Conoce a Kenny Washington, el primer jugador negro de la NFL de la era moderna

El pasado en color cuenta con el trabajo de la colorista Marina Amaral, que da vida a fotos en blanco y negro con color aplicado digitalmente.

Oficial de policía de Los Ángeles. Estrella de Hollywood en parte. Partidario de Nixon. Pionero de la integración racial. Kenny Washington tuvo una vida agitada -y en cierto modo contradictoria- por delante. Pero en 1939 era una estrella, simple y llanamente.

«The Kingfish» era un fenómeno deportivo. El halfback izquierdo de los Bruins de la UCLA estableció un récord universitario de 3.206 yardas de ataque total a lo largo de su carrera, ganó el trofeo Douglas Fairbanks al mejor jugador universitario de Estados Unidos y fue nombrado miembro de un equipo de estrellas universitarias estadounidenses en agosto de 1940. (También jugó al béisbol en la UCLA junto a Jackie Robinson, con un promedio de 0,454 en 1937 y 0,350 en 1938.)

Hoy en día, su camino estaría claro: de leyenda universitaria al draft de la NFL, al estrellato, a los contratos de patrocinio y a la riqueza. Pero en 1939 eso no era una opción. La NFL había prohibido a los jugadores negros seis años antes. Así que Washington se graduó en la UCLA, entrenó un poco y se unió al departamento de policía de Los Ángeles, donde su tío Rocky era el oficial negro de mayor rango. Durante la Segunda Guerra Mundial, esperó su momento para jugar a tiempo parcial en las ligas menores de fútbol americano, destrozando el cartílago de sus rodillas en el proceso.

El jugador de fútbol americano de los Bruins de la Universidad de California en Los Ángeles, Kenny Washington, salta en el aire con un balón. (Foto de la Biblioteca del Congreso/Corbis/VCG vía Getty Images)

La fotografía
Esta imagen de Washington fue tomada en el punto álgido de su carrera universitaria, cuando llevaba el 13 en el pecho y jugaba 580 minutos de 600. Los colores del uniforme han sido recreados en consulta con la UCLA. «En los años 30, la camiseta de la UCLA era de color azul marino con detalles de letras doradas, y los pantalones también eran dorados», dice Emily Knox, directora artística principal del Salón de la Fama del Atletismo de la UCLA. «Las zapatillas eran negras. El casco es de cuero con un tono marrón más claro».

Otras imágenes de la misma época muestran a Washington fotografiado con sus compañeros de equipo negros, Robinson y Woodrow Strode. En todas ellas, Washington y sus compañeros exudan el atletismo y la confianza de jóvenes atletas con un talento sobrenatural. Sin embargo, cada uno de ellos se enfrentaba con regularidad a burlas raciales y a la discriminación dentro y fuera del terreno de juego: no podían jugar en Texas, por ejemplo, porque los hoteles y los restaurantes no les atendían.

Rompiendo barreras
Una vez finalizada la Segunda Guerra Mundial, la NFL se vio obligada a abandonar sus políticas discriminatorias: los Rams de Los Ángeles, los campeones de 1945 recién trasladados desde Cleveland, tuvieron que fichar a jugadores afroamericanos o perder el contrato de alquiler del Memorial Coliseum de Los Ángeles. El 21 de marzo de 1946, Washington se convirtió en su fichaje estrella: el primer jugador negro en firmar un contrato con la NFL en la posguerra. (Strode le siguió dos meses más tarde.)

Washington jugó tres temporadas con unas rodillas que habían sido reconstruidas quirúrgicamente y se mantuvo, promediando más de seis yardas por acarreo antes de su retirada en 1948. No hubo ningún título de campeón, y Washington no repitió el estrellato que había disfrutado a nivel universitario una década antes. En el campo de juego, se le veía rudo y era blanco de ataques.

Sin embargo, había roto la llamada «barrera del color» en la NFL un año completo antes de que su antiguo compañero Robinson cruzara por primera vez la línea del color en el béisbol al salir a jugar con los Dodgers de Brooklyn en 1947.

Washington murió en 1971, a los 52 años. No se sabe qué habría hecho de la NFL hoy en día, con sus protestas #takeaknee y la continua inquietud racial. Sin embargo, no cabe duda de que su historia es una parte fundamental del camino hacia la igualdad y la integración en el deporte estadounidense.

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