Si les chiens peuvent sentir le cancer, pourquoi ne dépistent-ils pas les gens ?

Les chiens peuvent être dressés pour devenir des sorciers renifleurs de cancer, utilisant leurs nez sensibles pour détecter les émanations cancéreuses flottant des cellules malades. Ce reniflement est non invasif et pourrait aider à diagnostiquer d’innombrables personnes, ce qui soulève la question : Si ces chiots sont si astucieux sur le plan olfactif, pourquoi ne dépistent-ils pas dès maintenant le cancer chez les gens ?

Voici la réponse courte : Les chiens font bien dans des situations engageantes, comme aider les forces de l’ordre à suivre des odeurs ou guider les équipes de recherche et de sauvetage dans les zones sinistrées. Mais renifler des milliers d’échantillons dans lesquels seule une poignée peut être cancéreuse est un travail difficile avec peu de renforcement positif.

De plus, il faut du temps et de l’énergie pour entraîner ces chiots, qui, malgré une préparation poussée, peuvent toujours manquer un diagnostic s’ils passent une mauvaise journée, ont déclaré les experts à Live Science.

Mais cela ne veut pas dire que les chiens ne peuvent pas être utiles dans le développement d’outils de dépistage fabriqués par l’homme qui « sentent » le cancer. On sait que les cellules cancéreuses émettent des odeurs uniques, mais les scientifiques n’ont pas encore identifié les composés spécifiques responsables de ces odeurs.

Une façon dont les chiens pourraient être en mesure d’aider à identifier les odeurs spécifiques au cancer est de donner aux chiens certains échantillons cancéreux à renifler, puis de retirer lentement les composés de l’échantillon. Si le chien cesse de réagir à l’échantillon après que plusieurs composants ont été retirés, « alors vous savez que vous avez retiré ce composant du mélange qui est spécifique au cancer », a déclaré le Dr Hilary Brodie, professeur au département d’otolaryngologie de l’Université de Californie, à Davis. Les chercheurs pourraient ensuite analyser ces composants individuels et développer des tests biochimiques qui pourraient dépister les patients de manière fiable, a-t-il ajouté.

« Les chiens peuvent faire beaucoup de choses, mais je ne pense pas que le dépistage en gros de la population soit la direction vers laquelle il se dirige », a déclaré Brodie à Live Science.

Odeur aiguisée

En 1989, la revue britannique The Lancet a publié le premier rapport de chiens renifleurs de cancer. Dans une lettre à l’éditeur, deux dermatologues ont décrit comment un chien aurait passé plusieurs minutes chaque jour à renifler une lésion colorée sur la cuisse de sa propriétaire, et aurait même essayé de mordre la tache lorsqu’elle portait des shorts. Inquiète, la femme a fait inspecter la lésion par des médecins, qui s’est avérée être un mélanome malin.

« Ce chien a peut-être sauvé la vie de sa propriétaire en l’incitant à se faire soigner alors que la lésion était encore à un stade fin et curable », ont écrit les médecins dans la lettre.

D’autres rapports de chiens détectant des mélanomes malins ont suivi, mais ce n’est qu’en 2006 que des études de haute qualité en double aveugle ont été publiées, a déclaré le Dr Klaus Hackner, médecin pneumologue à l’hôpital universitaire de Krems, en Autriche. (Dans les études en double aveugle, ni les chiens ni leurs maîtres ne savaient quels échantillons étaient cancéreux.)

Suite à cela, d’innombrables études ont montré que des chiens entraînés pouvaient détecter des cancers spécifiques en reniflant des échantillons biologiques, comme l’haleine ou l’urine d’une personne. C’est parce que les cellules, même cancéreuses, dégagent des composés organiques volatils (COV). Chaque type de cancer a probablement un COV distinct, ce qui signifie qu’il a une odeur différente par rapport aux autres cellules, a déclaré Hackner.

Comme les chiens ont plus de 220 millions de récepteurs olfactifs dans leur nez, ils sont d’excellents animaux pour renifler les maladies, a déclaré Hackner. En comparaison, les humains ont un « simple » 5 millions de récepteurs olfactifs dans leur nez, a-t-il précisé.

Des difficultés pour les chiens

La plupart des chiens peuvent être entraînés à reconnaître l’odeur d’un cancer spécifique en 6 mois environ, a indiqué Hackner. Cependant, de nombreuses études avaient des montages qui fonctionnent en laboratoire, mais pas dans le monde réel : souvent, le chien recevait cinq échantillons qui comportaient toujours un spécimen cancéreux. En réalité, selon le type de cancer, un chien renifleur peut trouver seulement quatre spécimens cancéreux sur un lot de 1 000, a-t-il dit.

Si ni le chien ni le maître-chien ne savent quels sont les quatre échantillons cancéreux sur ces 1 000, le maître-chien ne peut pas donner au chien un renforcement positif lorsque le chien choisit le bon spécimen, a dit Hackner.

« Je pense que c’était l’un des principaux points pour lesquels notre étude a échoué », a déclaré Hackner, dont les travaux de 2016, qui avaient une configuration similaire à celle du monde réel, ont été publiés dans le Journal of Breath Research. « Nous n’étions pas en mesure de fournir un retour positif parce que ni l’un ni l’autre ne savait, dans la situation de dépistage, si le chien avait raison ou non. Cela était stressant à la fois pour les chiens et pour les maîtres-chiens. »

Cette situation pourrait être corrigée s’il y avait toujours un échantillon cancéreux planté dans chaque ensemble, de sorte que le chien puisse obtenir une récompense et ne soit pas ennuyé après avoir reniflé des milliers d’échantillons non cancéreux provenant de patients, a-t-il dit.

Avancer

Mais même si la configuration pouvait être modifiée pour accommoder les chiens, ce ne serait pas un moyen réaliste de dépister les patients, a déclaré Brodie. Il faudrait d’immenses ressources pour entraîner les chiens à reconnaître les nombreux types de cancer qui peuvent affecter les humains. En outre, bien qu’aucun test ne soit parfait, les médecins savent au moins quelle est la précision de différents tests, comme les mammographies, et à quel taux ils produisent des faux positifs et des faux négatifs. Mais ces taux varieraient pour chaque chien, a déclaré Brodie.

En outre, les chiens peuvent s’ennuyer, avoir faim et « avoir de mauvais jours, tout comme vous et moi », a déclaré Brodie. « Il faudrait surveiller attentivement leur efficacité tout au long de leur cycle. »

Par contre, Brodie et Hackner envisagent que les chiens aident les chercheurs à créer et à perfectionner des machines à « nez » biochimiques, appelées nez électroniques, qui pourraient « renifler » les patients et délivrer des diagnostics, ont-ils dit. Ces machines existent déjà pour certaines pathologies, mais elles pourraient être rendues plus sensibles et applicables à davantage de maladies avec l’aide des chiens, a déclaré Brodie. Mais la recherche n’en est pas encore là, a-t-il noté.

Dans un projet, Brodie et ses collègues étudiaient si les chiens pouvaient détecter les composés organiques volatils des patients atteints de cancer de la tête et du cou en sentant l’haleine que les patients avaient expirée dans un récipient. Mais les chercheurs ont mis le projet en attente après que le dresseur de chiens a commencé à diffuser que ses chiens pouvaient renifler le cancer.

« Nous ne voulions pas être affiliés à cela », a déclaré Brodie. « Nous voulions prouver qu’ils le détectent, pas affirmer qu’ils le détectent et ensuite le prouver. Il faut d’abord faire des recherches scientifiques. Ce n’est même pas proche de l’heure de grande écoute. »

Article original sur Live Science.

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