Retroalimentación positiva

Definición de retroalimentación positiva

La retroalimentación positiva es un proceso en el que los productos finales de una acción provocan más de esa acción en un bucle de retroalimentación. Esto amplifica la acción original. Se contrasta con la retroalimentación negativa, que es cuando los resultados finales de una acción inhiben que esa acción siga ocurriendo. Estos mecanismos se encuentran en muchos sistemas biológicos. Un ejemplo importante de retroalimentación positiva es el proceso del parto.

Retroalimentación simple
Este diagrama muestra la retroalimentación simple. En un bucle de retroalimentación, los diferentes componentes se influyen mutuamente.

Partes de un bucle de retroalimentación positiva

Estímulo

Un estímulo es algo que interrumpe la homeostasis del cuerpo, que es la tendencia al equilibrio en todos los sistemas corporales. Una lesión corporal o una infección son ejemplos de estímulos. Interrumpen los procesos normales del cuerpo.

Sensor

Un sensor detecta el cambio en la homeostasis. Por ejemplo, las células nerviosas del cuello uterino detectan la presión ejercida por la cabeza del feto durante el parto. Los impulsos nerviosos de un sensor viajarán al centro de control.

Centro de control

Un centro de control es la parte del cuerpo que responde al cambio y toma medidas. La glándula pituitaria, situada cerca del cerebro, es el centro de control en muchos bucles de retroalimentación; produce muchas hormonas diferentes, como la oxitocina, la hormona del crecimiento y la hormona antidiurética (ADH), en respuesta a los estímulos.

Efector

Un efector es cualquier órgano o célula que en última instancia responde al estímulo. Por ejemplo, en el parto, el resultado final del bucle de retroalimentación positiva es que el útero se contrae. En este caso, el útero es el órgano efector.

Estas cuatro partes también se encuentran en los bucles de retroalimentación negativa, pero el resultado final es diferente porque en la retroalimentación negativa los órganos efectores trabajan para obstaculizar el proceso que causó su activación. Los bucles de retroalimentación positiva no son eternos; en última instancia, son detenidos por los bucles de retroalimentación negativa una vez que el proceso para el que fueron utilizados se ha completado.

Ejemplos de retroalimentación positiva

Coagulación de la sangre

Cuando una parte del cuerpo se lesiona, libera sustancias químicas que activan las plaquetas de la sangre. Las plaquetas se encargan de detener las hemorragias formando coágulos. Una plaqueta activada, a su vez, activa más plaquetas, que se agrupan para formar un coágulo de sangre. (En los individuos con hemofilia, la sangre carece de suficientes proteínas coagulantes, lo que provoca una hemorragia excesiva después de una lesión.)

El ciclo menstrual

Antes de que una mujer ovule, el ovario libera la hormona estrógeno. El estrógeno viaja hasta el cerebro, lo que hace que se libere la hormona liberadora de gonadotropina (GnRH) desde el hipotálamo y la hormona luteinizante (LH) desde la hipófisis. La LH hace que el ovario libere más estrógeno, lo que a su vez provoca un aumento de la GnRH y la LH en el torrente sanguíneo a través de una retroalimentación positiva. El aumento de estas hormonas, junto con la hormona estimulante del folículo (FSH), hace que se produzca la ovulación.

El parto y el nacimiento

El proceso de parto y nacimiento es quizás el ejemplo más citado de retroalimentación positiva. En el parto, cuando la cabeza del feto presiona contra el cuello uterino, estimula los nervios que le dicen al cerebro que estimule la glándula pituitaria, que entonces produce oxitocina. La oxitocina hace que el útero se contraiga. Esto hace que el feto se acerque aún más al cuello uterino, lo que hace que se produzca más oxitocina hasta que se produzca el parto y el bebé salga del útero. La lactancia también es un bucle de retroalimentación positiva; a medida que el bebé mama, la glándula pituitaria de la madre produce más hormona prolactina, lo que hace que se produzca más leche.

Digestión

El estómago utiliza la molécula pepsina para digerir las proteínas. Primero segrega pepsinógeno, que es una enzima en forma inactiva. Cuando los alimentos entran en el organismo y necesitan ser digeridos, el pepsinógeno se convierte en pepsina. La conversión desencadena un bucle de retroalimentación positiva que cambia otras moléculas de pepsinógeno en el estómago a pepsina, de modo que el estómago acumula suficiente para poder digerir las proteínas.

Señalización nerviosa

Los impulsos nerviosos funcionan a través de potenciales de acción, que son cambios en el potencial eléctrico entre el interior y el exterior del nervio que propagan la señalización. Los potenciales de acción son causados por una afluencia de iones de sodio en la célula nerviosa. Si una pequeña cantidad de sodio entra en el nervio, hace que se abran más canales que provocan la entrada de más sodio, creando un bucle de retroalimentación positiva que hace que una gran cantidad de sodio entre en el nervio y cree un potencial de acción.

  • Mecanismo de retroalimentación: proceso que utiliza un componente para regular otro, ya sea mediante retroalimentación positiva o negativa.
  • Retroalimentación negativa – El resultado de un proceso inhibe que éste continúe ocurriendo; es lo contrario de la retroalimentación positiva.
  • Hormona – Un tipo de molécula que es liberada por las glándulas y que tiene un efecto específico en ciertas células u órganos.
  • Glándula pituitaria – Una pequeña glándula en la base del cerebro que produce una variedad de hormonas.

Cuestionario

1. Una manzana madura en un árbol produce la molécula etileno. Esta molécula hace que las manzanas de alrededor maduren, y éstas a su vez producen etileno hasta que todas las manzanas del árbol están maduras. ¿De qué es un ejemplo este proceso?
A. Homeostasis
B. Retroalimentación positiva
C. Retroalimentación negativa
D. Potencial de acción

Respuesta a la pregunta nº 1
La B es correcta. Este es un ejemplo de retroalimentación positiva. El etileno producido por una manzana que madura hace que otras manzanas maduren; el efecto de la maduración de una manzana se amplifica.
2. ¿Cuál NO es un ejemplo de retroalimentación positiva?
A. Las contracciones durante el parto
B. Un aumento de hormonas como la LH antes de la ovulación
C. La disminución de la presión arterial si está elevada
D. Conversión del pepsinógeno en pepsina

Respuesta a la pregunta nº 2
La C es correcta. Si la presión sanguínea se eleva, las señales del cerebro afectarán al corazón y harán que se ralentice, lo que devuelve la presión sanguínea a la normalidad. Este es el efecto contrario al de elevar la presión arterial; esa acción se detiene y se invierte. Bajar la presión arterial cuando está elevada es un ejemplo de retroalimentación negativa.

3. ¿Cuáles son las cuatro partes de un bucle de retroalimentación?
A. Centro de control, potencial de acción, hormona, efector
B. Sensor, Glándula pituitaria, Centro de control, Activador
C. Estímulo, Sensor, Centro de control, Efector
D. Estímulo, efector, neurona, sensor

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