Glenn Miller

El reinado de Glenn Miller como líder de la banda más popular de Estados Unidos llegó relativamente tarde en su carrera y fue relativamente breve, durando sólo unos tres años y medio, desde la primavera de 1939 hasta el otoño de 1942. Pero durante ese periodo dominó por completo la música popular, y con el tiempo ha demostrado ser la figura más duradera de la era del swing, con reediciones de sus grabaciones que han alcanzado la categoría de disco de oro 40 años después de su muerte. Miller desarrolló un sonido distintivo en el que un clarinete de tono alto llevaba la melodía, doblado por una sección de saxofones que tocaba una octava más baja, y utilizó ese sonido para producir una serie de éxitos que siguen siendo ejemplos definitivos de la música swing. El enfoque de Miller no es muy apreciado por los aficionados al jazz, que prefieren bandas que permitan una mayor improvisación que la que se encontraba en su unidad, muy disciplinada y rigurosamente ensayada. Pero llevó el estilo swing de la música popular a un nivel de sofisticación y aceptación comercial que no había alcanzado antes y que no volvería a ver tras su prematuro fallecimiento.

Miller era hijo de Lewis Elmer y Mattie Lou Cavender Miller. Vivió en varios lugares del Medio Oeste mientras crecía. Primero se dedicó a la mandolina y luego se pasó a la trompa. En Grant City, MO, donde su familia se trasladó en 1915, se unió a la banda del pueblo y comenzó a tocar el trombón. En 1918, la familia se trasladó a Fort Morgan, CO, donde tocó en la banda del instituto y se graduó en mayo de 1921. Inmediatamente se unió a la banda de Boyd Senter, pero lo dejó para empezar a estudiar en la Universidad de Colorado en enero de 1923. Sin embargo, después de un año, dejó la universidad y se trasladó a Los Ángeles, donde se unió a la banda de Ben Pollack. En el verano de 1928, dejó a Pollack y se instaló en Nueva York, donde trabajó como músico de sesión y arreglista. Cuando en la primavera de 1934 Tommy y Jimmy Dorsey formaron la Dorsey Brothers Orchestra, firmó como trombonista y arreglista, permaneciendo en la banda casi un año. Se marchó para organizar una banda americana para el director británico Ray Noble que debutó en el Rainbow Room del Rockefeller Center de Nueva York. Mientras tanto, estudiaba teoría y composición con Joseph Schillinger.

Miller comenzó a grabar con su propio nombre para Columbia Records el 25 de abril de 1935, utilizando una banda de recogida que contenía miembros de la orquesta de Noble. Su instrumental «Solo Hop» alcanzó el Top Ten en el verano de 1935. Pero no organizó una banda de gira permanente hasta 1937, cuando firmó con Brunswick Records. El grupo no tuvo éxito, y lo disolvió a principios de 1938, para luego reorganizarse un par de meses después y firmar con la subsidiaria Bluebird de RCA Victor Records, de precio reducido. Aún sin gran éxito, consiguió mantener esta orquesta durante el año siguiente hasta que tuvo su gran oportunidad con un compromiso en el Casino de Glen Island en New Rochelle, NY, en el verano de 1939. Glen Island era un importante local de swing con un cable de radio, lo que dio a la banda una amplia exposición. Miller ya había llegado a las listas de éxitos con el tema «Sunrise Serenade»; pronto, su reverso, «Moonlight Serenade», se convertiría en un éxito aún mayor. «Wishing (Will Make It So)» (con la voz de Ray Eberle) alcanzó el número uno en junio. Finalmente, Miller consiguió 17 éxitos en el Top Ten en 1939, incluyendo los siguientes éxitos en las listas «Stairway to the Stars», «Moon Love», «Over the Rainbow» y «Blue Orchids» (todos ellos cantados por Ray Eberle), así como «The Man With the Mandolin» (cantado por Marion Hutton).

El éxito discográfico de Miller le llevó a otras oportunidades. Se convirtió en la estrella de la serie radiofónica Chesterfield Supper Club, que se emitía tres veces por semana, en diciembre de 1939, y comenzó el primero de varios compromisos prolongados en el Café Rouge del Hotel Pennsylvania de Nueva York en enero de 1940, apareciendo también ocasionalmente en el Paramount Theatre. Consiguió 31 éxitos en el Top 10 en 1940, más del triple que el segundo artista con más éxito del año, Tommy Dorsey, alcanzando el número uno con «Careless», «When You Wish Upon a Star», «Imagination», «Fools Rush In (Where Angels Fear to Tread)» y «Blueberry Hill» (todas ellas cantadas por Ray Eberle); «The Woodpecker Song» (con la voz de Marion Hutton); y las instrumentales «In the Mood» y «Tuxedo Junction» (ambas ingresaron posteriormente en el Salón de la Fama de los Grammy).

Miller consiguió otros 11 éxitos en el Top Ten en 1941, lo que le bastó para convertirse en el artista que más grabó por segundo año consecutivo. Sus éxitos número uno incluían «Song of the Volga Boatmen», «You and I» (con la voz de Ray Eberle), «Chattanooga Choo Choo», de su primera película, Sun Valley Serenade (con la voz de Tex Beneke y los Modernaires con Paula Kelly), y «Elmer’s Tune» (con la voz de Ray Eberle y los Modernaires). La historia fue muy parecida en el frente de la grabación en 1942, 11 éxitos en el Top Ten y una tercera clasificación consecutiva como el artista con más grabaciones del año, las listas de éxitos incluyen «A String of Pearls»,», «Moonlight Cocktail» (con la voz de Ray Eberle y los Modernaires), «Don’t Sit Under the Apple Tree (With Anyone Else but Me)» y «(I’ve Got a Gal In) Kalamazoo» (con la voz de Tex Beneke, Marion Hutton y los Modernaires). «Kalamazoo» salió de la segunda película de Miller, Orchestra Wives.

Sin embargo, 1942, el primer año completo de participación estadounidense en la Segunda Guerra Mundial, marcó el fin del dominio de Miller en la música popular, ya que, tras meses de negociaciones, se las arregló para recibir una comisión de oficial en la fuerza aérea del ejército el 10 de septiembre y, 17 días después, tocó su última fecha con su banda, que luego disolvió. Organizó una banda de servicio y comenzó a actuar en los campamentos militares y en los mítines de guerra, al tiempo que presentaba una serie radiofónica semanal, Sustain the Wings. No obstante, consiguió otros dos éxitos en el Top 10 en 1943, incluido el número uno «That Old Black Magic» (con la voz de Skip Nelson y los Modernaires). En junio de 1944 llevó a su banda a Gran Bretaña y siguió actuando para las tropas y haciendo transmisiones de radio. Se preparaba para ir a París cuando el avión en el que viajaba desapareció sobre el Canal de la Mancha y murió a los 40 años.

Glenn Miller, un álbum de discos de 78 rpm, encabezó las recién instituidas listas de álbumes en mayo de 1945 y se convirtió en el más exitoso del año. La Glenn Miller Orchestra se reconstituyó como banda fantasma después de la guerra bajo la dirección de Tex Beneke. En octubre de 1947, Glenn Miller Masterpieces, Vol. 2 encabezó las listas de álbumes. Miller fue objeto de una biografía cinematográfica parcialmente ficticia, The Glenn Miller Story, protagonizada por James Stewart, en febrero de 1954; un álbum de banda sonora de regrabaciones en las que no aparecía Miller, publicado por Decca Records, alcanzó el número uno en marzo. RCA Victor contraatacó con el LP de 10″ Selections from the Glenn Miller Story, que alcanzó el número uno en mayo. (El álbum se reeditó como un LP de 12″ con una selección de temas modificada en 1956 y fue certificado como disco de oro en 1961. En 1962, RCA Victor lanzó Glenn Miller Plays Selections from the Glenn Miller Story and Other Hits, con una lista de canciones idéntica a la del LP Selections from the Glenn Miller Story de 1956. Se convirtió en disco de oro en 1968). El patrimonio de Miller, tras separarse de Tex Beneke, contrató a Ray McKinley, antiguo miembro de la banda de Miller, para que organizara una nueva banda fantasma en 1956, y esta Glenn Miller Orchestra continuó grabando y actuando bajo varios líderes a partir de entonces. En 1959, RCA Victor publicó un triple LP de actuaciones inéditas, For the First Time …, que obtuvo una nominación al Grammy a la mejor actuación de una banda de baile. Las reediciones de las grabaciones originales de Miller se vendieron muy bien. El doble LP A Memorial 1944-1969, publicado en octubre de 1969, se convirtió en disco de oro en 1986; Pure Gold, publicado en marzo de 1975, se convirtió en disco de oro en 1984. En 1989, Jive Bunny y los Mastermixers samplearon la grabación de Miller de «In the Mood» en su single de oro «Swing the Mood». Aunque RCA Victor sigue siendo el principal depositario de las grabaciones de Miller y continúa reeditándolas en diversas configuraciones, otros sellos también han sacado a relucir grabaciones al aire y otras extraviadas, lo que da lugar a un catálogo amplio y en constante crecimiento.

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