Maladies des tranchées de la Première Guerre mondiale

Introduction au front occidental

La mise en place par les nations belligérantes, fin 1914, d’une ligne complexe de tranchées s’étendant sur près de 800 km (500 miles) de la mer du Nord à la frontière suisse, a entraîné une concentration extraordinaire de millions d’hommes issus de nombreuses nations et cultures. Ces hommes se retrouvent soudainement réunis dans une existence troglodyte étonnante – la guerre de tranchées – avec un climat qui varie au cours de l’année du doux au froid féroce. De plus, partout, le sol était bien arrosé par des pluies fréquentes et affecté par des chutes de neige et des gelées saisonnières. Le nord de la France et les Flandres pouvaient être particulièrement humides et inhospitaliers. Tout au long de l’histoire, même des concentrations relativement faibles de militaires ont souffert d’épidémies, allant de l’inconfortable au catastrophique. Ces épidémies étaient particulièrement associées à la guerre statique, comme les sièges, ou à l’hivernage dans les campements. Les épidémies de typhus, de malaria, de typhoïde (la tristement célèbre fièvre entérique), de diarrhée, de fièvre jaune, de pneumonie et de grippe, généreusement amplifiées par d’innombrables cas de maladies vénériennes, de gale et autres, faisaient régulièrement beaucoup plus de victimes dans ces armées que celles causées par les engins de guerre, qu’il s’agisse de l’arc et de la flèche ou de l’obus H.E. Le front occidental n’est pas différent. Cependant, trois maladies – les maladies dites « des tranchées » – ont pris une importance particulière sur le front occidental pendant les quatre années qu’a duré la guerre et ont obtenu le préfixe permanent « des tranchées ». Ces trois maladies avaient déjà été enregistrées dans de nombreuses campagnes, mais jamais à l’échelle du front occidental, où le haut commandement craignait parfois que ces maladies n’aient de graves répercussions sur la poursuite de la guerre. De plus, dans une large mesure, le grand public de l’époque, comme celui d’aujourd’hui, ignorait le terrible effet de ces maladies sur le moral et l’efficacité des troupes au front. Cela s’explique en partie par l’attitude générale de l’époque, selon laquelle les troupes cherchaient à épargner à leurs proches et à leurs concitoyens des détails aussi « sordides », et en partie par le souhait du haut commandement allié de minimiser l’importance de ces maladies d’un point de vue stratégique et moral. Au fur et à mesure que la guerre avançait, de nombreux civils entendaient parler de ces maladies particulières qui survenaient dans les tranchées, mais leurs connaissances à leur sujet n’allaient guère au-delà.

Le pied des tranchées pendant la Première Guerre mondiale

Une fois les lignes de tranchées établies à la fin de 1914, et le premier hiver de la guerre installé, il est rapidement devenu évident pour le haut commandement britannique que les tranchées creusées à la hâte étaient sujettes aux inondations et se décomposaient en bourbiers de boue et d’eau. La quasi-immobilité des soldats dans les tranchées les obligeait à passer de longues heures avec les pieds exposés à l’humidité et au froid : la botte à munitions de l’armée britannique était en cuir et n’était pas vraiment étanche. Dans les premiers jours de la guerre de tranchées, il y avait souvent peu de possibilités de se sécher, ou même de changer de chaussettes. Après quelques heures, voire quelques jours, d’exposition continue à l’humidité et au froid, la peau des pieds du soldat était à la fois gorgée d’eau et refroidie. La circulation du sang était restreinte et les pieds affectés devenaient très douloureux. Si ces conditions d’immersion et de refroidissement se poursuivaient, la peau commençait à se dégrader. Les pieds gonflent, des cloques se forment et finissent par s’engourdir à cause des lésions nerveuses. Avec le temps, la peau pouvait être infectée par des champignons. Si cette situation n’était pas rapidement résolue par l’assèchement de la peau et le rétablissement de la circulation, la gangrène pouvait s’ensuivre. Dans les pires cas, l’amputation devenait nécessaire. L’éruption précoce des victimes du pied de tranchée – plus de 20 000 ont été enregistrées par les Britanniques sur le front occidental au cours de l’hiver 1914/15 – a stimulé l’action préventive. Dans de nombreuses unités, les officiers médicaux des régiments procédaient à des inspections fréquentes des pieds des troupes et des paires supplémentaires de chaussettes sèches étaient mises à la disposition de l’infanterie afin qu’elle puisse les changer plusieurs fois par jour. L’huile de baleine était appliquée sur les pieds dans le cadre d’un travail d’équipe, les soldats se l’appliquant vigoureusement les uns aux autres. De cette manière, la circulation était stimulée et, avec un peu de chance, l’huile de baleine permettait d’éviter l’engorgement de la peau. En raison de la nature de la guerre, les Allemands étaient généralement en mesure de se retirer sur les terres plus élevées et leurs tranchées étaient donc mieux drainées que celles des Britanniques. De plus, la philosophie militaire allemande préconisait des fortifications au moins semi-permanentes, avec la planification et l’exécution détaillées de leur construction que cela permettait. Au contraire, les Britanniques n’avaient à l’esprit que des structures temporaires, car leur principe primordial était d’aller de l’avant en territoire ennemi à la première occasion possible. En conséquence, les Britanniques ont été obligés de réaliser un drainage plus efficace, de distribuer des bottes/chaussures imperméables à certaines des zones les plus gravement touchées et d’installer des caillebotis surélevés pour garder les pieds des hommes au sec. Le « cadre en A » inversé en bois s’est avéré particulièrement efficace pour soutenir les caillebotis au-dessus du niveau de l’eau et a été largement utilisé dans tout le système de tranchées britannique. Toutes ces mesures étaient destinées à offrir un degré combiné de protection aux soldats dans les tranchées et, en effet, au fur et à mesure que la guerre progressait, l’incidence du pied des tranchées dans les troupes britanniques diminuait progressivement. Au total, 74 000 cas de pied de tranchée ont été enregistrés chez les Britanniques pendant la Grande Guerre. Cependant, on pense que de nombreux autres cas n’ont pas été enregistrés – dans de nombreuses unités, le fait de négliger les pieds était une infraction punissable – ou ont été mal signalés.

Fièvre des tranchées sur le front occidental

Comme indiqué précédemment, la maladie du typhus épidémique (organisme causal Rickettsia prowazekii) a toujours été le fléau des armées, tant sur le terrain que dans les casernes. Le pou de l’homme – Pediculus humanus (sous-espèce corporis, le pou du corps et capitis, le pou de la tête) – est le vecteur de la maladie. Le pédicule sévissait dans les tranchées du front occidental. Il était à l’origine de nombreux désagréments pour les troupes, dont il était presque impossible de se débarrasser. Le rasage de la tête et l’élimination des moustaches et des barbes permettaient d’éliminer en grande partie les poux de tête, mais les poux de corps, qui se cachaient dans les plis des uniformes et n’en sortaient que pour se nourrir, constituaient un problème bien plus difficile, en particulier par temps froid, lorsqu’il était difficile de se débarrasser des vêtements. Cependant, malgré la prévalence du pou du corps dans les tranchées du front occidental, il n’y a pas eu d’épidémie significative de typhus, bien qu’il y ait eu une grave épidémie dans les troupes serbes et autrichiennes sur le front oriental en 1915. Cependant, le pou du corps a provoqué une autre maladie, connue sous le nom de « fièvre des tranchées ». Cet organisme (Rickettsia quintana), étroitement lié au typhus épidémique, était transmis par le grattage de la peau qui poussait les excréments infectés du pou dans les lésions causées par les piqûres du pou. Les fèces infectées par Rickettsia quintana pouvaient rester infectieuses pendant des semaines. Le pou de corps a été infecté en piquant un soldat souffrant de la fièvre des tranchées. Le soldat infecté n’a montré aucun signe ou symptôme pendant une semaine à un mois, puis un mal de tête sévère est apparu, accompagné de douleurs musculaires débilitantes, notamment au niveau des tibias, d’où le nom alternatif communément utilisé de « fièvre du tibia ». D’une durée d’environ cinq jours (d’où le quintana dans Rickettsia quintana = cinq jours), la fièvre entrait en rémission et réapparaissait souvent (rechute) une ou plusieurs fois. Douze rémissions/récidives débilitantes de ce type ont été enregistrées. Il n’y avait pas de traitement efficace pour la fièvre des tranchées autre que le repos au lit (aujourd’hui, on utiliserait des antibiotiques), et bien que la maladie soit généralement beaucoup plus bénigne que le typhus épidémique, la dépression grave était une complication courante. En conséquence, bien que les décès aient été extrêmement rares, jusqu’à 80 % des hommes atteints de la maladie sont restés inaptes au service jusqu’à trois mois. Pendant la durée de la guerre, 800 000 cas de fièvre des tranchées ont été enregistrés dans l’armée britannique, avec des chiffres comparables pour les autres nations combattantes. En termes d’effectifs, il s’agissait d’une maladie extrêmement importante pour toutes les armées. Néanmoins, pour de nombreux soldats du front, elle a dû constituer une pause inconfortable, mais bienvenue, dans les rigueurs et les dangers incomparables du front. Comme il n’existe pas de mesures efficaces pour traiter la fièvre des tranchées (l’organisme responsable n’a été identifié qu’en 1918), les autorités militaires se limitent à essayer de réduire l’infestation des hommes par le pou humain. Évidemment, la fumigation, les bains chauds, les blanchisseries et les changements fréquents de vêtements et de literie stérilisés par la chaleur étaient les conditions essentielles. Mais il est tout aussi évident que les conditions sur les lignes de front rendaient la réalisation de ces objectifs extrêmement difficile, et ce n’est que dans les « zones de repos » que ces installations pouvaient être établies à une échelle réaliste, ce qui fut le cas au fur et à mesure que la guerre progressait. Plus tard dans la guerre, des insecticides primitifs (naphtaline, créosote et iodoforme) furent utilisés avec un certain effet, bien que les effets secondaires de ces insecticides sur les troupes elles-mêmes aient dû faire en sorte que leur réception ne soit pas inconditionnellement enthousiaste.

La bouche des tranchées sur le front occidental

La troisième des maladies des  » tranchées  » – la  » bouche des tranchées  » – était plutôt plus bénigne que les deux autres mais, sans aucun doute, assez pénible. En particulier, lorsque la majorité des troupes de première ligne étaient dans leur adolescence, et dans leur vingtaine et, malgré les dangers qu’elles couraient, bien conscientes de l’importance de leur attractivité lorsqu’elles finiraient, à un moment donné, par entrer à nouveau en contact avec le sexe opposé. Le nom de la maladie est en lui-même assez évocateur, et plutôt menaçant : Gingivite ulcéreuse aiguë nécrosante. Elle a été provoquée par une prolifération maligne de bactéries buccales normales (Bacillis fusiformis) et de spirochètes (Borrelia vincentii), qui ont attaqué et érodé les gencives, provoquant des saignements, des ulcérations, la desquamation des membranes gingivales et une haleine particulièrement mauvaise. La douleur gingivale qui s’ensuivait était telle qu’il était souvent difficile de manger, d’avaler et même de parler. Des gonflements douloureux des glandes de la gorge et du cou se produisaient souvent. La cause de la plainte était une combinaison de : mauvaise hygiène buccale, stress physique/émotionnel, mauvaise alimentation, manque de repos et tabagisme important. Autant d’éléments essentiels de la vie dans les tranchées du front occidental pendant la Grande Guerre. Le traitement était palliatif : suppression de la source de stress, repos, bonne hygiène buccale, réduction du tabagisme et alimentation équilibrée ; toutes choses qui sont restées en nombre insuffisant pendant toute la durée de la guerre.

Postscriptum

La pléthore d’ex-soldats édentés dans les décennies qui ont suivi la Grande Guerre a, sans doute, beaucoup à voir avec les dégâts que cette affection a fait subir aux hommes dans et autour des tranchées.

Bouche de tranchée

(alias gingivite ulcérative nécrosante aiguë).


Condition

Organismes causaux:

Le pied des tranchées

Fongus et gangrène.

Fièvre des tranchées

Rickettsia quintana.

À ne pas confondre avec la maladie étroitement

liée causant le typhus épidémique :

Rickettsia prowazekii.

Bacillus fusiformis + sprirochaetes buccaux

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