¿Por qué se extinguieron los moas de Nueva Zelanda?

Durante millones de años, nueve especies de grandes aves no voladoras conocidas como moas (Dinornithiformes) prosperaron en Nueva Zelanda. Luego, hace unos 600 años, se extinguieron abruptamente. Su desaparición coincidió con la llegada de los primeros humanos a las islas a finales del siglo XIII, y los científicos se han preguntado durante mucho tiempo qué papel desempeñó la caza del Homo sapiens en el declive de los moas. ¿Fue el hombre el que llevó a las aves gigantes al borde del abismo o ya estaban en vías de extinción debido a las enfermedades y las erupciones volcánicas? Ahora, un nuevo estudio genético de los fósiles de moa señala al ser humano como único responsable de la extinción de estas aves. El estudio se suma a un debate en curso sobre si los pueblos del pasado vivían y cazaban animales de forma sostenible o eran en gran parte culpables del exterminio de numerosas especies.

«El trabajo presenta un caso muy convincente de extinción debido a los humanos», dice Carles Lalueza-Fox, biólogo evolutivo del Instituto de Biología Evolutiva de Barcelona, España, que no participó en la investigación. «No se debe a un largo declive natural».

Los científicos llevan mucho tiempo discutiendo sobre qué causó la extinción de muchas especies de megafauna -animales gigantes como mamuts, mastodontes y moas- a partir de hace entre 9.000 y 13.000 años, cuando los humanos comenzaron a extenderse por el mundo. A menudo, los animales desaparecieron poco después de que los humanos llegaran a sus hábitats, lo que llevó a algunos investigadores a sugerir que los exterminamos mediante la caza excesiva. Pero otros científicos han apuntado a causas naturales, como las erupciones volcánicas, las enfermedades y el cambio climático al final de la última Edad de Hielo, como las principales razones de la desaparición de estas especies. Según los investigadores, las moas constituyen un caso especialmente interesante porque fueron las últimas especies gigantes en desaparecer y lo hicieron recientemente, cuando el cambio climático ya no era un factor. Pero, ¿fueron otras causas naturales las que los encaminaron hacia el olvido, como propusieron algunos científicos en un artículo reciente?

Morten Allentoft, biólogo evolutivo de la Universidad de Copenhague, dudó de esta hipótesis. Los arqueólogos saben que los polinesios que se asentaron en Nueva Zelanda comían moas de todas las edades, así como los huevos de estas aves. Con especies de moa de entre 12 y 250 kilos, las aves -que nunca habían visto un mamífero terrestre antes de la llegada de la gente- ofrecían comidas considerables. «En los yacimientos arqueológicos se ven montones y montones de huesos de estas aves», afirma Allentoft. «Si se cazan animales en todas sus etapas vitales, nunca tendrán una oportunidad».

Utilizando el ADN antiguo de 281 moas individuales de cuatro especies diferentes, incluido el Dinornis robustus (con 2 metros, el moa más alto, capaz de alcanzar el follaje a 3,6 metros por encima del suelo), y la datación por radiocarbono, Allentoft y sus colegas se propusieron determinar la historia genética y poblacional de los moas en los últimos 4000 años. Los huesos de moa se recogieron en cinco yacimientos fósiles de la Isla Sur de Nueva Zelanda y su edad oscilaba entre 12.966 y 602 años. Los investigadores analizaron el ADN mitocondrial y nuclear de los huesos y lo utilizaron para examinar la diversidad genética de las cuatro especies.

Por lo general, los eventos de extinción pueden verse en la historia genética de una especie; a medida que el número de animales disminuye, pierden su diversidad genética. Pero el análisis del equipo no encontró ninguna señal de que las poblaciones de moas estuvieran al borde del colapso. De hecho, los científicos informan de lo contrario: el número de aves se mantuvo estable durante los 4.000 años anteriores a su extinción, según informan hoy en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences. Las poblaciones de D. robustus incluso parecen haber aumentado lentamente cuando llegaron los polinesios. No más de 200 años después, las aves habían desaparecido. «No hay rastro de» su extinción pendiente en sus genes, dice Allentoft. «Los moa están ahí, y luego desaparecen».

El trabajo presenta una «cantidad impresionante de pruebas» de que los humanos fueron los únicos que extinguieron a los moa, dice Trevor Worthy, biólogo evolutivo y experto en moa de la Universidad Flinders de Adelaida (Australia), que no participó en la investigación. «La conclusión ineludible es que estas aves no estaban senescentes, no estaban en la vejez de su linaje y a punto de salir del mundo. Más bien eran poblaciones robustas y sanas cuando los humanos las encontraron y acabaron con ellas». Aun así, duda de que incluso el «robusto conjunto de datos» del equipo de Allentoft zanje el debate sobre el papel que jugaron las personas en la extinción de las aves, simplemente porque «algunos tienen la creencia de que los humanos no habrían» hecho tal cosa.

En cuanto a Allentoft, no le sorprende que los colonos polinesios acabaran con las moas; cualquier otro grupo de humanos habría hecho lo mismo, sospecha. «Nos gusta pensar que los indígenas viven en armonía con la naturaleza», dice. «Pero rara vez es así. Los seres humanos de todo el mundo toman lo que necesitan para sobrevivir. Así es como funciona».

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