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Una de las plantas más venenosas del mundo, el árbol urticante de Gympie-Gympie puede causar meses de dolor insoportable a los humanos desprevenidos.
Por Amanda Burdon-16 de junio de 2009- Tiempo de lectura: 3 Minutos- Imprime esta página
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Etiquetas de la publicación vida vegetalplantasCiencia & Medio ambiente

Crédito de la imagen: Marina Hurley

LA DEDICACIÓN DE MARINA HURLEY a la ciencia fue puesta a prueba durante los tres años que pasó en la meseta de Atherton, en Queensland, estudiando los árboles que pican. El primer encuentro de esta entomóloga y ecologista con el árbol urticante de Gympie-Gympie le produjo un ataque de estornudos y le dejó los ojos y la nariz goteando durante horas. Ni siquiera las máscaras protectoras de partículas y los guantes de soldador pudieron librarla de varias picaduras posteriores, una de las cuales requirió hospitalización, pero eso no fue nada comparado con la grave alergia que desarrolló.

«Ser picado es el peor dolor que se pueda imaginar, como ser quemado con ácido caliente y electrocutado al mismo tiempo», dijo Marina, que en ese momento era una estudiante de posgrado en la Universidad James Cook que investigaba los herbívoros que se alimentan de los árboles con aguijón.

«La reacción alérgica se desarrolló con el tiempo, causando una picazón extrema y una enorme urticaria que finalmente requirió tratamiento con esteroides. En ese momento mi médico me aconsejó que no tuviera más contacto con la planta y no me opuse.»

  • Ficha: Gympie-Gympie
  • Galería: El árbol urticante de Gympie-Gympie
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  • Marina no está sola en su reacción alérgica a esta planta de aspecto inocente -una de las seis especies de árbol urticante que se encuentran en Australia, y una de las plantas más venenosas aquí- ni en sus dramáticos relatos.

    El árbol urticante de Gympie-Gympie (Dendrocnide excelsa), que prolifera en los claros de la selva tropical, a lo largo de las líneas de los arroyos y de los pequeños senderos, ha sido durante mucho tiempo un peligro para los silvicultores, los topógrafos y los trabajadores del sector maderero, algunos de los cuales reciben hoy en día respiradores, guantes gruesos y pastillas antihistamínicas como medida de precaución. Más recientemente, los pelos que cubren los tallos, las hojas y los frutos de la planta también han supuesto un peligro para los científicos y los excursionistas.

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    Historia del árbol urticante de Gympie

    El topógrafo del norte de Queensland A.C. Macmillan fue uno de los primeros en documentar los efectos de un árbol urticante, informando a su jefe en 1866 de que su caballo de carga «fue picado, se volvió loco y murió en dos horas». En el folclore local abundan las historias similares sobre caballos que saltan en agonía desde los acantilados y trabajadores forestales que beben hasta perder el sentido para calmar el dolor intratable.

    Escribiendo a Marina en 1994, el ex militar australiano Cyril Bromley describió la caída en un árbol con aguijón durante el entrenamiento militar en la meseta en la Segunda Guerra Mundial. Atado a una cama de hospital durante tres semanas y con todo tipo de tratamientos infructuosos, se volvió «tan loco como una serpiente cortada» por el dolor. Cyril también contó que un oficial se pegó un tiro después de utilizar una hoja de árbol con aguijón para «ir al baño».

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    Ha tenido demasiadas picaduras para contarlas, pero Ernie Rider nunca olvidará el día en que en 1963 un árbol con aguijón le abofeteó la cara, los brazos y el pecho. «Recuerdo que sentí como si hubiera manos gigantes tratando de aplastar mi pecho», dijo. «Durante dos o tres días el dolor fue casi insoportable; no podía trabajar ni dormir, luego fue un dolor bastante fuerte durante otros quince días más o menos». El escozor persistió durante dos años y se repetía cada vez que me duchaba con agua fría».

    Ahora es un alto funcionario de conservación del Servicio de Parques y Vida Silvestre de Queensland, Ernie dijo que no había experimentado nada parecido al dolor durante 44 años de trabajo en el monte. «No hay nada que pueda competir con él; es 10 veces peor que cualquier otra cosa, incluidas las garrapatas de los matorrales, la picazón de los matorrales y la picadura de jurel. Las picaduras de los árboles son un peligro real y presente».

    Gympie-Gympie: picaduras como el ácido

    Tan hinchado estaba Les Moore tras recibir una picadura en la cara hace varios años que dijo que se parecía a Mr. Potato Head.

    «Creo que entré en un shock anafiláctico y tardé días en recuperar la vista», dijo Les, funcionario científico de la División de Vida Silvestre y Ecología del CSIRO en Queensland, que estaba cerca de Bartle Frere (North Peak) estudiando casuarios cuando ocurrió el desastre.

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    «En cuestión de minutos, el escozor y el ardor iniciales se intensificaron y el dolor en los ojos era como si alguien hubiera vertido ácido sobre ellos. La boca y la lengua se hincharon tanto que me costaba respirar. Fue debilitante y tuve que salir a trompicones del monte».

    Quizás fue esta rápida y salvaje reacción la que inspiró el interés del ejército británico por las aplicaciones más siniestras del árbol urticante de Gympie-Gympie en 1968. Ese año, el Chemical Defence Establishment de Porton Down (un laboratorio de alto secreto que desarrollaba armas químicas) contrató a Alan Seawright, entonces profesor de patología de la Universidad de Queensland, para que enviara especímenes del árbol urticante.

    «La guerra química es su trabajo, así que sólo podía suponer que estaban investigando su potencial como arma biológica», dijo Alan, que ahora es consultor honorario de investigación del Centro Nacional de Investigación en Toxicología Ambiental de la Universidad de Queensland. «Nunca oí nada más, así que supongo que nunca lo sabremos».

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