Podría haber vida en Marte en la actualidad?

La búsqueda de vida en Marte no debería centrarse exclusivamente en el pasado lejano, dicen algunos investigadores.

Hace cuatro mil millones de años, la superficie marciana era aparentemente bastante habitable, con ríos, lagos e incluso un océano profundo. De hecho, algunos astrobiólogos ven el antiguo Marte como una cuna aún mejor para la vida de lo que fue la Tierra, y sospechan que la vida en nuestro planeta puede haber llegado aquí hace mucho tiempo a bordo de rocas marcianas lanzadas al espacio por un poderoso impacto.

Las cosas cambiaron cuando Marte perdió su campo magnético global. Las partículas cargadas procedentes del sol quedaron entonces libres para despojar a la antaño gruesa atmósfera marciana, y la despojaron. Este proceso transformó a Marte en el mundo frío y seco que conocemos hoy en día hace unos 3.700 millones de años, según sugieren las observaciones del orbitador MAVEN de la NASA. (La Tierra todavía tiene su campo magnético global, lo que explica cómo nuestro planeta sigue siendo tan habitable.)

Relación: La búsqueda de vida en Marte (una línea de tiempo fotográfica)

Pero este giro de los acontecimientos no significa necesariamente que Marte sea un planeta muerto en la actualidad.

«Si Marte tuvo vida hace 4.000 millones de años, Marte sigue teniendo vida. No ha ocurrido nada en Marte que haya acabado con la vida», dijo Michael Finney, cofundador de The Genome Partnership, una organización sin ánimo de lucro que dirige las conferencias Advances in Genome Biology and Technology.

«Así que, si hubo vida en Marte, puede que se haya desplazado, puede que se haya escondido un poco, pero probablemente siga ahí», dijo Finney el mes pasado durante una mesa redonda en la conferencia Breakthrough Discuss de la Universidad de California, en Berkeley.

¿Se esconde bajo tierra?

Uno de los escondites más prometedores es el subsuelo marciano. Aunque la superficie del Planeta Rojo no tiene agua líquida en la actualidad -aparte, posiblemente, de flujos temporales en laderas cálidas de vez en cuando-, es probable que haya mucha materia húmeda en acuíferos enterrados. Por ejemplo, las observaciones del orbitador europeo Mars Express sugieren que puede haber un gran lago bajo el polo sur del Planeta Rojo.

Los diversos residentes de la Tierra anuncian su presencia de forma dramática y obvia; una civilización alienígena avanzada probablemente podría darse cuenta muy rápidamente, con sólo escanear nuestra atmósfera, de que nuestro planeta está habitado.

No vemos ninguna evidencia tan clara en el aire marciano, pero los científicos han detectado algunos indicios intrigantes recientemente. Por ejemplo, el rover Curiosity de la NASA ha atravesado dos penachos de metano dentro del cráter Gale, de 96 millas de ancho (154 kilómetros), que el robot de seis ruedas ha estado explorando desde su aterrizaje en 2012. La misión del rover también determinó que las concentraciones de metano de referencia en el aire de Gale pasan por ciclos estacionales.

Más del 90% del metano atmosférico de la Tierra es producido por microbios y otros organismos, por lo que es posible que el gas sea una firma de la vida marciana moderna.

Pero el jurado está definitivamente fuera de eso. Los procesos abióticos también pueden generar metano; la reacción del agua caliente con ciertos tipos de roca es un ejemplo. E incluso si el metano de Marte es biogénico, las criaturas que lo crearon podrían llevar mucho tiempo muertas. Los científicos creen que las plumas de metano del Planeta Rojo se filtraron desde el subsuelo, y no se sabe cuánto tiempo estuvo el gas atrapado allí abajo antes de abrirse camino hacia la superficie.

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Buscando ADN

El rover de Marte de la NASA de 2020, cuyo lanzamiento está previsto para el próximo verano, buscará señales de vida en el Planeta Rojo, muerta hace tiempo. También lo hará el rover europeo-ruso ExoMars, una misión que despegará más o menos al mismo tiempo.

Pero algunos investigadores están presionando para ampliar la búsqueda de vida marciana existente. Uno de ellos es el biólogo molecular Gary Ruvkun, que trabaja en el Hospital General de Massachusetts y en la Escuela de Medicina de Harvard.

Ruvkun es uno de los tres investigadores principales del proyecto Search for Extra-Terrestrial Genomes (SETG), que está desarrollando un instrumento para detectar vida pasada o presente basada en ADN o ARN en Marte y otros mundos extraterrestres.

Participó en el panel de Breakthrough Discuss con Finney y varios otros investigadores, y también dio una charla en la conferencia en la que expuso los argumentos a favor de poner el instrumento SETG en los futuros exploradores de Marte y otros exploradores robóticos.

Parte de esos argumentos se centran en la panspermia, la idea de que la vida se ha extendido ampliamente por todo el sistema solar, y tal vez la galaxia, ya sea por medios naturales o artificiales. Si la vida llegó a la Tierra desde otro lugar, es muy probable que también floreciera en Marte, según la idea. El Planeta Rojo podría haber sido la fuente, o puede haber sido «sembrado» como lo fue la Tierra.

Ruvkun ve la panspermia como algo muy probable; durante su charla en el Breakthrough Discuss, se describió a sí mismo como «un fanático religioso» de la idea. Ruvkun citó como prueba de apoyo la aparición muy temprana de la ATP sintasa, la enzima que produce la molécula de almacenamiento de energía adenosina trifosfato.

La ATP sintasa se remonta a la base del árbol de la vida en la Tierra, lo que significa que esta intrincada y compleja molécula estaba en funcionamiento hace unos 4.000 millones de años, dijo Ruvkun.

«No es sólo que la vida se haya puesto a trabajar», dijo. «Es como si hubiera llegado a estar súper altamente evolucionada muy rápidamente. Por eso la panspermia es tan atractiva».

Si la panspermia es realmente una cosa, entonces cualquier forma de vida que encontremos en Marte -o en cualquier otro lugar de nuestro sistema solar- estará probablemente relacionada con nosotros, han razonado Ruvkun y otros. Es decir, esos organismos utilizarán ADN o ARN como molécula genética. Así que deberíamos ir a la caza de este material.

«Parece realmente idiota no buscar ADN en Marte», dijo Ruvkun durante su charla. «Es un experimento que vale la pena hacer, diríamos».»

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No sólo Marte

Marte no es el único lugar de nuestro sistema solar en el que podría florecer la vida extraterrestre en la actualidad. De hecho, la mayoría de los astrobiólogos situarían al Planeta Rojo un poco más abajo en la lista, por detrás de la luna de Júpiter Europa y de los satélites de Saturno Encélado y Titán.

Europa y Encélado albergan profundos océanos de agua líquida salada bajo sus caparazones helados. Se cree que Titán también tiene un océano de agua enterrado, y también presenta lagos y mares de hidrocarburos líquidos en su superficie. (La NASA está desarrollando una misión de reconocimiento de océanos en Europa que se lanzará a principios o mediados de la década de 2020. La agencia también pretende enviar un módulo de aterrizaje de búsqueda de vida a la superficie de la luna en un futuro próximo. Y una misión a Titán es una de las dos finalistas para el lanzamiento de «Nuevas Fronteras» de la NASA en 2025, junto con un proyecto de retorno de muestras de cometas. Deberíamos saber cuál elige la NASA a finales de año.)

Incluso el infernal Venus, un cuento con moraleja sobre el cambio climático para la Tierra, podría albergar todavía algunos reductos habitables, dicen los científicos.

Al igual que Marte, Venus tuvo en su día abundante agua en la superficie, pero un efecto invernadero desbocado hizo desaparecer el material y dejó el planeta con temperaturas superficiales lo suficientemente altas como para fundir el plomo. Sin embargo, las condiciones parecen ser bastante clementes a unos 50 km por encima de la superficie venusina.

Penny Boston, directora del Instituto de Astrobiología de la NASA en el Centro de Investigación Ames de la agencia en California, dijo que cree que las posibilidades de que haya vida moderna en Venus son bajas debido a la «deshidratación» del planeta.

Independientemente, la posible existencia de vida en las nubes en Venus «definitivamente necesita ser interrogada», dijo Boston durante el mismo panel de discusión de Breakthrough.

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  • 7 grandes misterios de Marte
  • 7 teorías sobre el origen de la vida
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