Comment Scotland Yard a obtenu son nom.

Signe devant le quartier général de Scotland Yard à Londres.'s London headquarters.
Signe au quartier général de Scotland Yard.1

Scotland Yard. Son nom même évoque des images de détectives intrépides sur la piste de grands criminels. Les Londoniens connaissent le Yard comme le quartier général de leurs Bobbies bien-aimés, tandis que les amateurs de mystère voient dans ses agents des alliés et des rivaux de Sherlock Holmes et d’Hercule Poirot.

Scotland Yard est probablement le service de police le plus célèbre du monde. Mais quel genre de nom est-ce pour un service de police, surtout s’il est situé à des centaines de kilomètres de l’Écosse ?

Origines de la police métropolitaine de Londres. Il nous est difficile, au XXIe siècle, d’imaginer une grande ville sans service de police municipal. Mais les organismes civils chargés de faire respecter la loi sont relativement récents. Celle de Londres a été organisée en 1829 par Robert Peel, alors ministre de l’Intérieur.

Le visage de sir Robert Peel.'s face.
Sir Robert « Bobby » Peel.2

Peel a fait de gros efforts pour surmonter les inquiétudes des personnes qui craignaient qu’une force de type militaire ne porte atteinte aux libertés des gens. Par exemple, ses agents portaient des uniformes bleus qui ne ressemblaient en rien aux manteaux rouges portés par les soldats britanniques, et les agents étaient tenus de porter leur uniforme pendant et en dehors du service pour apaiser les craintes qu’ils espionnent les gens. Ces efforts ont été couronnés de succès et le service est devenu si étroitement identifié à Peel que ses agents étaient parfois appelés « Bobbies », d’après le surnom de Peel. Aujourd’hui encore, près de deux siècles plus tard, les policiers londoniens sont souvent appelés « Bobbies ».

Une porte dérobée sur Scotland Yard. Les nouveaux commissaires de police de Londres avaient besoin d’un endroit pour travailler. Lorsqu’une résidence privée proche des bureaux du gouvernement se libère, Peel l’obtient pour en faire un quartier général. L’adresse du bâtiment était 4 Whitehall Place, mais il possédait une entrée arrière donnant sur un lieu appelé Scotland Yard.

Policiers londoniens dirigeant la circulation à Ludgate Circus.
London Bobby.3

Les personnes rendant visite aux commissaires avaient tendance à utiliser l’entrée de Scotland Yard. Une salle d’attente appelée Back Hall a été construite pour les accueillir.

Ailleurs dans le bâtiment, des quartiers de domestiques ont été transformés en un poste de quartier. Son entrée donnait également sur Scotland Yard et les officiers qui y travaillaient commencèrent bientôt à désigner leur poste de police sous le nom de Scotland Yard.

En 1830, les journaux et le public utilisaient les noms de Whitehall Place et Scotland Yard pour désigner à la fois le lieu du quartier général et le service de police. Au moment où les premiers détectives du département se voient attribuer trois pièces dans le bâtiment en 1842, Whitehall Place a été largement abandonné et les nouveaux enquêteurs sont désignés sous le nom de Scotland Yard.4

La police devient rapidement trop grande pour ses quartiers d’origine et s’étend dans les bâtiments voisins. Lorsqu’il n’y eut plus d’espace disponible, un nouveau quartier général fut érigé sur le Victoria Embankment. Mais à ce moment-là, le nom de Scotland Yard était devenu une telle partie de l’identité du service de police que le nouvel emplacement a été rebaptisé New Scotland Yard lors du déménagement. Il en a été de même lors du déménagement du quartier général en 1967 et plus récemment en 2016.

Scotland Yard sur une carte de Londres de 1736.
Scotland Yard sur une carte de Londres de 17366.

Comment Scotland Yard s’est retrouvé à Londres. L’histoire remonte à un millier d’années, lorsqu’un roi anglais a fait don d’un terrain le long de la Tamise au roi Kenneth III d’Écosse pour qu’il y construise un palais qu’il utiliserait lors de ses visites à Londres. Plus tard, les rois écossais y ont séjourné lorsqu’ils assistaient au Parlement en tant que barons anglais. Le dernier membre de la famille royale écossaise à y vivre fut la reine Margaret, une sœur d’Henri VIII.5

Après Margaret, la famille royale écossaise cessa d’utiliser le palais et celui-ci tomba en ruine. Lorsque Jacques VI d’Écosse est devenu roi d’Angleterre en 1603, il s’est installé dans les palais royaux anglais et la nécessité d’un palais écossais à Londres a pris fin.7 Certains des bâtiments ont été démantelés et remplacés par des bureaux gouvernementaux.

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Les noms de lieux peuvent perdurer longtemps après que leur signification originale a été oubliée. Scotland Yard n’en est qu’un exemple. À New York, Wall Street était autrefois l’emplacement de fortifications protégeant les colons du bas de Manhattan et Beacon Hill, à Boston, était le site d’une tour de balisage qui pouvait être utilisée pour avertir les résidents d’un danger imminent (voir Pourquoi Beacon Hill s’appelle-t-il Beacon Hill ?).

  1. Signe devant le bâtiment du siège de Scotland Yard. Image tirée de Wikipédia.
  2. Détail d’une peinture de Henry William Pickersgill actuellement dans la collection de la National Portrait Gallery. Image issue de Wikipédia.
  3. Image issue d’une carte postale imprimée vers 1914 par The Photochrom Company Limited. Le titre est Traffic Duty at Ludgate Circus. Informations tirées du site web du London Science and Media Museum.
  4. Informations tirées de Douglas G. Browne, The Rise of Scotland Yard, pp. 79-80, George . Harrap & Co. Ltd (1956).
  5. Les informations sur l’origine du nom Scotland Yard pour un quartier de Londres proviennent de l’article de l’Encyclopaedia Britannica sur Scotland Yard et de Edward Walford, Old and new London : a narrative of its history, its people, and its places, Vol III, Chapter XLI, Scotland Yard and the Metropolitan Police (1873).
  6. Détail de la carte de Londres de 1736 par Homann Erben dans la Harvard Map Collection. Image numérique disponible par l’intermédiaire de la Harvard Geospatial Library (lien).
  7. Même si les couronnes d’Angleterre et d’Écosse ont été unies en 1603, les pays sont restés des royaumes séparés jusqu’à ce que les Actes d’Union de 1707 créent le Royaume de Grande-Bretagne.

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