En 1969, unos ingenieros cortaron el agua de las cataratas del Niágara

Cuando se piensa en el verano del 69, es posible que vengan a la mente las protestas por Vietnam, Woodstock, la llegada a la luna y Bryan Adams. Pero también ocurrieron muchas cosas desde el punto de vista medioambiental. El río Cuyahoga se incendió (de nuevo), hubo un vertido de petróleo en Santa Bárbara (California) y se creó la Ley Nacional de Política Medioambiental. Sin embargo, uno de los acontecimientos más interesantes del año pasó desapercibido: el cierre de las cataratas americanas del Niágara.

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En varias ocasiones anteriores, las cataratas se habían detenido temporalmente a causa del hielo. Pero a partir de junio de 1969, el Cuerpo de Ingenieros del Ejército de Estados Unidos desaguó las Cataratas Americanas -la más pequeña de las dos cataratas principales que componen las Cataratas del Niágara- para investigar la viabilidad de darle un lavado de cara. Y es posible que vuelva a ocurrir: En 2016, la Comisión del Parque Estatal de la Frontera del Niágara anunció que esperaba cerrar las Cataratas Americanas en los próximos años. El motivo esta vez: reparar los viejos puentes que llevan a los turistas desde el continente del estado de Nueva York hasta la Isla de las Cabras. (Este plan depende de que se consiga la financiación necesaria, y eso no parece ni mucho menos seguro, aunque un representante de la comisión me dice que todavía tienen la esperanza de que ocurra).

Tratar una maravilla natural como un grifo puede parecer alarmante. Pero por muy maravillosas que sean, las cataratas del Niágara no son nada naturales. A lo largo del siglo XX, Estados Unidos y Canadá cooperaron repetidamente para modificar la gran catarata. Como cuna de la producción y distribución hidroeléctrica a gran escala, las cataratas del Niágara atrajeron a las empresas responsables de la mayor parte de la producción electroquímica y de aluminio del país. El agua desviada desde la parte superior de la catarata, que se dejaba caer en el desfiladero inferior, era oro líquido. Mucho antes de que terminara el siglo XIX, se habían tomado medidas para recuperar la zona de las cataratas de los estragos del industrialismo desenfrenado. La industria simplemente se trasladó a la garganta aguas abajo. A principios del siglo XX, se estaba desviando suficiente agua como para que hubiera serias preocupaciones sobre el atractivo paisajístico de la catarata.

Pero, gritaron los dueños de las fábricas, estos desvíos en realidad estaban salvando las cataratas de sí mismas: Reducir el flujo de agua sobre el labio disminuía la erosión que hacía retroceder las cataratas una media de unos 4½ pies al año. Siguieron décadas de negociaciones y estudios transfronterizos para encontrar la manera de maximizar la producción de energía y minimizar el impacto estético para no perjudicar al turismo. En 1929, 1932 y 1941 se firmaron acuerdos diplomáticos para el reparto de la riqueza del Niágara. Sin embargo, ninguno fue ratificado por el Congreso de Estados Unidos.

Las desviaciones de agua siguieron aumentando. Se construyeron centrales hidroeléctricas más grandes -que se proclamaron como las más grandes del mundo-, y las más nuevas se ubicaron aún más abajo para recibir el agua que ahora se canalizaba a través de enormes túneles y conductos que pasaban por debajo de las ciudades hermanas que flanqueaban el desfiladero. Finalmente, en 1950 Estados Unidos y Canadá firmaron un tratado para resolver definitivamente la tensión de si el Niágara debía producir energía o belleza: Debería ser ambas cosas. O, al menos, debe parecer que es ambas cosas.

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El Tratado de Desviación del Agua del Río Niágara autorizó a las dos naciones a desviar entre la mitad y las tres cuartas partes del agua del río Niágara. Desde entonces, incluso en los mejores momentos, durante las horas de turismo, sólo la mitad del agua destinada a las cataratas se precipita realmente por el borde. Y si se tiene la mala suerte de llegar por la noche o en invierno, se ve sólo una cuarta parte del agua legada a las cataratas del Niágara.

Los planificadores del gobierno estaban preocupados por la estética de las cataratas, especialmente las Horseshoe Falls, que son mucho más grandes que las American Falls y se encuentran principalmente en territorio canadiense. Por ello, el tratado de 1950 también contenía disposiciones para realizar diversas obras de reparación en las aguas del Niágara, tanto en Estados Unidos como en Canadá: un dique de control, presas (diques sumergidos), excavaciones, rellenos, etc. Todas estas intervenciones enmascararían las consecuencias visuales y reducirían la erosión. Los ingenieros dijeron que su objetivo era crear una «impresión de volumen» al pasar por la cascada. Esto podría lograrse distribuyendo el flujo de manera más uniforme a lo largo del labio de la catarata, de modo que siguiera pareciendo robusta, aunque pasara mucha menos agua por el borde.

Para ello, se secaron las cataratas de la herradura con ataguías -estructuras temporales que permiten construir cosas en el agua- y se cincelaron y perfilaron el lecho del río y la catarata. La línea de cresta se redujo en un 15% al rellenar los flancos de la cascada. Gran parte se planificó en modelos a escala de alta precisión del Niágara que llenaban almacenes enteros. Se podría decir que estaban convirtiendo la cascada original en un modelo a gran escala. En la jerga de los historiadores de la tecnología medioambiental, la cascada era una infraestructura híbrida que combinaba lo orgánico y lo mecánico.

Pero los estadounidenses no tardaron en ponerse celosos de que la cascada canadiense hubiera recibido un cambio de imagen, sobre todo teniendo en cuenta que los turistas y los recién casados ya se dirigían a ese lado en mayor número. Además, una serie de desprendimientos de rocas de las cataratas americanas habían aumentado el talud -el enorme montón de restos de roca que se formaba en la base-, convirtiéndola más en una cascada escalonada que en una caída en picado. En 1965, los principales ciudadanos de las cataratas del Niágara (Nueva York) iniciaron una campaña para preservar y mejorar la belleza de las cataratas americanas. Querían que el Niágara se pareciera más a sí mismo.

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En respuesta, Canadá y EE.UU. pidieron a la Comisión Conjunta Internacional, el organismo bilateral que supervisa las aguas fronterizas entre EE.UU. y Canadá, y al Cuerpo de Ingenieros del Ejército de EE.UU. que investigaran e informaran sobre las medidas necesarias para preservar o mejorar la belleza de las cataratas americanas, específicamente en lo que respecta al talud. Era factible eliminar las 280.000 yardas cúbicas de talud que habían crecido hasta más de la mitad de la altura de las cataratas en algunos puntos?

Para averiguarlo, en 1969 se cerraron las cataratas americanas de junio a diciembre. (Vea este vídeo de las cataratas secas.) Se vertieron unas 27.000 toneladas de roca y tierra río arriba para crear una ataguía de 600 pies de largo desde tierra firme hasta la Isla de las Cabras. En el lecho de roca seca se encontraron millones de monedas e incluso algunos cadáveres.

Mientras que algunos en la industria del turismo del Niágara se preocupaban por un descenso perjudicial de los 5 millones de personas que lo visitaban anualmente, otros pensaban que la renovación de la cascada podría en realidad aumentar el turismo. (Al menos el editor de un periódico pensó que esta campaña para «salvar las cataratas» de una «muerte» inminente era un brebaje destinado a impulsar el turismo y las perspectivas económicas de la zona. En gran medida tenía razón). Aunque mucha gente acudió con el propósito expreso de ver lo que se anunciaba como una oportunidad «única en la vida», al final se demostró que los pesimistas tenían razón, ya que el turismo disminuyó considerablemente en 1969. (Esto puede deberse a que la gente pensó erróneamente que tanto las cataratas Horseshoe como las American Falls no estarían en funcionamiento).

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Los planificadores del gobierno consideraron la eliminación total del talud, así como la colocación de una presa aguas abajo de las cataratas que elevaría la piscina del Maid of the Mist y ahogaría el talud (lo que, por supuesto, reduciría la altura vertical de las cataratas). El Cuerpo de Ingenieros llegó a la conclusión de que el talud probablemente estaba apuntalando la cara de las cataratas americanas. Basándose en esto, así como en las sesiones de información pública y en un precio estimado de aproximadamente 26 millones de dólares, la Comisión Mixta Internacional decidió en 1974 no eliminar el talud. Pero el desagüe no fue en vano: los ingenieros aprovecharon la oportunidad para estabilizar la cara de roca de las cataratas americanas con pernos, cables y anclajes, al tiempo que instalaban sensores electrónicos de desprendimiento de rocas.

La decisión de dejar las cataratas americanas prácticamente solas se debió a que la Comisión Mixta Internacional no estaba segura de que la mayoría de los turistas fueran a notar una gran diferencia incluso si el talud desaparecía, además de que los intereses locales que habían presionado inicialmente para que se deshiciera el agua con la esperanza de estimular el turismo ahora pensaban que una cascada seca sería realmente mala para el negocio. Pero la abstención también reflejaba un llamativo cambio de actitud, estimulada por el floreciente movimiento ecologista, sobre la conversión de la naturaleza en infraestructura. A la Comisión Mixta Internacional le parecía «erróneo hacer que las cataratas fueran estáticas y antinaturales, como una cascada artificial en un jardín o un parque», y la conclusión fundamental del informe de la comisión era que «el hombre no debería interferir en el proceso natural.»

En comparación con 1969, los planes contemporáneos de apagar las cataratas americanas para arreglar unos cuantos puentes constituyen una intervención bastante menor, aunque probablemente innecesaria. Las cataratas del Niágara ya han sido muy manipuladas. La verdadera catarata -por lo menos en volumen- se encuentra ahora en las compuertas de las enormes centrales hidroeléctricas situadas aguas abajo.

Con el tiempo, la gente olvidó el aspecto de las cataratas del Niágara en su estado natural. Sin embargo, las cataratas disminuidas son, sinceramente, todavía impresionantes de contemplar. Póngase en la cúspide de la catarata y el poder que se cobra unas 25 vidas al año sigue siendo manifiesto.

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