactic se sont réunis avec Sir Richard Branson (au centre) pour une photo de groupe au hangar d’assemblage final, d’intégration et de test (FAITH) de Virgin Galactic à Mojave, en Californie. À proximité, le WhiteKnightTwo est accouplé au SpaceShipTwo. (Crédit image : Virgin Galactic/Mark Greenberg)

Un profil de vol typique

Lorsqu’il commencera ses vols commerciaux, SpaceShipTwo transportera six passagers et volera jusqu’à 50 000 pieds (15 240 mètres) d’altitude tout en étant attaché au fond du WhiteKnightTwo. Le vaisseau se séparera ensuite pour le voyage dans l’espace en allumant ses moteurs pendant environ 70 secondes, puis en les éteignant pour la dernière côte jusqu’à 100 km au-dessus de la Terre. Les passagers se sentiront en apesanteur pendant environ 5 minutes, selon les représentants de Virgin Galactic. Ensuite, SpaceShipTwo fera demi-tour vers la Terre et « mettra en drapeau » ses gouvernails, en les tournant jusqu’à 90 degrés pour augmenter la traînée et contrôler le mouvement de l’engin spatial.

À 70 000 pieds (21 336 m), le vaisseau spatial aura suffisamment d’air autour de lui pour remettre les gouvernails dans une configuration permettant de planer pendant sa descente. Il atterrira ensuite sur Terre sur une piste d’aviation ordinaire.

Branson a pour objectif d’être à bord lorsque SpaceShipTwo sera prêt à transporter des passagers dans l’espace. Le milliardaire est un aventurier amateur célèbre pour ses cascades publicitaires, et a déclaré qu’il s’intéressait à l’espace depuis au moins l’époque d’Apollo.

Le long retard des premiers vols commerciaux (Branson a initialement dit que le vaisseau spatial transporterait des touristes en 2007) a amené certains détenteurs de billets à demander des remboursements, mais la grande majorité attend toujours avec impatience l’expérience de visiter l’espace. Les observateurs de l’industrie ont applaudi l’approche patiente de Virgin.

« Ils prennent le temps nécessaire pour s’assurer que les véhicules sont aussi sûrs qu’ils peuvent l’être avant de faire monter des clients payants », a déclaré John Gedmark, directeur exécutif de la Commercial Spaceflight Federation, à Space.com en 2011. « Il n’y aura jamais de vol spatial parfaitement sûr, mais ils vont devenir aussi sûrs qu’ils le peuvent. »

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