Harpo, Inc.

110 North Carpenter Street
Chicago, IL 60607
(312) 633-0808
www.oprah.com

Harpo, Inc. est une société privée détenue par la superstar du talk-show Oprah Winfrey et son avocat de longue date, Jeff Jacobs. L’épine dorsale de l’entreprise est toutefois Winfrey, qui est l’une des personnalités les plus célèbres au monde. Harpo, qui est Oprah épelée à l’envers, est en fait une extension de la personne Winfrey. Ses projets reflètent ses goûts et son désir d’apporter une certaine maîtrise et spiritualité à sa vie. Avec Harpo, Inc, Winfrey a utilisé sa popularité à la télévision pour s’étendre à la production de films et à l’édition, faisant d’elle le chef d’entreprise afro-américain le plus prospère des États-Unis, et l’un des artistes les plus riches du monde.

D’abord Chicago, puis la nation

Les racines de Harpo remontent à 1983, lorsque Winfrey s’installe à Chicago, dans l’Illinois. Après avoir animé un talk-show local à Baltimore, dans le Maryland, pendant plusieurs années, elle a commencé à animer A.M. Chicago sur WLS-TV. Winfrey se mesurait au roi en titre des talk-shows du matin, Phil Donahue (1935-). Également basé à Chicago, Donahue a atteint un public national grâce à la syndication. Cela signifie que, bien que son émission soit produite à Chicago, elle est vendue à d’autres stations de télévision dans tout le pays. Malgré la notoriété de Donahue, Winfrey a immédiatement séduit les téléspectateurs de Chicago. En l’espace d’un mois, ses audiences ont battu celles de Donahue dans la région.

En 1984, l’agent de Winfrey a négocié un nouveau contrat avec WLS qui lui donnait une augmentation annuelle de 30 000 dollars pour les quatre années suivantes. Winfrey, cependant, n’était pas à l’aise avec l’agent. Elle l’a renvoyé et a engagé l’avocat Jeff Jacobs pour la représenter. J’avais entendu dire que Jeff était un piranha », a-t-elle déclaré à Forbes en 1995. « J’aime ça. Piranha, c’est bien. » Le premier geste important de Jacobs a été d’obtenir de WLS le contrôle de l’émission de Winfrey. WLS, propriété du réseau ABC, avait les droits de syndication, et les réseaux de télévision n’étaient pas autorisés à syndiquer des émissions. Cela signifie que le programme de Winfrey serait bloqué sur le marché de Chicago. Jacobs a convaincu le réseau de donner les droits à Winfrey. ABC a accepté, à condition que les stations ABC des autres villes aient la primeur de la diffusion de l’émission.

Jacobs change le nom de l’émission en The Oprah Winfrey Show et passe un accord avec King World Productions pour la syndication. King World syndique déjà les populaires jeux télévisés Wheel of Fortune et Jeopardy ! En 1986, The Oprah Winfrey Show apparaît pour la première fois au niveau national, et Winfrey se révèle aussi populaire à travers le pays qu’elle l’avait été à Chicago. Son émission a gagné 115 millions de dollars au cours de ses deux premières années de syndication, Winfrey obtenant une part des bénéfices.

Harpo en bref

  • Employés : 220
  • Directeur général : Oprah Winfrey
  • Les principaux concurrents : Lifetime ; WE Network ; USA Networks ; AOL Time Warner
  • Des projets notables : The Oprah Winfrey Show ; 0, the Oprah Magazine ; Oxygen Media ; Oprah.com ; Films : The Women of Brewster Place, The Wedding, Before Women Had Wings, Tuesdays with Morrie

D’Oprah à Harpo

En 1986, Oprah a créé Harpo Productions, Inc, en se faisant nommer présidente. Elle donne à Jacobs une participation de 5 % dans la société (sa part passe à 10 % lorsqu’il devient président de la société en 1989). En 1987, Jacobs met fin à son cabinet d’avocat privé pour se consacrer à Harpo à plein temps. Son prochain grand projet pour la société est de faire de Winfrey la propriétaire de son émission. Il a conclu cet accord avec ABC et King World en juillet 1988, donnant à Winfrey la liberté de programmer l’émission comme elle l’entendait.

Dès la conclusion de l’accord, Winfrey a acheté un studio de production cinématographique à Chicago. Elle prévoyait de diffuser son émission depuis cet endroit et d’utiliser le studio pour d’autres projets. George Mair, auteur de Oprah : The Real Story, cite l’explication de Winfrey concernant l’achat du studio : « J’ai fait cela pour vraiment me développer dans les domaines que je voulais et prendre en charge l’émission afin de créer plus de temps pour moi pour faire des reportages et des émissions spéciales à la télévision. »

La chronologie

1983 : Oprah Winfrey déménage à Chicago pour devenir l’animatrice de l’émission A.M. Chicago. 1984 : Winfrey engage l’avocat Jeff Jacobs comme agent et directeur commercial. 1985 : A.M. Chicago devient The Oprah Winfrey Show car Jacobs prévoit de le syndiquer. 1986 : Oprah Winfrey crée Harpo Productions, Inc. 1988 : Harpo achète un studio de cinéma à Chicago. 1989 : Harpo Productions sort le téléfilm The Women of Brewster Place. 1995 : Harpo signe un accord avec ABC pour produire six téléfilms. 1996 : Winfrey introduit un club de lecture mensuel dans son émission, ce qui augmente considérablement les ventes des livres qu’elle présente. 1998 : Winfrey devient partenaire d’Oxygen, un nouveau réseau de télévision par câble destiné aux femmes. 2000 : Le premier numéro de O, the Oprah Magazine sort en kiosque. 2002 : Winfrey annonce son intention d’arrêter de produire son émission en 2006.

Le désir de Winfrey de s’étendre au cinéma et à la télévision a été alimenté par ses débuts réussis en tant qu’actrice dans The Color Purple (1985). Elle était particulièrement intéressée par les projets relatifs aux personnages et aux problèmes afro-américains. En 1989, Harpo Productions réalise le téléfilm The Women of Brewster Place, avec Winfrey dans l’un des rôles principaux. Les critiques du film sont mitigées, mais

Oprah Winfrey fait ses débuts sur grand écran dans La Couleur pourpre en 1985. Reproduit avec l'autorisation de The Kobal Collection.

Oprah Winfrey a fait ses débuts sur grand écran dans La couleur pourpre en 1985.

Reproduit avec l’autorisation de The Kobal Collection.

Les audiences étaient élevées et l’année suivante, Winfrey a produit une série télévisée basée sur le film. Brewster Place a été la première émission filmée dans les nouveaux studios Harpo. Cependant, la série n’a pas été aussi populaire que le film et ABC l’a rapidement annulée, bien que le réseau ait continué à diffuser des films produits par Harpo. ABC a également diffusé une interview d’une heure que Winfrey a réalisée en 1993 avec le chanteur Michael Jackson (1958-).

Nouvelle direction, nouveaux projets

En 1993, Winfrey valait environ 250 millions de dollars. Et, comme seulement une poignée de célébrités, elle était si célèbre qu’elle était connue sous son seul prénom. Malgré tout, Winfrey n’a pas échappé aux critiques. Même si son talk-show était numéro un dans le pays, les segments présentaient souvent des sujets et des invités sensationnels, comme le culte du diable et les membres de groupes de haine raciale. L’une des critiques était Vicki Abt, un professeur de sociologie.

En 1994, Abt a attaqué Winfrey et d’autres animateurs de talk-show pour avoir présenté des sujets trash. Le professeur a rencontré Winfrey et a fait des suggestions pour améliorer son contenu. La même année, l’émission de Winfrey a commencé à prendre un ton plus positif et édifiant. En 1995, elle a déclaré à Ebony qu’elle était dégoûtée par les talk-shows qui « sont conçus pour faire appel au sens le plus bas de nous-mêmes, au fond de ce que les gens vivent ». Au début, les audiences de Winfrey ont un peu baissé avec son nouveau format, mais elles se sont vite redressées. En 1998, son émission touchait environ quinze millions de téléspectateurs chaque jour et était diffusée dans des dizaines de pays du monde entier.

Harpo Productions a poursuivi sa collaboration avec ABC, en signant un contrat en 1995 pour produire six téléfilms. La société a également continué à s’intéresser à la production de films destinés à être diffusés au cinéma. Son premier long métrage, Beloved, est sorti en 1998 sur les écrans de la Walt Disney Company (voir entrée). Basé sur un roman de la lauréate du prix Nobel Toni Morrison (1931-), le film mettait en vedette Winfrey, mais il n’a pas eu de succès auprès du public. Harpo a eu plus de chance avec deux téléfilms sortis pendant la saison 1997-98, Before Women Had Wings et The Wedding. Ces films ont obtenu des taux d’audience élevés et ont été salués par les critiques. Harpo Productions a connu l’un de ses plus grands succès en 2000 avec le téléfilm Tuesdays With Morrie. Mettant en vedette l’acteur acclamé Jack Lemmon (1925-2001), le film a remporté quatre Emmy Awards, la plus haute distinction de la télévision.

Pour autant, le succès de Winfrey est venu principalement de son émission quotidienne, comme elle l’a prouvé en 1996 avec l’introduction du Oprah’s Book Club. Une fois par mois, Winfrey choisissait un livre qu’elle appréciait, et présentait l’auteur dans son émission. Après la diffusion de l’émission, les ventes d’un livre choisi par Oprah Winfrey montaient en flèche, atteignant souvent un million d’exemplaires. Winfrey a mis fin au club de lecture en 2002, décevant de nombreux auteurs et éditeurs, mais elle a promis de promouvoir les livres méritants au fur et à mesure qu’elle les découvrait.

Oprah Winfrey a dépensé 20 millions de dollars pour acheter et rénover l’espace qui allait devenir les Harpo Studios. Le studio s’étend sur 88 000 pieds carrés et comprend trois scènes sonores distinctes. Les studios d’enregistrement sont des espaces où sont tournés des films et des émissions de télévision. Le développement de Harpo Studios a fait de Winfrey seulement la troisième femme américaine à posséder son propre studio.

En 1998, Winfrey a continué à se lancer dans les nouveaux médias. Harpo Productions, ainsi que le groupe ABC Internet, ont lancé Oprah.com . Le site Web permettait aux téléspectateurs de l’émission de Winfrey de suivre les récentes sélections du club de lecture, de suggérer des sujets pour les futures émissions et de partager leurs réflexions sur des sujets personnels. La même année, Harpo Group LLC s’est associé à plusieurs partenaires pour créer Oxygen, une nouvelle chaîne câblée consacrée aux femmes et à leurs problèmes, qui avait également son propre site Web. Avant les débuts d’Oxygen en 2000, Winfrey a confié à Newsweek ses objectifs pour le réseau. « Si nous pouvons créer sur ce réseau ce que nous avons été capables de créer sur le show d’Oprah, alors nous aurons beaucoup de succès. » La première production de Harpo pour Oxygen était une série de douze épisodes mettant en scène Winfrey aidant les femmes à se familiariser avec Internet.

Des querelles à propos de Winfrey et Harpo

Bien qu’Oprah Winfrey ait des millions de fans, tout le monde n’a pas eu des mots doux pour elle ou son émission. En 1994, une ancienne employée a quitté Harpo, Inc, et a poursuivi la société pour obtenir des arriérés de salaire. Elle a affirmé avoir quitté Harpo à cause de « l’environnement de malhonnêteté et de chaos ». Winfrey a réglé le procès à l’amiable deux ans plus tard, et aujourd’hui tous les employés de Harpo signent une déclaration promettant de ne jamais parler publiquement de Winfrey ou de son entreprise.

En 1998, Winfrey a été impliquée dans une affaire judiciaire très publique. Lors d’une émission de 1996 qui examinait la façon dont les bovins sont élevés et les possibilités de contracter la « maladie de la vache folle » à partir de bœuf contaminé, Winfrey a déclaré qu’elle ne mangerait plus jamais de hamburger. Peu après, les prix du bétail ont commencé à chuter et plusieurs éleveurs du Texas l’ont poursuivie en justice en vertu de la loi sur le dénigrement des produits alimentaires périssables. Cette loi texane interdit de faire de fausses déclarations sur les aliments produits dans l’État, si ces déclarations nuisent aux affaires. Certains ont fait remarquer que les prix du bétail étaient déjà en baisse avant le commentaire de Winfrey, mais l’affaire a été jugée à Amarillo, au Texas, en janvier 1998.

Au lieu d’éviter la publicité sur le procès, Winfrey a déplacé son émission à Amarillo pour la durée du procès. Lors de ses émissions là-bas, elle a fait l’éloge de la culture texane et a gagné le soutien des citoyens locaux. Au tribunal, elle a défendu le fait qu’elle et ses invités avaient le droit de dire ce qu’ils pensaient. Selon le Texas Monthly, elle a témoigné : « Je fournis un forum pour que les gens puissent exprimer leurs opinions…. Nous sommes autorisés à le faire aux États-Unis d’Amérique. » Winfrey a gagné le procès, battant les éleveurs sur leur propre terrain.

0, plus de succès

Deux mois après la diffusion d’Oxygen, Winfrey se lance dans l’édition avec son propre magazine 0, the Oprah Magazine. Après seulement sept numéros, 0 comptait deux millions d’abonnés, ce qui en faisait le nouveau magazine le plus réussi de l’histoire des États-Unis. Bien que Winfrey ait travaillé avec Hearst Magazines pour produire 0, elle avait le contrôle total de son contenu. Le magazine était une version imprimée de son émission, avec des interviews de célébrités et des articles sur la façon dont les lecteurs pouvaient trouver plus de sens à leur vie.

Oprah Winfrey debout devant la couverture du premier numéro de 0, the Oprah Magazine. 0 a fait ses débuts en avril 1999. Reproduit avec l'autorisation de AP/Wide World Photos.

Oprah Winfrey devant la couverture du premier numéro de 0, le magazine d’Oprah. 0 a fait ses débuts en avril 1999.

Reproduit avec l’autorisation de AP/Wide World Photos.

En 2002, Winfrey a annoncé qu’elle allait arrêter de produire son émission en 2006, bien qu’elle ait parlé d’arrêter auparavant et ait changé d’avis. 0 a également continué à faire un profit substantiel. Winfrey a déclaré à Fortune que de toutes ses réalisations, elle était la plus fière de son magazine « parce que je ne savais pas ce que je faisais. » Oxygen, cependant, avait du mal à gagner des téléspectateurs. En 2002, Winfrey a conclu un accord pour faire un nouveau programme de soirée pour le réseau.

Winfrey, cependant, reste engagée à la télévision et à trouver de nouvelles façons d’aider et de divertir les autres. « Je crois que je ne fais que commencer », a déclaré Winfrey lors d’un discours qu’elle a donné en 2001. « Si vous êtes ouvert aux possibilités, votre vie devient plus grande, plus grandiose, plus audacieuse ! ».

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