Pourquoi les moas de Nouvelle-Zélande se sont-ils éteints ?

Pendant des millions d’années, neuf espèces de grands oiseaux incapables de voler, appelés moas (Dinornithiformes), ont prospéré en Nouvelle-Zélande. Puis, il y a environ 600 ans, ils se sont brusquement éteints. Leur disparition a coïncidé avec l’arrivée des premiers humains sur les îles à la fin du 13e siècle, et les scientifiques se sont longtemps demandé quel rôle la chasse pratiquée par l’Homo sapiens avait joué dans le déclin des moas. Avons-nous été les seuls à pousser les oiseaux géants au bord du gouffre, ou étaient-ils déjà en voie de disparition à cause des maladies et des éruptions volcaniques ? Aujourd’hui, une nouvelle étude génétique des fossiles de moas désigne l’homme comme l’unique responsable de l’extinction de ces oiseaux. L’étude s’ajoute à un débat en cours sur la question de savoir si les peuples du passé vivaient et chassaient les animaux de manière durable ou s’ils étaient en grande partie responsables de l’extermination de nombreuses espèces.

« L’article présente un cas très convaincant d’extinction due aux humains », déclare Carles Lalueza-Fox, biologiste évolutionniste à l’Institut de biologie évolutive de Barcelone, en Espagne, qui n’a pas participé à la recherche. « Ce n’est pas à cause d’un long déclin naturel. »

Les scientifiques se disputent depuis longtemps sur la cause de l’extinction de nombreuses espèces de mégafaune – des animaux géants comme les mammouths, les mastodontes et les moas – à partir d’il y a 9000 à 13 000 ans, lorsque les humains ont commencé à se répandre dans le monde. Souvent, les animaux ont disparu peu après l’arrivée de l’homme dans leur habitat, ce qui a conduit certains chercheurs à suggérer que nous les avons exterminés par une chasse excessive. Mais d’autres scientifiques ont pointé du doigt des causes naturelles, notamment les éruptions volcaniques, les maladies et le changement climatique à la fin de la dernière période glaciaire, comme étant les principales raisons de la disparition de ces espèces. Les moas constituent un cas particulièrement intéressant, selon les chercheurs, car ils sont les derniers des espèces géantes à avoir disparu, et ce récemment, alors que le changement climatique n’était plus un facteur. Mais d’autres causes naturelles les ont-elles mises sur la voie de l’oubli, comme certains scientifiques l’ont proposé dans un article récent ?

Morten Allentoft, biologiste évolutionniste à l’université de Copenhague, doute de cette hypothèse. Les archéologues savent que les Polynésiens qui ont d’abord colonisé la Nouvelle-Zélande mangeaient des moas de tous âges, ainsi que les œufs des oiseaux. Avec des espèces de moas dont la taille varie de 12 à 250 kilos, les oiseaux – qui n’avaient jamais vu de mammifères terrestres avant l’arrivée des hommes – constituaient des repas considérables. « Vous voyez des tas et des tas d’ossements d’oiseaux dans les sites archéologiques », explique Allentoft. « Si vous chassez les animaux à tous les stades de leur vie, ils n’auront jamais aucune chance. »

En utilisant l’ADN ancien de 281 moas individuels de quatre espèces différentes, dont Dinornis robustus (à 2 mètres, le plus grand moa, capable d’atteindre le feuillage à 3,6 mètres du sol), et la datation au radiocarbone, Allentoft et ses collègues ont entrepris de déterminer l’histoire génétique et démographique des moas au cours des 4000 dernières années. Les ossements de moas ont été recueillis sur cinq sites fossiles de l’île du Sud de la Nouvelle-Zélande, et leur âge variait de 12 966 à 602 ans. Les chercheurs ont analysé l’ADN mitochondrial et nucléaire des ossements et l’ont utilisé pour examiner la diversité génétique des quatre espèces.

En général, les événements d’extinction sont visibles dans l’histoire génétique d’une espèce ; à mesure que le nombre d’animaux diminue, ils perdent leur diversité génétique. Mais l’analyse de l’équipe n’a pas trouvé de signe indiquant que les populations des moas étaient sur le point de s’effondrer. En fait, les scientifiques rapportent que c’est le contraire qui s’est produit : le nombre d’oiseaux est resté stable au cours des 4 000 ans qui ont précédé leur extinction, indiquent-ils aujourd’hui en ligne dans la revue Proceedings of the National Academy of Sciences. Les populations de D. robustus semblent même avoir augmenté lentement à l’arrivée des Polynésiens. Pas plus de 200 ans plus tard, les oiseaux avaient disparu. « Il n’y a aucune trace » de leur extinction prochaine dans leurs gènes, affirme Allentoft. « Les moas sont là, puis ils disparaissent. »

L’article présente une « quantité impressionnante de preuves » que les humains seuls ont conduit à l’extinction des moas, déclare Trevor Worthy, biologiste évolutionniste et expert des moas à l’Université Flinders d’Adélaïde, en Australie, qui n’a pas participé à la recherche. « La conclusion inéluctable est que ces oiseaux n’étaient pas sénescents, pas dans la vieillesse de leur lignée et sur le point de quitter le monde. Au contraire, il s’agissait de populations robustes et saines lorsque les humains les ont rencontrées et éliminées. » Malgré tout, il doute que même « l’ensemble de données robustes » de l’équipe d’Allentoft puisse trancher le débat sur le rôle joué par les humains dans l’extinction des oiseaux, simplement parce que « certains ont la conviction que les humains n’auraient pas fait une telle chose ».

Pour ce qui est d’Allentoft, il n’est pas surpris que les colons polynésiens aient tué les moas ; tout autre groupe d’humains aurait fait de même, soupçonne-t-il. « Nous aimons penser que les populations autochtones vivent en harmonie avec la nature », dit-il. « Mais c’est rarement le cas. Partout, les humains prennent ce dont ils ont besoin pour survivre. C’est comme ça que ça marche. »

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