Ejemplos de definiciones operativas

Definiciones operativas

Una definición operativa es una especificación detallada de cómo se medirá una determinada variable. Las definiciones operativas pueden ser desde muy simples y sencillas hasta bastante complejas, dependiendo de la naturaleza de la variable y de las necesidades del investigador. Las definiciones operativas deben estar vinculadas a los constructos teóricos que se estudian. La teoría en la que se basa la investigación a menudo aclara la naturaleza de las variables implicadas y, por lo tanto, guiaría el desarrollo de las definiciones operativas que aprovecharían las variables críticas.

Expresar claramente la definición operativa

Hay un viejo dicho que dice que nunca se es demasiado rico. Cuando se trata de definiciones operativas, nunca se puede ser demasiado detallado. Cuanto más claramente especifique los procedimientos, más probable será que los procedimientos se lleven a cabo con precisión y más probable será que los investigadores que intenten replicar su trabajo utilicen los mismos procedimientos.

Incluso para las cosas simples, es mejor especificar los procedimientos en detalle. Por ejemplo, si quiere pesar a las personas en un estudio, podría decir simplemente «péselas». Ese procedimiento parece obvio a primera vista, pero cómo se garantiza que la báscula funciona correctamente (estandarizando la medida) y qué debe hacer que lleven los participantes cuando se les pesa. El peso de la ropa de calle puede variar significativamente en función del frío que haga o de lo que lleven en los bolsillos. Esas variaciones añaden varianza de error.

Si hace que sus participantes tomen una medida psicológica, querrá especificar las condiciones en las que se debe dar la medida. Algunas medidas, por ejemplo, se responderán de forma diferente dependiendo de si se rellenan en privado o en grupo. Algunas medidas se ven afectadas por las distracciones del entorno. Esa es una de las razones por las que los exámenes de admisión como el SAT se suelen dar bajo condiciones muy estrictas que se detallan para los examinadores.

Si no está seguro de si ciertas variaciones en los procedimientos afectarán a las puntuaciones, peca de precavido e intenta mantener los procedimientos constantes especificando instrucciones precisas para la medición. A menudo puede aprender qué factores se sabe que afectan a una medida haciendo una búsqueda exhaustiva en la biblioteca sobre cómo se ha utilizado esa medida, o medidas similares, en el pasado.

Ejemplos de definiciones operativas

La mejor manera de ilustrar el proceso de desarrollo de definiciones operativas para las variables es identificar varios constructos teóricos y desarrollar múltiples definiciones operativas de cada uno. Esto no sólo ilustra cómo se realiza el proceso, sino que también muestra que la mayoría de los constructos pueden medirse de más de una manera. La literatura de investigación también muestra que es común que diferentes definiciones operativas aprovechen diferentes aspectos de un constructo y, por lo tanto, reaccionen de manera diferente a las manipulaciones experimentales.

Ansiedad

La ansiedad es un concepto con el que la mayoría de nosotros estamos muy familiarizados. Es una sensación desagradable que se produce en determinadas situaciones. Puede perturbar nuestro funcionamiento si es excesivo, pero también motiva el comportamiento.

Entonces, ¿cómo se mide la ansiedad? Cómo se define operativamente la ansiedad? Ahora bien, este es un problema que ha desafiado a los investigadores durante años, y muchas buenas definiciones operativas de la ansiedad ya están disponibles para nuestro uso. Sin embargo, por el bien de este ejercicio, asumiremos que tenemos que desarrollar nuestra propia medida sin beneficiarnos de gran parte de esta investigación existente.

Dado que se trata de un concepto que conocemos de primera mano, podríamos empezar el proceso de definir operativamente la ansiedad preguntándonos cómo es. ¿Qué sentimos? ¿Cómo reaccionamos? ¿Cómo reaccionan los demás? ¿Qué características de otras personas nos sugieren que están ansiosas? Todas estas son formas excelentes de iniciar este proceso. Es especialmente útil centrarse en los factores que indican ansiedad en los demás, porque es probable que esos sean factores más objetivos y observables y proporcionen una mayor fiabilidad.

Cuando pensamos en la ansiedad, pensamos primero en la «sensación» de estar ansioso. Sabemos cómo es y podemos saber fácilmente cuándo la estamos experimentando. No está tan claro que los demás sean capaces de decir que estamos ansiosos sólo con mirarnos. De hecho, nuestra propia experiencia sugiere que podemos ocultar eficazmente nuestra ansiedad, porque algunas personas nos han dicho que estaban impresionadas por lo tranquilos que estábamos en un momento en el que nos sentíamos de todo menos tranquilos. Además, otros nos han dicho que estaban muy ansiosos en una situación en la que les habíamos observado y no nos parecían ansiosos. No obstante, la sensación de ansiedad es distintiva, aunque no siempre sea pública, por lo que proporciona una forma de medir la ansiedad.

Dado que los sentimientos son eventos internos, aparentemente sin características externas consistentes, tendremos que confiar en los autoinformes para saber si una persona se siente ansiosa. Podríamos simplemente pedir a las personas que califiquen su nivel de ansiedad en una escala de 100 puntos, una técnica que se utiliza habitualmente. A menudo se denominan calificaciones SUDS (unidades subjetivas de angustia). En lugar de ello, podríamos plantear a las personas una serie de preguntas sobre sus sentimientos, preguntas que abordan elementos de los sentimientos de ansiedad. Estas podrían incluir cosas como «Estoy preocupado por lo que pueda pasar» o «Puedo sentir que mi corazón late con fuerza». El número de elementos de este tipo refrendados por la persona probablemente indique el nivel de ansiedad. En el caso de la ansiedad leve, es posible que se refrenden unos pocos, pero a medida que la ansiedad se hace más intensa, se refrendarán cada vez más elementos, ya que los síntomas de ansiedad serán lo suficientemente intensos como para que la persona los note.

Acabamos de mencionar algo que probablemente haya resonado en muchos de ustedes. Cuando uno está ansioso, siente que su corazón late con fuerza, y cuando está muy ansioso, casi siempre experimenta esta sensación. Es un efecto real. La ansiedad no es sólo una sensación, sino también una respuesta fisiológica. Cuando estamos ansiosos, nuestro corazón late más rápido y fuerte, nuestros músculos se tensan y temblamos, nos sudan las palmas de las manos y a veces incluso nos suda la cara, se nos puede quebrar la voz o se nos ruboriza la cara. A veces estos efectos son visibles para los demás; a menudo no lo son a menos que la ansiedad sea muy fuerte.

Todos hemos presenciado a alguien dando una charla en clase que temblaba visiblemente, cuya voz se quebraba y cuya cara iluminaba toda la sala con un brillo rojo. Podemos utilizar estas respuestas para proporcionar otra serie de formas de definir operativamente la ansiedad. Podemos medir los cambios fisiológicos de las personas como indicación de su ansiedad. Si su ritmo cardíaco aumenta, lo tomaríamos como un signo de ansiedad. Si les suda la palma de la mano, es otro signo de ansiedad. Sin entrar en las complejidades de cómo se mide cada una de estas cosas, sólo diremos que es relativamente fácil hacerlo, y que estas medidas se han utilizado a menudo para indexar el nivel de ansiedad de los participantes en los estudios. Con la telemetría moderna, incluso es posible monitorizar muchas de estas respuestas fisiológicas mientras la persona realiza actividades cotidianas en su entorno natural.

La mayoría de las personas que estaban evidentemente nerviosas por dar una charla en la escuela, de alguna manera, lograron terminar las charlas, pero unas pocas renunciaron a la mitad, a veces incluso abandonando la sala. Este es otro indicador de ansiedad; en este caso, el comportamiento de huir de la situación. No lo vemos a menudo en situaciones de clase, pero las personas que tienen ansiedad ante las serpientes suelen huir o al menos alejarse del objeto de su miedo. Además, a menudo vemos que se evitan las situaciones que producen ansiedad. Alguien que se siente muy ansioso por dar charlas en público puede optar por tomar sólo clases que no requieran una presentación. Incluso puede elegir más tarde trabajos que probablemente no requieran una presentación, aunque eso signifique ganar mucho menos o tener un trabajo menos prestigioso. Así que el comportamiento, tanto de escape como de evitación, es otro indicador de ansiedad.

Hemos esbozado tres estrategias distintas para definir operativamente la ansiedad. Incluyen (1) preguntar a las personas cómo se sienten de ansiosas, (2) medir su respuesta fisiológica, y (3) observar su comportamiento, especialmente su comportamiento de escape y evitación. La pregunta natural para la mayoría de los estudiantes es cuál de estas medidas es la MEJOR para medir la ansiedad. En esencia, cuál de las medidas capta con mayor precisión la verdadera ansiedad.

La respuesta a esta pregunta para la ansiedad suele ser frustrante para los estudiantes, pero refleja la compleja realidad de las emociones humanas. La respuesta es «depende». La mayoría de los estudiantes parecen preferir las medidas fisiológicas, porque parecen más «básicas». Ciertamente, las medidas fisiológicas tienen la ventaja de que no podemos mentir deliberadamente sobre ellas. Si estamos ansiosos y no queremos que la gente sepa que lo estamos, siempre podemos mentir sobre cómo nos sentimos, siempre que nuestra ansiedad no sea tan obvia como para que todo el mundo pueda ver signos de ella. También podemos permanecer en las situaciones a pesar de la intensa ansiedad para no quedar mal o para hacer algo que nos parezca crítico. Muchos padres nerviosos han intervenido en las reuniones de la PTO, porque pensaban que era importante para el bienestar de sus hijos.

Pero las medidas fisiológicas también tienen sus problemas. Efectivamente, el ritmo cardíaco se eleva cuando estamos ansiosos, pero también lo hace por muchas otras razones. Suba un tramo de escaleras y su ritmo cardíaco habrá aumentado varios latidos por minuto para satisfacer la demanda aeróbica. Las palmas de las manos sudan por el nerviosismo, pero también sudan, junto con el resto del cuerpo, cuando se tiene calor. Lo mismo ocurre con el enrojecimiento de la cara. Los músculos se tensan cuando se está nervioso, pero también se tensan cuando se espera actuar o se realiza una acción física. Así que ninguna de nuestras medidas de ansiedad es ideal.

Si ninguna de nuestras medidas de ansiedad es ideal, cuál deberíamos utilizar. La mejor respuesta es «todas las que podamos». Lo cierto es que cada una de estas medidas capta un aspecto diferente del constructo de la ansiedad y, por tanto, no siempre coinciden entre sí. Por ejemplo, las personas pueden evitar una situación sin mostrar signos visibles de ansiedad, pero la evitación es un fuerte indicador de su sentimiento sobre la situación. Aunque la excitación fisiológica sea escasa y las personas afirmen no estar ansiosas, su evitación está contando otra historia. La validez de esa otra historia puede confirmarse a menudo si se exige a la persona que se enfrente a lo que ha estado evitando.

Mirándolo desde otra perspectiva, a menudo vemos a personas con una ansiedad considerable, medida por sus respuestas fisiológicas, realizar todas las cosas que se les exigen. Los golfistas pueden meter tranquilamente un putt de 3 metros para ganar un torneo, aunque su corazón se acelere y sus palmas estén mojadas. Entonces, ¿están ansiosos o no? Desde el punto de vista científico, el hecho de que estas diversas medidas de la ansiedad no siempre coincidan ha llevado a una comprensión mucho más profunda de la ansiedad. Ahora sabemos que no es un constructo único, sino que representa un conjunto complejo de respuestas, y que el patrón que veremos dependerá de la situación en la que se encuentre la persona. Nunca habríamos sido capaces de reconocerlo si no hubiéramos definido operativamente la ansiedad de varias maneras diferentes y utilizado todas esas diversas definiciones en nuestros estudios de investigación.

Responsabilidad cívica

La responsabilidad cívica parece un constructo claro. Las personas con mentalidad cívica son propensas a hacer lo que la sociedad espera de ellas. Pero, ¿qué es lo que se espera de un ciudadano responsable? ¿Los ciudadanos responsables votan regularmente? ¿Aceptan formar parte de un jurado? ¿Donan tiempo a los Scouts o a las Pequeñas Ligas de Béisbol? ¿Conducen dentro del límite de velocidad? ¿Trabajan para ayudar a resolver el hambre en el mundo? ¿Pagan todos los impuestos que deben? ¿Deben hacer todas estas cosas para ser un ciudadano responsable, o bastaría con un subconjunto de estas actividades? ¿Deberían considerarse algunas de estas actividades como obligatorias para los ciudadanos responsables, como el voto, por ejemplo? ¿Se consideraría ciudadano responsable al difunto Harry Chapin, conocido compositor e intérprete de canciones? Daba hasta cien conciertos benéficos al año para luchar contra el hambre en el mundo, pero, según cuentan, conducía como un maníaco, acumulando frecuentes multas por exceso de velocidad. Su conducción temeraria acabó costándole la vida en un aparatoso accidente en la autopista de Long Island.

Este constructo, bastante claro, se vuelve de repente confuso cuando se empieza a preguntar cómo medirlo? Qué comportamientos deben incluirse? Qué debería excluirse? Algunos comportamientos te predisponen en contra de ciertas personas. Por ejemplo, ¿los médicos que tratan de evitar el servicio de jurado, debido a las exigencias del cuidado de sus pacientes, serían responsables o irresponsables por su decisión? ¿Las personas que evitan actividades, porque se sienten incómodas en torno a grandes grupos de personas, parecerían irresponsables por no participar en actividades cívicas importantes? La mejor solución es proporcionar un conjunto estándar de comportamientos que se tengan en cuenta. Como veremos, estos comportamientos pueden tomarse de la vida cotidiana de la persona o pueden determinarse mediante procedimientos de laboratorio específicos.

Medidas del entorno natural. Muchas medidas psicológicas se basan en la observación de muestras de conductas relevantes en entornos naturales. A veces estas medidas se basan en el autoinforme del comportamiento. Otras veces el comportamiento puede ser medido a través de observaciones estandarizadas de actividades. Por ejemplo, podríamos construir una medida de responsabilidad cívica con 10 ítems que representan cosas que uno cree que haría un ciudadano responsable. Podríamos pedir a las personas que calificaran en una escala la frecuencia con la que realizan cada uno de esos comportamientos. Los comportamientos pueden incluir cosas como votar, informarse sobre las cualificaciones de los candidatos que se presentan a las elecciones, mantenerse informado sobre asuntos cívicos, apoyar las actividades de quienes trabajan para la comunidad, etc.

Cuanto más claramente especifiquemos los ítems, más probable será que cada participante que tome la medida la interprete de la misma manera. Por ejemplo, un ítem como «Voto en la mayoría de las elecciones» es más ambiguo que «He votado en al menos 4 de las últimas 5 elecciones.» Ítems como «Apoyo los esfuerzos de los líderes de la comunidad» son tan vagos y abiertos a la interpretación que no se sabría lo que el respaldo a ese ítem diría sobre el individuo. Si ya existieran medidas de este constructo y los datos de fiabilidad y validez de esas medidas fueran adecuados, sin duda habría que optar por ellas. Si no es así, tendría que desarrollar su propia medida, y entonces sería su responsabilidad recopilar datos de fiabilidad y validez como parte de ese proceso.

Podría preguntarse ¿qué impediría a la gente mentir sobre sus actividades? La respuesta es «no mucho», y por supuesto que algunas personas mentirían, o al menos tratarían de poner sus actividades en la mejor luz posible. Hay formas de abordar este problema. Una forma es tener algunos ítems que midan esta tendencia a situarse en una luz excesivamente favorable. Por ejemplo, la inclusión de ítems como «investigo a fondo las cualificaciones de todos los candidatos antes de votar» probablemente recogería el alcance de esa autopromoción. Es poco probable que alguien investigue PERFECTAMENTE las cualificaciones de TODOS los candidatos antes de votar, por lo que aquellos que afirman hacerlo probablemente están afirmando otras cosas que son menos precisas.

Algunos cuestionarios son mucho más eficaces para dar una indicación precisa del comportamiento si se completan de forma anónima. Estructurar el estudio de investigación de manera que sean posibles esas respuestas anónimas puede mejorar drásticamente la eficacia de algunas medidas. Evidentemente, en esta situación, la definición operativa incluye no sólo los ítems de la medida psicológica, sino también las condiciones en las que debe administrarse la medida.

Otra forma de evitar que los participantes se presenten más favorablemente de lo que está justificado es basar su medida en datos registrados públicamente. Por ejemplo, a menudo se puede acceder a los registros de las votaciones y de la participación del jurado. No podremos saber cómo ha votado la gente, pero sabremos si ha votado. Algunas actividades de servicio público, como la participación en consejos consultivos, son de dominio público. Detallar una lista de estas actividades de servicio público como definición operativa de responsabilidad cívica, y luego hacer el trabajo de búsqueda de la información necesaria, puede proporcionar una medida que no esté contaminada por la tendencia a inflar el nivel real de actividad cívica de uno. Por supuesto, una desventaja de este enfoque es que muchas actividades de civismo no son públicas y, por lo tanto, no podrían incluirse en esta medida.

Medidas de laboratorio. Si se piensa en la responsabilidad cívica como un rasgo, cabe esperar que se produzca en muchos entornos diferentes. Por lo tanto, no es necesario tomar muestras de todos los entornos posibles para hacerse una idea del grado de civismo de una persona. Esto abre la posibilidad de que un análogo de laboratorio pueda resultar una medida muy satisfactoria de este constructo.

Los análogos de laboratorio son tareas de laboratorio que representan un comportamiento que se cree que es similar conceptualmente al comportamiento natural en la comunidad. La tarea no tiene por qué tener lugar en el laboratorio, pero estará bajo el control del investigador. Por ejemplo, el investigador podría llamar a los participantes en el estudio para ver si están dispuestos a hacer algo que se esperaría que hiciera un individuo con conciencia cívica. Podría ser algo como aceptar ayudar en un proyecto o prestar su nombre a una causa digna. Por supuesto, las personas pueden no estar dispuestas a ayudar en un proyecto concreto, mientras que sí lo están en otros, por lo que una medida estandarizada de este tipo no será un indicador perfecto del civismo. No obstante, es una definición operativa razonable de este constructo, y tiene la ventaja de estar bajo el control del investigador.

La definición operativa perfecta

Hay que aceptar que no existe una definición operativa perfecta para un constructo determinado. Cada definición operativa tendrá ventajas y desventajas. Una medida de autoinforme suele ser rápida y fácil, pero está sujeta a sesgos de presentación por parte de los participantes que la realizan. Los recuentos reales de la conducta se ven menos afectados por los sesgos de presentación, pero consumen mucho más tiempo y a menudo pasan por alto conductas críticas que son privadas. Las medidas fisiológicas pueden detectar algunos constructos, pero los cambios fisiológicos ocurren por muchas razones diferentes; por lo tanto, es difícil saber si los cambios fisiológicos observados son una indicación del constructo de interés. Los análogos de laboratorio tienen la ventaja del control experimental, pero siempre existe la cuestión de su relación con el comportamiento del mundo real.

Debido a que no es probable que una única definición operativa proporcione la medida perfecta del constructo de interés, es prudente considerar el uso de más de una definición operativa en un estudio de investigación determinado. Si selecciona al azar una docena de estudios de investigación de las mejores revistas, se sorprenderá al ver la frecuencia con la que se utiliza este enfoque. Las definiciones operativas múltiples nos ayudan a centrarnos en los constructos que estamos estudiando y, a menudo, nos permiten comprender la complejidad de dichos constructos. Ya hemos hablado de cómo los investigadores de la ansiedad reconocen ahora que los sentimientos, el comportamiento y la fisiología de la ansiedad no son sólo formas alternativas de captar la ansiedad, sino que representan aspectos claramente diferentes de la ansiedad. Al reconocer este hecho básico, podemos empezar a identificar cómo encajan estos diversos aspectos de la ansiedad. Esto es lo mejor de la ciencia: un esfuerzo concertado para enfocar el funcionamiento de la naturaleza.

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