¿Trabajar en el turno de noche es malo para la salud?

Para la mayoría de las personas, la jornada laboral comienza alrededor del amanecer y termina al atardecer, pero para los que trabajan de noche, es al revés.

Las cifras publicadas el año pasado por el Congreso de Sindicatos (TUC) muestran que el número de personas que trabajan en turnos de noche en el Reino Unido se ha disparado en 260.000 en los últimos cinco años, lo que significa que alrededor de 3.

Casi dos tercios (62%) de los trabajadores nocturnos son hombres, mientras que las mujeres representan un tercio (38%) y el noroeste y Yorkshire tienen las tasas más altas de trabajo nocturno, con una de cada nueve personas trabajando de noche.

Según el TUC el trabajo nocturno es más común en los sectores de la logística, la sanidad y la seguridad.

Y seguramente no es una coincidencia que las nuevas cifras del sindicato GMB muestren que los guardias de seguridad en el Reino Unido tienen una esperanza de vida 20 años menor que la media nacional.

Una estimación oficial completada para GMB por la Oficina de Estadísticas Nacionales muestra que la edad media de muerte de las personas de 20 años o más que trabajan en profesiones de seguridad es de 61,9 años, en comparación con la media nacional, que es de 81,4 años.

«Lo que nuestros miembros del sector de la seguridad necesitan es más apoyo para hacer frente al estrés, la salud mental y otros problemas de salud relacionados que a menudo pueden ir de la mano de este tipo de trabajo potencialmente traumático», afirma el responsable nacional de GMB, Roger Jenkins.

Y con el creciente fenómeno de la economía colaborativa, cada vez hay más personas que trabajan lo que antes se describía como horas insociables, pero ¿qué impacto está teniendo esto en su salud?

En declaraciones recientes a SHP Online, el experto en sueño Marcus de Guingand, director general de Third Pillar of Health Ltd, dijo que una persona que duerme durante el día probablemente duerma entre una y cuatro horas menos que cuando duerme por la noche.

Un estudio publicado el mes pasado por la Universidad de Glasgow descubrió que las alteraciones del reloj interno del cuerpo, o ritmos circadianos, pueden aumentar el riesgo de depresión y trastorno bipolar.

Los investigadores estudiaron los datos de más de 91.000 personas del Biobanco del Reino Unido para medir los ritmos diarios del reloj corporal.

«En el mayor estudio de este tipo realizado hasta la fecha, encontramos una sólida asociación entre la alteración de los ritmos circadianos y los trastornos del estado de ánimo», afirma la autora principal, la Dra. Laura Lyall.

«Estudios anteriores habían identificado asociaciones entre la alteración de los ritmos circadianos y una mala salud mental, pero se trataba de muestras relativamente pequeñas.»

Los que ven ponerse el sol de camino al trabajo son más propensos a sufrir problemas de salud, según algunos estudios

Otro estudio publicado el mes pasado por investigadores del Instituto Universitario de Salud Mental Douglas (DMHUI), afiliado a la Universidad McGill, en Estados Unidos, descubrió que muchos de los genes que regulan importantes procesos biológicos son incapaces de adaptarse a los nuevos patrones de sueño y alimentación cuando las personas trabajan por la noche, y que, en cambio, la mayoría se mantiene en sintonía con su ritmo de reloj biológico diurno.

El estudio examinó específicamente el impacto que una simulación de cuatro días de trabajo en turno de noche tenía en la expresión de 20.000 genes del cuerpo humano.

«Ahora entendemos mejor los cambios moleculares que tienen lugar dentro del cuerpo humano cuando los comportamientos de sueño y alimentación están sincronizados con nuestro reloj biológico. Por ejemplo, descubrimos que la expresión de los genes relacionados con el sistema inmunitario y los procesos metabólicos no se adaptó a los nuevos comportamientos», afirma la doctora Diane Boivin, directora del Centro de Estudio y Tratamiento de los Ritmos Circadianos y profesora titular del Departamento de Psiquiatría de la Universidad McGill.

Para el estudio, se sometió artificialmente a ocho voluntarios sanos a un horario de cinco días que simulaba el trabajo en turno de noche.

En una sala de aislamiento temporal, los voluntarios fueron privados de cualquier señal lumínica o sonora propia de la hora del día, y no se les permitió utilizar sus teléfonos u ordenadores portátiles. El primer día, los participantes durmieron a su hora habitual. Los cuatro días siguientes fueron «turnos de noche»: los voluntarios permanecieron despiertos durante la noche y durmieron durante el día.

El primer día y después del último turno de noche, el equipo recogió muestras de sangre a diferentes horas durante un periodo de 24 horas.

«Creemos que los cambios moleculares que observamos contribuyen potencialmente al desarrollo de problemas de salud como la diabetes, la obesidad o las enfermedades cardiovasculares que se observan con más frecuencia en los trabajadores del turno de noche a largo plazo», explica el doctor Boivin.

Las conclusiones del estudio se hacen eco de una investigación publicada en febrero por la Universidad de Colorado Boulder y el Hospital Brigham and Women’s de Boston, que afirmaba que los trabajadores que hacen regularmente turnos de noche son más propensos a padecer diabetes de tipo 2 que sus colegas que sólo trabajan de día.

El estudio de más de 270.000 personas, que se publicó en la revista Diabetes Care, también descubrió que cuantos más turnos nocturnos trabajan las personas, mayores son sus probabilidades de padecer la enfermedad, independientemente de que estén genéticamente predispuestos a ella o no.

Los investigadores descubrieron que aquellos que trabajaban en turnos irregulares o rotativos que incluían turnos nocturnos tenían un 44% más de probabilidades en general de padecer diabetes de tipo 2 que los que nunca trabajaban de noche.

Y las probabilidades de que una persona tuviera diabetes aumentaban con las noches trabajadas. Por ejemplo, los que trabajaban ocho o más turnos nocturnos al mes tenían un 36% más de probabilidades de tener diabetes que los trabajadores diurnos.

«El trabajo por turnos, en particular los nocturnos, altera los ritmos sociales y biológicos, así como el sueño, y se ha sugerido que aumenta el riesgo de trastornos metabólicos, incluida la diabetes de tipo 2», dice la coautora del informe, Celine Vetter, que es la directora de Epidemiología Circadiana y del Sueño de la Universidad de Colorado.

«Nuestro estudio es uno de los primeros en mostrar una relación dosis-respuesta, en la que cuanto más a menudo trabajan las personas por la noche, mayor es su probabilidad de padecer la enfermedad», añade Vetter.

Para combatir algunos de los problemas asociados a este tipo de prácticas laborales, el TUC ha pedido a las empresas que el trabajo nocturno sólo se introduzca cuando sea necesario y que todos los trabajadores sean avisados con suficiente antelación de los turnos de trabajo.

A medida que la economía británica y mundial avanza hacia una jornada de 24 horas, no cabe duda de que habrá más personas que trabajen hasta altas horas de la madrugada. El Gobierno y los empresarios tendrán que asegurarse de que estos trabajadores reciben el apoyo adecuado y la ayuda que necesitan para pasar la noche.

Sueño y fatiga: Informe del director

La fatiga es común entre la población, pero especialmente entre quienes trabajan en horarios anormales, y puede surgir por un exceso de horas de trabajo o por un mal diseño de los turnos. También está relacionada con la carga de trabajo, en el sentido de que los trabajadores se fatigan con mayor facilidad si su trabajo se desarrolla a ritmo de máquina, es complejo o monótono.

Este informe gratuito para el director contiene:

  • Puntos clave;
  • Recomendaciones para los empresarios;
  • Jurisprudencia;
  • Deberes legales.
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