Le lavage de cerveau

Selon Jeffrey K. Hadden, le concept de lavage de cerveau est apparu pour la première fois dans le public pendant la guerre de Corée dans les années 1950 pour expliquer pourquoi quelques GI américains semblaient faire défection aux communistes. Le lavage de cerveau consistait en l’idée que les communistes chinois avaient découvert une méthode mystérieuse et efficace pour provoquer des changements de comportement profonds et permanents chez les prisonniers de guerre.

Cette idée était au cœur du film The Manchurian Candidate (1962), dans lequel un soldat était transformé en assassin grâce à un lavage de cerveau. Elle est également centrale dans Le dossier Ipcress, où Michael Cain tente de résister à sa reprogrammation.

Deux études sur les défections de la guerre de Corée menées par Robert Lifton et Edgar Schein ont conclu que le « lavage de cerveau » était un concept inapproprié pour rendre compte de cette renonciation à la citoyenneté américaine. Ils ont constaté que les Chinois ne pratiquaient pas de rééducation systématique. Les Chinois ont toutefois réussi à amener certains d’entre eux à faire des déclarations anti-américaines en plaçant les prisonniers dans de dures conditions de privation, puis en leur offrant des situations plus confortables telles que de meilleures conditions de couchage, une meilleure nourriture, des vêtements plus chauds ou des couvertures. Néanmoins, les psychiatres ont noté que même ces mesures étaient assez inefficaces pour changer les attitudes de base de la plupart des gens. En fait, les prisonniers ne se sont pas convertis au communisme. Beaucoup d’entre eux se comportaient plutôt comme s’ils l’avaient fait afin d’éviter la menace plausible d’une coercition physique extrême. De plus, les quelques prisonniers qui ont été influencés par l’endoctrinement communiste l’ont fait à la suite de motifs et de caractéristiques de personnalité qui existaient avant l’emprisonnement.

Lavage de cerveau en groupe

Une autre utilisation fréquente du terme lavage de cerveau concernait les Cultes religieux. Il était allégué qu’elles recrutaient de nouveaux membres en les isolant de leur famille et de leurs amis (en les invitant à un camp de fin de semestre après l’université par exemple), en organisant un programme de privation de sommeil (réunions de prière à 3 heures du matin) et en les exposant à des chants forts et répétitifs. Le lavage de cerveau religieux avait tendance à impliquer un bombardement d’amour plutôt que la torture. La plupart des militants anti-sectes reconnaissent aujourd’hui que la théorie du lavage de cerveau a été discréditée. Certains militants anti-sectes ont commencé à utiliser le terme de contrôle mental à la place.

Aujourd’hui, le concept de lavage de cerveau n’est pas utilisé par la plupart des psychologues et des spécialistes des sciences sociales, et les méthodes de persuasion et de coercition utilisées pendant la guerre de Corée ne sont pas considérées comme ésotériques.

Le mot lavage de cerveau est encore utilisé de manière informelle pour décrire une personne qui a des idées fortes, invraisemblables et qui résistent complètement aux preuves, au bon sens, à l’expérience et à la logique. Surtout lorsque ces idées se sont développées sous une influence extérieure, par exemple des livres, des émissions de télévision, d’autres personnes ou une organisation religieuse.

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