El árbol Baobab

El Baobab africano es una especie de árbol de piedra clave de las regiones subsaharianas de África. Conocido como el «árbol de la vida», tiene un estatus y un papel especial en las tradiciones y los medios de vida de las comunidades de toda África. La Adansonia digitata es la especie más común de baobab africano y se encuentra en 31 países africanos. Se reconoce por sus característicos tallos hinchados. Se encuentran de forma natural en las zonas secas de Madagascar, África y Australia, y almacenan grandes cantidades de agua en sus tallos para hacer frente a las sequías estacionales.

Los frutos del árbol son grandes vainas conocidas como «pan de mono» o «fruta del cremor tártaro» y producen una pulpa de fruta seca muy nutritiva. Ahora sabemos que la fruta del baobab se vendía en el mercado de El Cairo ya en el siglo XVI, aparentemente traída por caravanas de esclavos desde Sudán.

Se pueden utilizar todas las partes del árbol. La pulpa del fruto seco tiene muchos usos; el más popular en la mayoría de las regiones de África es como bebida tipo sherber rica en vitamina C. Las semillas pueden prensarse para obtener un aceite que tiene maravillosas propiedades nutritivas y tópicas. La dura cáscara exterior es resistente al agua y puede convertirse en diversos artículos domésticos, como calabazas y castañuelas. Tanto las semillas como las hojas pueden comerse. La corteza se puede cosechar sin matar al árbol y se puede machacar para hacer cuerdas.

Dos cosas hacen que el Baobab destaque. Su increíble tamaño y su edad.

Algunos árboles Baobab crecen tanto que se convierten en hitos nacionales:

  • El Baobab de Green, al sur de Gweta, Botsuana, fue inscrito por los cazadores y comerciantes del siglo XIX Frederick Thomas Green y Hendrik Matthys van Zyl además de otros despiadados personajes.
  • El Baobab de Chapman en Botsuana tenía una circunferencia de 75 pies antes de que sus troncos constituyentes se derrumbaran hacia fuera en 2016. Sin embargo, no se ha confirmado su muerte. El árbol fue utilizado históricamente como faro de navegación y como oficina de correos por los exploradores, comerciantes y viajeros que pasaban por allí, muchos de los cuales dejaron inscripciones en su tronco.
  • El baobab Ombalantu, en Namibia, tiene un tronco hueco en el que caben unas 35 personas. En ocasiones ha servido de capilla, oficina de correos, casa y escondite. Algunos ejemplares de gran tamaño han sido trasplantados a nuevos emplazamientos, como lo fue el del lodge Cresta Mowana en Kasane.
  • Hay 4 árboles distintos en el norte de Sudáfrica cuya circunferencia se sabe que supera los 30 metros.
    • La edad de los baobabs siempre fue un punto de debate a lo largo de los años. A falta de anillos anuales que contar, la evidencia científica siempre fue tenue. Sin embargo, a finales de 2004, Grootboom, un baobab africano muy conocido y de gran tamaño situado en el noreste de Namibia, se derrumbó inesperadamente. Diez muestras de madera recogidas en diferentes zonas del tronco fueron procesadas e investigadas mediante datación por radiocarbono por espectrometría de masas con acelerador. Las fechas de radiocarbono de tres muestras eran superiores a 1000 años BP (años radiocarbónicos antes del presente, es decir, antes de 1950). La edad calibrada correspondiente de la muestra más antigua era de 1275 +/- 50 años, lo que convierte a Grootboom en el árbol de angiospermas más antiguo conocido con resultados de datación fiables.

      Durante el comienzo del verano (de octubre a diciembre en el hemisferio sur) el árbol produce flores blancas, grandes y pesadas. Éstas se abren al final de la tarde y permanecen abiertas durante una noche. Las flores colgantes y vistosas tienen un gran número de estambres. Tienen un aroma dulce, pero después emiten un olor a carroña, sobre todo cuando se vuelven marrones y caen al cabo de 24 horas. Los investigadores han demostrado que parecen ser polinizadas principalmente por la noche por los murciélagos de la fruta.

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