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L’une des plantes les plus venimeuses du monde, l’arbre urticant Gympie-Gympie peut causer des mois de douleur atroce pour les humains non méfiants.
Par Amanda Burdon- 16 juin 2009- Temps de lecture : 3 Minutes- Imprimer cette page
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Post Tags plantlifeplantsScience & Environnement

Crédit image : Marina Hurley

La DÉDITION de Marina HURLEY à la science a été mise à rude épreuve pendant les trois années qu’elle a passées dans l’Atherton Tableland, dans le Queensland, à étudier les arbres à aiguillons. La première rencontre de cette entomologiste et écologiste avec l’arbre à piqûres de Gympie-Gympie a provoqué une crise d’éternuement et laissé ses yeux et son nez couler pendant des heures. Même les masques de protection contre les particules et les gants de soudure n’ont pas pu lui épargner plusieurs piqûres ultérieures – dont l’une a nécessité une hospitalisation – mais ce n’était rien comparé à la grave allergie qu’elle a développée.

« Être piqué est le pire type de douleur que vous puissiez imaginer – comme être brûlé avec de l’acide chaud et électrocuté en même temps », a déclaré Marina, qui à l’époque était étudiante de troisième cycle à l’Université James Cook et enquêtait sur les herbivores qui mangent les arbres piqueurs.

« La réaction allergique s’est développée au fil du temps, provoquant des démangeaisons extrêmes et une énorme urticaire qui a finalement nécessité un traitement aux stéroïdes. À ce moment-là, mon médecin m’a conseillé de ne plus avoir de contact avec la plante et je ne m’y suis pas opposé. »

  • Fiche d’information : Gympie-Gympie
  • Galerie : Arbre à piqûres de Gympie-Gympie
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Marina n’est pas seule dans sa réaction allergique à cette plante d’apparence innocente – l’une des six espèces d’arbres à piqûres présentes en Australie, et l’une des plantes les plus toxiques ici – ou dans ses récits dramatiques.

Proliférant dans les clairières de la forêt tropicale, le long des ruisseaux et des petits chemins, l’arbre urticant de Gympie-Gympie (Dendrocnide excelsa) a longtemps constitué un danger pour les forestiers, les géomètres et les ouvriers du bois – dont certains sont aujourd’hui munis de respirateurs, de gants épais et de comprimés anti-histaminiques par précaution. Plus récemment, les poils recouvrant les tiges, les feuilles et les fruits de la plante ont également représenté un danger pour les scientifiques et les promeneurs dans le bush.

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Histoire de l’arbre piqueur de Gympie-Gympie

L’arpenteur des routes du nord du Queensland, A.C. Macmillan a été parmi les premiers à documenter les effets d’un arbre urticant, rapportant à son patron en 1866 que son cheval de bât « a été piqué, est devenu fou et est mort en deux heures ». Des récits similaires abondent dans le folklore local : des chevaux sautant à l’agonie du haut des falaises et des travailleurs forestiers buvant jusqu’à plus soif pour atténuer la douleur irréductible.

Écrivant à Marina en 1994, l’ancien militaire australien Cyril Bromley a décrit sa chute dans un arbre urticant lors d’un entraînement militaire sur le plateau pendant la Seconde Guerre mondiale. Attaché à un lit d’hôpital pendant trois semaines et recevant toutes sortes de traitements infructueux, il a été rendu « aussi fou qu’un serpent coupé » par la douleur. Cyril a également raconté qu’un officier s’est tiré une balle après avoir utilisé une feuille d’arbre urticant à des « fins de toilette ».

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Il a eu trop de piqûres pour les compter, mais Ernie Rider n’oubliera jamais le jour de 1963 où il a été giflé au visage, aux bras et à la poitrine par un arbre urticant. « Je me souviens avoir eu l’impression que des mains géantes essayaient d’écraser ma poitrine », dit-il. « Pendant deux ou trois jours, la douleur était presque insupportable ; je ne pouvais ni travailler ni dormir, puis c’était une douleur assez forte pendant une autre quinzaine de jours ». Les piqûres ont persisté pendant deux ans et se sont reproduites chaque fois que j’ai pris une douche froide. »

Aujourd’hui agent de conservation senior au sein du Queensland Parks and Wildlife Service, Ernie a déclaré qu’il n’avait jamais connu une douleur semblable au cours de ses 44 années de travail dans la brousse. « Il n’y a rien qui puisse rivaliser avec ça ; c’est 10 fois pire que tout le reste – tiques des broussailles, démangeaisons des broussailles et piqûres de cricket incluses. Les arbres qui piquent sont un danger réel et présent. »

Gympie-Gympie : des piqûres comme de l’acide

Les Moore était tellement enflé après avoir été piqué en travers du visage il y a plusieurs années qu’il disait ressembler à Mr Potato Head.

« Je pense que j’ai fait un choc anaphylactique et il a fallu des jours pour que ma vue se rétablisse », a déclaré Les, un agent scientifique de la Division de la faune et de l’écologie du CSIRO dans le Queensland, qui étudiait les casoars près de Bartle Frere (North Peak) lorsque la catastrophe a eu lieu.

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« En quelques minutes, les piqûres et brûlures initiales se sont intensifiées et la douleur dans mes yeux était comme si quelqu’un avait versé de l’acide dessus. Ma bouche et ma langue ont tellement gonflé que j’avais du mal à respirer. C’était débilitant et j’ai dû sortir du buisson en titubant. »

C’est peut-être cette réaction rapide et sauvage qui a inspiré l’intérêt de l’armée britannique pour les applications plus sinistres de l’arbre piqueur Gympie-Gympie en 1968. Cette année-là, le Chemical Defence Establishment de Porton Down (un laboratoire ultra-secret qui mettait au point des armes chimiques) a passé un contrat avec Alan Seawright, alors professeur de pathologie à l’Université du Queensland, pour qu’il lui envoie des spécimens de l’arbre piqueur.

« La guerre chimique est leur travail, je ne pouvais donc que supposer qu’ils étudiaient son potentiel en tant qu’arme biologique », a déclaré Alan, aujourd’hui consultant de recherche honoraire au Centre national de recherche en toxicologie environnementale de l’Université du Queensland. « Je n’ai jamais rien entendu de plus, donc je suppose que nous ne le saurons jamais. »

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