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Las pruebas de diagnóstico de aliento para Helicobacter pylori se basan en una simple reacción química que se basa en el comportamiento natural de la bacteria. La urea gástrica que se produce de forma natural está compuesta por un 99% de isótopo de carbono 12C y un 1% de isótopo de carbono 13C. La prueba del aliento utiliza urea enriquecida con 13C (es decir, el 99%).

Los pacientes beben primero un sobre de zumo de naranja o ácido cítrico. Esto cierra rápidamente el esfínter duodenal para contener el contenido del estómago. A continuación, se les pide que soplen a través de una pajita en un tubo de cristal con tapa de rosca. Esto proporciona la muestra de referencia.

A continuación, consumen una bebida que contiene urea enriquecida con 13C (unos 100 ml) y después de 30 minutos repiten el ejercicio de soplar en un segundo tubo. Esto proporciona la muestra posterior a la dosis. Ambas muestras se envían para el análisis de isótopos de dióxido de carbono por espectrometría de masas (los laboratorios suelen devolver los resultados en pocos días).

El nivel de 13C en la muestra de referencia será normal. Si los niveles aumentan en la muestra posterior a la dosis, esto sugiere la presencia de H pylori. La urea enriquecida proporcionada por el kit de pruebas debe haberse descompuesto para producir altos niveles de 13C en el aliento y esto implica la presencia de H pylori excretor de ureasa en el estómago.

Si la concentración de 13C posterior a la dosis es 3,5 partes por 1000 más que la muestra de referencia, la prueba se considera positiva para H pylori. Cuanto mayor sea el nivel de 13C, mayor será la extensión de la infección. Los niveles de 30-40 partes por 1000 por encima del resultado de referencia son típicos de las infecciones por H pylori.

Por lo general, también se toman dos tubos de respaldo en las fases inicial y posterior a la dosis.

La sensibilidad de estos kits de diagnóstico es del 96% y la especificidad del 100%.

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