Fuerzas Expedicionarias Americanas

Organización

Cuando Estados Unidos entró en la Primera Guerra Mundial, el minúsculo Ejército Regular de 127.000 oficiales y soldados carecía de elementos esenciales como un estado mayor, una estructura de divisiones y armas modernas. A pesar de estas carencias, el presidente Woodrow Wilson (1856-1924) ordenó al recién ascendido general John J. Pershing (1860-1948) que organizara las Fuerzas Expedicionarias Americanas (AEF) en Francia de forma suficiente para llevar a cabo operaciones de combate a la par que los ejércitos aliados. El presidente Wilson creía que sólo una contribución estadounidense importante e independiente al esfuerzo bélico le haría ganar suficiente capital político para liderar las eventuales negociaciones de paz.

Para cumplir con el ambicioso objetivo de Wilson, Estados Unidos tenía que movilizar por completo su mano de obra disponible. Rechazando los llamamientos para organizar unidades de voluntarios, el Secretario de Guerra Newton D. Baker (1871-1937) trabajó con el Congreso para promulgar un proyecto de mano de obra suficiente para 100 divisiones de combate. En consonancia con sus objetivos estratégicos, Wilson rechazó las peticiones de amalgamar las tropas estadounidenses en las unidades aliadas y ordenó a Pershing que mantuviera «un componente separado y distinto de las fuerzas combinadas, cuya identidad debe preservarse». Después de un extenso estudio, Pershing decidió basar el AEF en la región de Lorena, ya que ofrecía suficiente espacio para las líneas de comunicación americanas, así como una gran proximidad al principal objetivo estratégico de Metz, Alemania.

Doctrina y entrenamiento

El ejército estadounidense entró en la guerra con una doctrina ofensiva obsoleta, la infantería empleaba la puntería y los ataques con bayoneta en la profundidad de las defensas enemigas, con la artillería y las armas de apoyo relegadas a funciones auxiliares. Los informes de los observadores de Francia que destacaban la primacía de la artillería y las ametralladoras en la preparación de la defensa hicieron poca impresión a Pershing, que insistió en preparar a sus divisiones para la «guerra abierta». Como el ejército estadounidense tenía una escasez crítica de oficiales y suboficiales experimentados, se enviaron a Estados Unidos contingentes de oficiales veteranos de los Aliados como instructores y asesores. A pesar de los esfuerzos de Pershing en sentido contrario, los jóvenes líderes estadounidenses aprendieron de sus mentores aliados a organizar ataques con objetivos limitados y apoyados por planes de fuego detallados.

Con la ayuda de los planificadores del Departamento de Guerra, los estadounidenses organizaron divisiones «cuadradas» de 28.000 hombres con cuatro regimientos de infantería de gran tamaño, un diseño que se suponía que tendría mayor capacidad de resistencia en combate que una división alemana de tres regimientos. En la práctica, las divisiones cuadradas eran poderosas en la defensa, pero difíciles de maniobrar en las operaciones ofensivas. La 1ª División fue la primera gran unidad de combate estadounidense que llegó a Francia en junio de 1917. A pesar de su gran cuadro de regulares, la división necesitó un extenso entrenamiento antes de que sus batallones de infantería se consideraran listos para realizar tareas defensivas en el frente a finales de octubre de 1917. La apresurada movilización estadounidense significó que todas las divisiones americanas necesitaron una importante preparación bajo la tutela francesa o británica antes de someterse a su bautismo de fuego en sectores tranquilos. Después de rechazar las demandas iniciales de los Aliados para la amalgama, Pershing se comprometió con un plan en enero de 1918 para enviar rápidamente seis divisiones a Francia para completar el entrenamiento y el servicio supervisado en el frente bajo la tutela británica. Se esperaba que las divisiones posteriores completaran su entrenamiento en los Estados Unidos. En última instancia, Pershing planeaba reunir un poderoso ejército de campaña de 52 divisiones en Lorena, listo para desempeñar un papel importante en la gran ofensiva contra Alemania para poner fin a la guerra en 1919.

Las primeras grandes contribuciones estadounidenses

En marzo de 1918, Pershing tenía cuatro divisiones casi listas para el combate cuando Alemania comenzó sus ofensivas de primavera con la intención de derrotar a los aliados antes de que los estadounidenses pudieran inclinar la balanza de poder. Las urgentes demandas de los Aliados de fusileros y ametralladores estadounidenses de reemplazo obligaron a Pershing a suavizar su postura sobre la fusión. En primer lugar, Pershing accedió a adscribir temporalmente las divisiones disponibles, junto con los regimientos de infantería de la segregada 93ª División afroamericana, al ejército francés. Se dio prioridad al envío de fusileros y ametralladores de reemplazo desde los Estados Unidos, y las divisiones estadounidenses recién llegadas se desviaron para reforzar a la Fuerza Expedicionaria Británica (BEF), que estaba en apuros. A finales de mayo de 1918, los refuerzos estadounidenses habían levantado la moral de los aliados y contribuyeron a detener con éxito las ofensivas alemanas. Cabe destacar la primera gran operación ofensiva estadounidense de la 1ª División en Cantigny en mayo, y la gran actuación de la 2ª División estadounidense en Belleau Wood en junio, y de la 3ª División en el Marne en julio, que ayudaron a detener el avance alemán hacia París. Una vez que la crisis se disipó, la mayoría de las unidades estadounidenses volvieron al control del AEF, excepto los regimientos afroamericanos prestados a los franceses, y dos de las diez divisiones adscritas al BEF.

El creciente AEF

Entretenido por los primeros éxitos americanos, Pershing activó el Primer Ejército de los Estados Unidos el 11 de agosto de 1918, cumpliendo así uno de los principales objetivos de guerra americanos de crear un ejército de campaña independiente. Ante otra demanda de fragmentar el AEF por parte del Mariscal francés Ferdinand Foch (1851-1929), Pershing respondió comprometiendo al AEF en ofensivas secuenciales; primero, la reducción del saliente de San Mihiel, seguida de la gran ofensiva de Mosa-Argonne. Apoyado por la artillería, los tanques y la aviación franceses y británicos, el Primer Ejército de los EE.UU. despejó con éxito el saliente de San Mihiel los días 12 y 13 de septiembre de 1918. A pesar de los graves problemas de obstrucción de las carreteras y del mal tiempo, el Primer Ejército logró reagrupar una fuerza de tres cuerpos que controlaban catorce divisiones, más de 600.000 hombres, para participar en la ofensiva de Mosa-Argonne el 26 de septiembre de 1918. A diferencia de la operación de San Mihiel, las divisiones del Primer Ejército de los Estados Unidos pronto se vieron envueltas en una serie de asaltos contra fuertes defensas alemanas en profundidad.

Además, las deficiencias en la administración de la logística, agravadas por la decisión anterior de Pershing de dar prioridad a las tropas de combate sobre las unidades logísticas, causaron estragos en la capacidad de los estadounidenses para luchar en el Mosa-Argonne, carencias que ya habían llevado al secretario Baker a sugerir que el Departamento de Guerra asumiera el control de los servicios de retaguardia. En su lugar, Pershing transfirió a uno de sus mejores comandantes de división para reorganizar el Servicio de Abastecimiento (SOS), mientras que la escasez de mano de obra en la retaguardia se resolvió temporalmente convirtiendo las unidades de combate en destacamentos de depósito.

La crisis logística, las preocupaciones del Departamento de Guerra, las críticas de los aliados y la falta de progreso en los combates influyeron en la decisión de Pershing de realizar un gran reagrupamiento a mediados de octubre de 1918. Mientras sus maltrechas divisiones eran rotadas, y se daba tiempo a los logistas para hacer avanzar los suministros, Pershing cedió el mando del Primer Ejército al teniente general Hunter Liggett (1857-1935), y activó un cuartel general del Segundo Ejército en un intento de mejorar el mando y el control dentro del AEF. Bajo el mando estratégico del general Pershing, el AEF continuó la ofensiva de Mosa-Argonne hasta el Armisticio.

Consecuencias

Desde sus modestos comienzos, el AEF creció hasta convertirse en un ejército de campaña de 2 millones de hombres, de los cuales unos 1,4 millones vieron el combate activo, e incurrió en 320.000 bajas mientras liberaba más de doscientas millas de territorio francés. La entrada de la AEF en la guerra elevó la moral de los aliados, que estaban muy presionados, y convenció a muchos líderes alemanes de que la victoria militar ya no era posible tras las fallidas ofensivas de primavera de 1918. Tras el Armisticio, Pershing designó al Tercer Ejército de los Estados Unidos, formado en su mayoría por unidades regulares, para ocupar la región de Coblenza en Alemania, dando prioridad a la desmovilización de las unidades reclutadas lo antes posible. El 1 de septiembre de 1919, las Fuerzas Expedicionarias Americanas fueron oficialmente desactivadas con la partida del General Pershing y de los últimos miembros de su personal hacia los Estados Unidos.

Harold Allen Skinner Jr., Reserva del Ejército de los Estados Unidos

Editor de la sección: Lon Strauss

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