Außenpolitik der John F. Kennedy-Administration

Kennedy mit dem Präsidenten von Pakistan Ayub Khan.

Kennedys Asien-Initiativen zielten besonders auf Indien, da es ein nicht-kommunistisches Modell der wirtschaftlichen Entwicklung verfolgte und Mitglied der Bewegung der Blockfreien war.

Israel und arabische Staaten

Kennedy glaubte fest an das Engagement der USA für die Sicherheit Israels, aber seine Nahostpolitik sah ehrgeizige panarabische Initiativen von Gamal Abdel Nasser. 1960 erklärte Kennedy: „Israel wird Bestand haben und gedeihen. Es ist das Kind der Hoffnung und die Heimat der Tapferen. Es kann weder durch Widrigkeiten gebrochen noch durch Erfolg demoralisiert werden. Es trägt den Schild der Demokratie und es ehrt das Schwert der Freiheit.“

In der Folgezeit initiierte Kennedy als Präsident die Schaffung von Sicherheitsbeziehungen mit Israel, und er wird als Begründer der amerikanisch-israelischen Militärallianz angesehen (die unter den nachfolgenden Präsidenten fortgesetzt wurde). Kennedy beendete das Waffenembargo, das sowohl die Eisenhower- als auch die Truman-Administration gegen Israel verhängt hatten. Er beschrieb den Schutz Israels als moralische und nationale Verpflichtung und war der erste, der das Konzept einer „besonderen Beziehung“ (wie er es Golda Meir gegenüber beschrieb) zwischen den USA und Israel einführte.

Kennedy gewährte Israel 1962 die ersten informellen Sicherheitsgarantien. Ab 1963 erlaubte Kennedy den Verkauf fortschrittlicher US-Waffen an Israel (den MIM-23 Hawk) sowie die diplomatische Unterstützung der israelischen Politik, die von den arabischen Nachbarn abgelehnt wurde, wie z.B. das Wasserprojekt am Jordan.

Im Sommer 1960 erfuhr die US-Botschaft in Tel Aviv, dass Israel von Frankreich beim Bau einer, wie es der US-Geheimdienst nannte, „bedeutenden Atomanlage“ in Dimona unterstützt wurde. Obwohl David Ben-Gurion den Vereinigten Staaten öffentlich versichert hatte, dass Israel nicht vorhatte, Atomwaffen zu entwickeln, versuchte Kennedy erfolglos, Israel zu überreden, einem qualifizierten Experten (entweder aus den USA oder aus einer anderen befreundeten Nation) den Besuch in Dimona zu gestatten. Laut Seymour Hersh wurden die Inspektionen so durchgeführt, dass „garantiert war, dass die ganze Prozedur wenig mehr als eine Schönfärberei sein würde, wie der Präsident und seine hochrangigen Berater verstehen mussten: das amerikanische Inspektionsteam würde seine Besuche lange im Voraus und mit der vollen Zustimmung Israels planen müssen.“ Marc Trachtenberg argumentierte: „Obwohl Kennedy sehr wohl wusste, was die Israelis taten, entschied er sich, dies als zufriedenstellenden Beweis für die israelische Einhaltung der amerikanischen Nichtverbreitungspolitik anzusehen.“ Der Amerikaner, der das Inspektionsteam leitete, erklärte, das wesentliche Ziel der Inspektionen sei es gewesen, „Wege zu finden, um nicht an den Punkt zu gelangen, gegen Israels Atomwaffenprogramm vorzugehen.“

Im Jahr 1962 schickten die Vereinigten Staaten die MIM-23 Hawk-Raketen nach Israel. Dennoch wollte Kennedy enger mit den modernisierenden Kräften der arabischen Welt zusammenarbeiten. Im Juni 1962 schrieb Nasser Kennedy einen Brief, in dem er darauf hinwies, dass Ägypten und die USA zwar Differenzen hätten, aber dennoch zusammenarbeiten könnten.

Nach dem Ausbruch des nordjemenitischen Bürgerkriegs entschloss sich Kennedy, da er befürchtete, dass dieser zu einem größeren Konflikt zwischen Ägypten und Saudi-Arabien führen würde (in den die USA als saudischer Verbündeter verwickelt werden könnten), das revolutionäre Regime anzuerkennen. Kennedy hoffte, dass dies die Situation im Jemen stabilisieren könnte. Der Präsident versuchte noch, Nasser zum Abzug seiner Truppen zu überreden.

IrakBearbeiten

Hauptartikel: 14. Juli-Revolution, Operation Vantage, Erster Irakisch-Kurdischer Krieg, Ramadan-Revolution, Ar-Rashid-Revolte und Irakischer Staatsstreich im November 1963

Der Historiker Brandon Wolfe-Hunnicutt hat die amerikanische Politik gegenüber dem Irak zwischen 1958 und 1963 untersucht. Unter Eisenhower und Kennedy waren die politischen Entscheidungsträger tief gespalten zwischen einer Hardliner-Interventionisten-Fraktion und einer entgegenkommenderen Anti-Interventionisten-Fraktion. Ab 1962 sah die Kennedy-Administration den Regimewechsel als amerikanisches Ziel an. Der Grund dafür war die Bedrohung der irakischen Ölinstallationen und nicht die Angst vor einer kommunistischen Machtübernahme.

Die Beziehungen zwischen den Vereinigten Staaten und dem Irak wurden nach dem Sturz der irakischen Monarchie am 14. Juli 1958, der zur Ausrufung einer republikanischen Regierung unter Brigadier Abd al-Karim Qasim führte, angespannt. Besorgt über den Einfluss von Mitgliedern der Irakischen Kommunistischen Partei (IKP) in Qasims Regierung und in der Hoffnung, eine „baathistische oder kommunistische Ausnutzung der Situation“ zu verhindern, hatte Präsident Eisenhower im April 1959 ein Sonderkomitee für den Irak (SCI) eingerichtet, um die Ereignisse zu überwachen und verschiedene Maßnahmen vorzuschlagen, um eine kommunistische Übernahme des Landes zu verhindern. Qasim ergriff im Laufe des Jahres 1960 zahlreiche repressive Maßnahmen gegen die Kommunisten, was – zusammen mit der Überzeugung der Regierung von John F. Kennedy, dass der Irak für den Kalten Krieg im weiteren Sinne nicht wichtig sei – dazu führte, dass das SCI wenige Tage nach Kennedys Amtsantritt als Präsident aufgelöst wurde. Die folgenden Ereignisse brachten den Irak jedoch wieder ins Blickfeld amerikanischer Offizieller.

Am 25. Juni 1961 mobilisierte Qasim Truppen entlang der Grenze zwischen Irak und Kuwait, erklärte letztere Nation zu einem „unteilbaren Teil des Irak“ und löste eine kurzlebige „Kuwait-Krise“ aus. Das Vereinigte Königreich, das Kuwait am 19. Juni gerade die Unabhängigkeit gewährt hatte und dessen Wirtschaft stark von den kuwaitischen Öllieferungen abhängig war, reagierte am 1. Juli mit der Entsendung von 5.000 Soldaten in das Land, um eine irakische Invasion zu verhindern. Zur gleichen Zeit entsandte Kennedy kurzzeitig eine Einsatztruppe der US-Marine nach Bahrain, und Großbritannien brachte (auf Drängen der Kennedy-Regierung) den Streit vor den Sicherheitsrat der Vereinten Nationen, wo die vorgeschlagene Resolution von der Sowjetunion mit einem Veto belegt wurde. Die Situation wurde schließlich im Oktober gelöst, als die britischen Truppen abgezogen und durch eine 4.000 Mann starke Truppe der Arabischen Liga ersetzt wurden. Die anfänglich „zurückhaltende“ Reaktion der Kennedy-Administration auf das Patt war durch den Wunsch motiviert, ein Bild der USA als „fortschrittliche antikoloniale Macht, die versucht, produktiv mit dem arabischen Nationalismus zusammenzuarbeiten“ zu vermitteln, sowie durch die Vorliebe von US-Beamten, sich in Fragen des Persischen Golfs an Großbritannien zu halten.

Nachdem der kurdische Führer Mustafa Barzani 1958 aus dem Exil in der Sowjetunion in den Irak zurückgekehrt war, hatte Qasim versprochen, eine autonome Herrschaft in der kurdischen Region im Nordirak zuzulassen, aber bis 1961 hatte Qasim keine Fortschritte gemacht, um dieses Ziel zu erreichen. Im Juli 1961, nach Monaten der Gewalt zwischen verfeindeten kurdischen Stämmen, kehrte Barzani in den Nordirak zurück und begann, Territorium von seinen kurdischen Rivalen zurückzuerobern. Obwohl Qasims Regierung nicht auf die eskalierende Gewalt reagierte, schickte die Demokratische Partei Kurdistans (KDP) im August eine Liste von Forderungen an Qasim, die den Abzug der irakischen Regierungstruppen aus dem kurdischen Gebiet und größere politische Freiheit beinhaltete. Im nächsten Monat sagten US-Beamte im Iran und im Irak voraus, dass ein Krieg unmittelbar bevorstehe. Angesichts des Verlustes des Nordiraks, nachdem Kurden, die nicht zu Barzani gehörten, Anfang September die Kontrolle über eine wichtige Straße zur iranischen Grenze übernommen und irakische Truppen am 10. und 12. September in einen Hinterhalt gelockt und massakriert hatten, ordnete Qasim schließlich am 14. September die systematische Bombardierung kurdischer Dörfer an, was Barzani dazu veranlasste, sich am 19. September der Rebellion anzuschließen. Als Teil einer Strategie, die von Alexander Shelepin im Juli 1961 entwickelt wurde, um die USA und ihre Verbündeten von der aggressiven Haltung der Sowjetunion in Berlin abzulenken, nahm der sowjetische KGB seine Verbindungen zu Barzani wieder auf und ermutigte ihn zum Aufstand, obwohl Barzani nicht die Absicht hatte, als ihr Stellvertreter zu agieren. Im März 1962 hatten Barzanis Kräfte die feste Kontrolle über Irakisch-Kurdistan, obwohl Barzani davon absah, größere Städte einzunehmen, aus Angst, dass die irakische Regierung Repressalien gegen die Zivilbevölkerung starten würde. Die USA lehnten kurdische Bitten um Unterstützung ab, aber Qasim beschimpfte die Kurden trotzdem als „amerikanische Handlanger“ und sprach die Sowjets von jeglicher Verantwortung für die Unruhen frei.

Im Dezember 1961 verabschiedete Qasims Regierung das Gesetz 80, das den Konzessionsbesitz der in britischem und amerikanischem Besitz befindlichen Iraq Petroleum Company (IPC) auf die Gebiete beschränkte, in denen tatsächlich Öl gefördert wurde, wodurch 99,5 % der IPC-Konzession effektiv enteignet wurden. US-Beamte waren alarmiert über die Enteignung sowie über das kürzliche sowjetische Veto gegen eine von Ägypten gesponserte UN-Resolution, die die Aufnahme Kuwaits als UN-Mitgliedstaat forderte, und von der sie glaubten, dass sie damit zusammenhing. Der leitende Berater des Nationalen Sicherheitsrates (NSC), Robert Komer, befürchtete, dass, wenn die IPC als Reaktion darauf die Produktion einstellte, Qasim sich „Kuwait schnappen“ (und damit einen „Würgegriff“ über die Ölproduktion des Nahen Ostens erreichen) oder „sich in die Arme der Russen werfen“ könnte. Gleichzeitig wies Komer auf weit verbreitete Gerüchte hin, dass ein nationalistischer Putsch gegen Qasim unmittelbar bevorstehen könnte und das Potenzial hätte, „den Irak wieder auf einen neutraleren Kurs zu bringen.“ Auf Komers Rat hin schickte Kennedys Nationaler Sicherheitsberater McGeorge Bundy am 30. Dezember ein Telegramm des US-Botschafters im Irak, John Jernegan, an den Präsidenten, in dem es hieß, die USA seien „in großer Gefahr, in eine kostspielige und politisch katastrophale Situation um Kuwait hineingezogen zu werden.“ Bundy bat Kennedy auch um die Erlaubnis, „das Außenministerium zu drängen“, Maßnahmen zur Lösung der Situation mit dem Irak in Erwägung zu ziehen, und fügte hinzu, dass eine Zusammenarbeit mit den Briten wünschenswert sei, „wenn möglich, aber unsere eigenen Interessen, Öl und andere, sind sehr direkt betroffen.“

Im April 1962 gab das Außenministerium neue Richtlinien zum Irak heraus, die den amerikanischen Einfluss im Land erhöhen sollten. Etwa zur gleichen Zeit wies Kennedy die Central Intelligence Agency (CIA) an, unter der Leitung von Archie Roosevelt, Jr. mit den Vorbereitungen für einen Militärputsch gegen Qasim zu beginnen. Am 2. Juni wies der irakische Außenminister Hashim Jawad Jernegan an, das Land zu verlassen, und erklärte, dass der Irak auch seinen Botschafter aus Washington abziehe, als Vergeltung dafür, dass die USA am 1. Juni das Beglaubigungsschreiben eines neuen kuwaitischen Botschafters akzeptiert hatten, wovor der Irak wiederholt gewarnt hatte, dass dies zu einer Verschlechterung der diplomatischen Beziehungen führen würde. Trotz der irakischen Warnungen waren hochrangige US-Beamte von der Herabstufung überrascht; Kennedy war nicht über die wahrscheinlichen Folgen der Annahme des kuwaitischen Botschafters informiert worden. Ende 1962 hatte eine Reihe von großen Niederlagen gegen kurdische Rebellen sowohl die Moral der irakischen Armee als auch Qasims Unterstützung in der Bevölkerung schwer beschädigt. Von September 1962 bis Februar 1963 machte Qasim wiederholt die „kriminellen Aktivitäten“ der USA für die Erfolge der Kurden auf dem Schlachtfeld verantwortlich, aber das Außenministerium lehnte Bitten des US-Chargé d’Affaires in Bagdad, Roy Melbourne, ab, öffentlich auf Qasims Anschuldigungen zu antworten, aus Angst, dass dies die verbleibende US-Präsenz im Irak gefährden würde. Am 5. Februar 1963 informierte Außenminister Dean Rusk die US-Botschaft im Irak, dass das Außenministerium „sorgfältig abwäge, ob den Interessen der USA zu diesem Zeitpunkt gedient sei, wenn man die Politik der Vermeidung einer öffentlichen Reaktion auf Qasims Anschuldigungen aufgäbe“, wobei die Zurückhaltung aus dem Wunsch resultierte, die „bedeutenden nachrichtendienstlichen Sammeloperationen“ der CIA nicht zu gefährden: Am 7. Februar informierte der Exekutivsekretär des Außenministeriums, William Brubeck, Bundy, daß der Irak „einer der nützlicheren Orte für den Erwerb von technischen Informationen über sowjetische militärische und industrielle Ausrüstung und über sowjetische Operationsmethoden in blockfreien Gebieten geworden war.“ Die CIA war zuvor in ein streng geheimes irakisch-sowjetisches Boden-Luft-Raketenprojekt eingedrungen, das Informationen über das ballistische Raketenprogramm der Sowjetunion lieferte.

Nachdem sie im Januar eine geheime Vereinbarung mit Barzani getroffen hatten, gemeinsam gegen Qasim zu arbeiten, stürzte die antiimperialistische und antikommunistische irakische Baath-Partei Qasim am 8. Februar 1963 in einem gewaltsamen Putsch und richtete ihn hin. Obwohl sich hartnäckige Gerüchte hielten, dass die CIA den Putsch inszenierte, deklassierte Dokumente und die Aussagen ehemaliger CIA-Offiziere deuten darauf hin, dass es keine direkte amerikanische Beteiligung gab, obwohl die CIA aktiv nach einem geeigneten Ersatz für Qasim innerhalb des irakischen Militärs suchte und die USA von zwei gescheiterten Putschplänen der Baath-Partei im Juli und Dezember 1962 benachrichtigt worden waren. Obwohl es Beweise dafür gab, dass die CIA die Putschpläne der Baath-Partei seit „mindestens 1961“ genau verfolgte, hat der CIA-Beamte, der mit Roosevelt zusammenarbeitete, um einen Militärputsch gegen Qasim anzuzetteln, und der später Leiter der CIA-Operationen im Irak und in Syrien wurde, „jegliche Beteiligung an den Aktionen der Baath-Partei geleugnet“ und stattdessen behauptet, dass die Bemühungen der CIA gegen Qasim zu dieser Zeit noch in der Planungsphase waren. Qasims ehemaliger Stellvertreter Abdul Salam Arif (der kein Baathlet war) erhielt den weitgehend zeremoniellen Titel des Präsidenten, während der prominente baathistische General Ahmed Hassan al-Bakr zum Premierminister ernannt wurde. Der mächtigste Führer der neuen Regierung war der Sekretär der irakischen Baath-Partei, Ali Salih al-Sa’di, der die militante Nationalgarde kontrollierte und in den Tagen nach dem Putsch ein Massaker an hunderten – wenn nicht tausenden – mutmaßlichen Kommunisten und anderen Dissidenten organisierte. Die Kennedy-Regierung betrachtete die Aussicht auf eine irakische Wende im Kalten Krieg mit vorsichtigem Optimismus. Die US-Beamten waren jedoch besorgt, dass ein erneuter Konflikt mit den Kurden das Überleben der irakischen Regierung gefährden könnte. Während Barzani als Geste des guten Willens 1.500 arabische Kriegsgefangene freigelassen hatte, erklärte der irakische Außenminister Talib El-Shibib am 3. März gegenüber Melbourne, dass die Regierung nicht bereit sei, irgendwelche Zugeständnisse zu erwägen, die über eine kulturelle Autonomie hinausgingen, und dass sie bereit sei, Anti-Barzani-Kurden und arabische Stämme im Nordirak zu benutzen, um die Guerilla-Methoden der Kurden zu übernehmen. Am 4. Mai überbrachte Melbourne eine Botschaft, in der er Shibib vor den „ernsten Befürchtungen der US-Regierung über die Entwicklung der Ereignisse“ warnte und irakische Offizielle aufforderte, „ernsthafte Gegenvorschläge“ zu machen. Trotzdem sagte al-Bakr am 22. Mai unverblümt zu Melbourne, er könne „nicht zulassen, dass diese kurdische Herausforderung der irakischen Souveränität noch viel länger andauert.“ Die Kämpfe wurden am 10. Juni wieder aufgenommen, als die irakische Regierung, die 45.000 Soldaten in Irakisch-Kurdistan zusammengezogen hatte, Mitglieder der kurdischen Verhandlungsdelegation verhaftete und im gesamten Nordirak das Kriegsrecht ausrief. In der Zwischenzeit arbeitete die Sowjetunion aktiv daran, die Baath-Regierung zu unterminieren, indem sie im Mai die Militärlieferungen an den Irak einstellte, ihren Verbündeten Mongolei davon überzeugte, die Anklage des Völkermordes gegen den Irak in der UN-Vollversammlung von Juli bis September zu unterstützen und einen fehlgeschlagenen kommunistischen Putschversuch am 3. Juli sponserte. Die Kennedy-Administration reagierte, indem sie die arabischen Verbündeten der USA dazu drängte, sich der Anklage des Völkermordes in der UNO zu widersetzen, und indem sie ein Waffengeschäft über 55 Millionen Dollar für den Irak genehmigte. Außerdem „hat Weldon C. Mathews akribisch nachgewiesen, dass die Führer der Nationalgarde, die an Menschenrechtsverletzungen beteiligt waren, in den Vereinigten Staaten im Rahmen eines Polizeiprogramms der International Cooperation Administration und der Agency for International Development ausgebildet worden waren.“ Weil, in den Worten des Beamten des Außenministeriums James Spain, die „Politik der nationalistischen Araber, die die Regierung in Bagdad dominieren, tatsächlich in die Nähe von Völkermord kommt“ – ebenso wie der Wunsch, die „kurdische Karte“ zu eliminieren -, informierte der neue US-Botschafter im Irak, Robert C. Strong, al-Bakr am 25. August über einen Friedensvorschlag Barzanis, der dem US-Konsul in Täbris übergeben wurde (und bot an, eine Antwort zu übermitteln). Während ein von Barzani initiierter Waffenstillstand es der Regierung erlaubt hätte, den Sieg zu beanspruchen, drückte al-Bakr „Verwunderung“ über die amerikanischen Kontakte mit den Kurden aus und fragte, warum die Nachricht nicht über die Sowjets übermittelt worden sei. Wolfe-Hunnicutt argumentiert, dass die militärische Unterstützung der Baath-Regierung durch die Kennedy-Administration, einschließlich des Einsatzes von Napalm-Waffen, die irakischen Hardliner ermutigte und kontraproduktiv zur erklärten Präferenz der Administration für eine diplomatische Lösung des Ersten Irakisch-Kurdischen Krieges war. Ein Angebot des irakischen Generals Hasan Sabri al-Bayati, diese Geste zu erwidern, indem er einen sowjetischen T-54-Panzer, der sich im Besitz des Irak befand, zur Inspektion an die US-Botschaft in Bagdad schickte, wurde zu einer Art „Skandal“, da Bayatis Angebot nicht von al-Bakr, Shibib oder anderen hochrangigen irakischen Beamten gebilligt worden war und von der Führung der Baath-Partei zurückgenommen wurde, nachdem sie davon erfahren hatte.

Die Ba’ath-Regierung brach im November 1963 wegen der Frage der Vereinigung mit Syrien (wo ein rivalisierender Zweig der Ba’ath-Partei im März die Macht übernommen hatte) und dem extremistischen und unkontrollierbaren Verhalten von al-Sa’dis Nationalgarde zusammen. Präsident Arif entfernte mit der überwältigenden Unterstützung des irakischen Militärs die Baath-Partei aus der Regierung und befahl der Nationalgarde, sich zurückzuziehen. Obwohl al-Bakr sich mit Arif verschworen hatte, um al-Sa’di abzusetzen, entfernte Arif am 5. Januar 1964 al-Bakr von seiner neuen Position als Vizepräsident, da er befürchtete, dass die Baath-Partei weiterhin in seiner Regierung Fuß fassen könnte. Am 21. November 1963 entschied die Kennedy-Administration, dass die diplomatischen Beziehungen zum Irak ungehindert fortgesetzt würden, da Arif weiterhin das irakische Staatsoberhaupt sei.

LaosEdit

Nach der Wahl betonte Eisenhower gegenüber Kennedy, dass die kommunistische Bedrohung in Südostasien Priorität haben müsse; Eisenhower betrachtete Laos als „den Korken in der Flasche“ in Bezug auf die regionale Bedrohung. Als Pathet Lao sowjetische Unterstützung erhielt, befahl Kennedy der Siebten Flotte der Vereinigten Staaten, ins Südchinesische Meer zu verlegen, und zog Marinesoldaten mit Hubschraubern nach Thailand ab. Er wies auch die amerikanischen Militärberater in Laos an, als Symbol der amerikanischen Entschlossenheit Militäruniformen anstelle der Zivilkleidung zu tragen. Nichtsdestotrotz glaubte Kennedy, dass, wenn beide Supermächte ihre jeweiligen Verbündeten davon überzeugen könnten, in Laos zur Neutralität überzugehen, dieses Land ein Muster für die Beilegung zukünftiger Konflikte in der Dritten Welt liefern könnte. Im März 1961 sprach sich Kennedy für einen Politikwechsel von der Unterstützung eines „freien“ Laos zu einem „neutralen“ Laos als Lösung aus. Im April 1961 unterstützte die Sowjetunion Kennedys Aufruf zum Waffenstillstand in Laos. Schließlich wurde im Juli 1962 ein Abkommen unterzeichnet, das Laos für neutral erklärte.

Die CIA hatte Agenten vor Ort und produzierte einen stetigen Strom von geheimdienstlichen Einschätzungen für das Weiße Haus und das Außenministerium. Rückblickend waren die Einschätzungen und Prognosen klar, zuverlässig und meist zutreffend. Allerdings schenkten die Entscheidungsträger im Weißen Haus alternativen Prognosen mehr Glauben, die nicht aus Untersuchungen vor Ort stammten, sondern vor allem aus alten Annahmen über kommunistische Ziele in Laos.

TürkeiEdit

Als Kennedy an die Macht kam, basierten die amerikanisch-türkischen Beziehungen fest auf der Eindämmungsdoktrin. Im April 1961 bat Kennedy um eine Überprüfung des Einsatzes der PGM-19 Jupiter in der Türkei. Die Antwort, die im Juni von George McGhee verfasst wurde, deutete darauf hin, dass eine Aufhebung der Stationierung als Zeichen der Schwäche nach Nikita Chruschtschows harter Position auf dem Wiener Gipfel gesehen werden könnte.

VietnamEdit

Nachdem er 1951 als US-Kongressabgeordneter im Rahmen einer großen Erkundungsmission nach Asien und in den Nahen Osten Vietnam besucht hatte, war Kennedy fasziniert von der Region und betonte in einer anschließenden Radioansprache, dass er „den südlichen Drang des Kommunismus unbedingt eindämmen“ wolle. Im Januar 1961 bewilligte Kennedy, der sich auch als US-Senator 1956 für ein Engagement der USA in Vietnam einsetzte, 28,4 Millionen Dollar für den Ausbau der südvietnamesischen Armee und 12,7 Millionen Dollar für die Stärkung der Zivilgarde. Im Mai schickte er Lyndon Johnson zu einem Treffen mit dem südvietnamesischen Präsidenten Ngo Dinh Diem. Johnson sicherte Diem weitere Hilfe zu, um eine Kampftruppe zu formen, die den Kommunisten widerstehen konnte. Kennedy kündigte einen Politikwechsel von der Unterstützung zur Partnerschaft mit Diem an, um den Kommunismus in Südvietnam zu besiegen. Im Oktober desselben Jahres entsandte Kennedy General Maxwell D. Taylor und Walt Rostow nach Südvietnam, um die dortige Situation zu studieren. Sie empfahlen die Entsendung von 8.000 Truppen, aber Kennedy genehmigte nur eine viel kleinere Aufstockung der amerikanischen Berater. Trotzdem war Kennedy, der dem erfolgreichen Unabhängigkeitskrieg der Region gegen Frankreich überdrüssig war, darauf bedacht, dem vietnamesischen Volk nicht den Eindruck zu vermitteln, dass die Vereinigten Staaten als neuer Kolonisator der Region agierten, und schrieb sogar einmal in sein Tagebuch, dass die Vereinigten Staaten „in den Köpfen der Menschen mehr und mehr zu Kolonisten werden.“

Während seiner Amtszeit setzte Kennedy eine Politik fort, die der südvietnamesischen Regierung politische und wirtschaftliche Unterstützung sowie militärische Beratung und Hilfe bot. Ende 1961 begann der Vietcong, eine vorherrschende Präsenz einzunehmen und eroberte zunächst die Provinzhauptstadt Phuoc Vinh. Ende 1961 zählten die amerikanischen Berater in Vietnam 3.205, und diese Zahl stieg von 11.000 im Jahr 1962 auf 16.000 Ende 1963, aber Kennedy zögerte, einen umfassenden Einsatz von Truppen anzuordnen. Vor seiner Ermordung setzte Kennedy in Vietnam fast ausschließlich Militärberater und Spezialeinheiten ein. Ein Jahr und drei Monate später, am 8. März 1965, entsandte sein Nachfolger, Präsident Lyndon Johnson, die ersten Kampftruppen nach Vietnam und eskalierte das US-Engagement erheblich, so dass die Truppenstärke im selben Jahr 184.000 und 1968 536.000 betrug.

Ende 1961 schickte Präsident Kennedy Roger Hilsman, damals Direktor des Bureau of Intelligence and Research des Außenministeriums, um die Lage in Vietnam zu beurteilen. Dort traf Hilsman Sir Robert Thompson, den Leiter der britischen Beratungsmission in Südvietnam, und das Strategic Hamlet Program wurde ins Leben gerufen. Es wurde von Kennedy und Südvietnams Präsident Ngo Dinh Diem genehmigt. Es wurde Anfang 1962 umgesetzt und beinhaltete einige Zwangsumsiedlungen, Dorfinternierungen und die Absonderung ländlicher Südvietnamesen in neue Gemeinden, in denen die Landbevölkerung von kommunistischen Aufständischen isoliert sein würde. Man hoffte, dass diese neuen Gemeinden den Bauern Sicherheit bieten und die Bindung zwischen ihnen und der Zentralregierung stärken würden. Im November 1963 flaute das Programm ab und endete offiziell 1964.

Anfang 1962 autorisierte Kennedy formell ein eskaliertes Engagement, als er das National Security Action Memorandum – „Subversive Insurgency (War of Liberation)“ unterzeichnete. Die „Operation Ranch Hand“, eine groß angelegte Entlaubungsaktion aus der Luft, begann an den Straßenrändern Südvietnams. Bis Ende 1962 waren 109 amerikanische Militärangehörige getötet worden, im Vergleich zu 14 im Jahr zuvor. Im Laufe des Jahres 1962 stieg die Zahl der Vietcong-Truppen von 15.000 auf 24.000. Je nachdem, welche Einschätzung Kennedy akzeptierte (Verteidigungsministerium oder Außenministerium), hatte es im Gegenzug für ein erweitertes US-Engagement keine oder nur bescheidene Fortschritte bei der Bekämpfung der zunehmenden kommunistischen Aggression gegeben.

Im April 1963 beurteilte Kennedy die Lage in Vietnam: „Wir haben nicht die geringste Chance, in Vietnam zu bleiben. Diese Leute hassen uns. Sie werden unsere Ärsche jederzeit dort rauswerfen. Aber ich kann dieses Gebiet nicht an die Kommunisten aufgeben und das amerikanische Volk dazu bringen, mich wiederzuwählen.“ Kennedy sah sich im Juli mit einer Krise in Vietnam konfrontiert; trotz verstärkter US-Unterstützung war das südvietnamesische Militär nur wenig effektiv gegen die prokommunistischen Vietcong-Kräfte.

Am 21. August, gerade als der neue US-Botschafter Henry Cabot Lodge, Jr. eintraf, befahlen Diem und sein Bruder Ngo Dinh Nhu den südvietnamesischen Streitkräften, die von der CIA finanziert und ausgebildet wurden, buddhistische Demonstrationen niederzuschlagen. Die Niederschlagung schürte die Erwartung eines Staatsstreichs, um Diem mit (oder vielleicht durch) seinen Bruder Nhu abzusetzen. Lodge wurde angewiesen, zu versuchen, Diem und Nhu zum Rücktritt und zum Verlassen des Landes zu bewegen. Diem wollte nicht auf Lodge hören.

Es folgte das Telegramm 243 (DEPTEL 243) vom 24. August, in dem erklärt wurde, dass Washington Nhus Handlungen nicht länger tolerieren würde, und Lodge wurde angewiesen, Diem unter Druck zu setzen, Nhu zu entfernen. Wenn Diem sich weigerte, würden die Amerikaner eine alternative Führung erkunden. Lodge erklärte, dass die einzige praktikable Option darin bestand, die südvietnamesischen Generäle dazu zu bringen, Diem und Nhu zu stürzen, wie ursprünglich geplant. Zur gleichen Zeit wurde die erste formelle Anti-Vietnam-Kriegs-Stimmung von US-Geistlichen aus dem Vietnam-Komitee der Minister geäußert.

Ein Treffen im Weißen Haus im September war bezeichnend für die sehr unterschiedlichen laufenden Einschätzungen; der Präsident erhielt aktualisierte Einschätzungen nach persönlichen Inspektionen vor Ort durch das Verteidigungsministerium (General Victor Krulak) und das Außenministerium (Joseph Mendenhall). Krulak sagte, dass der militärische Kampf gegen die Kommunisten voranschreite und gewonnen werde, während Mendenhall feststellte, dass das Land zivil für jeden US-Einfluss verloren sei. Kennedy reagierte darauf mit den Worten: „Haben Sie beide Herren das gleiche Land besucht?“ Der Präsident wusste nicht, dass die beiden Männer so zerstritten waren, dass sie auf dem Rückflug nicht miteinander gesprochen hatten.

Im Oktober 1963 ernannte der Präsident Verteidigungsminister McNamara und General Taylor zu einer Vietnam-Mission in einem weiteren Versuch, die Information und Formulierung der Politik zu synchronisieren. Das Ziel der McNamara-Taylor-Mission „betonte die Wichtigkeit, den Unterschieden in der Berichterstattung der US-Vertreter in Vietnam auf den Grund zu gehen.“ In Treffen mit McNamara, Taylor und Lodge weigerte sich Diem erneut, regierenden Maßnahmen zuzustimmen, was dazu beitrug, McNamaras früheren Optimismus über Diem zu zerstreuen.

Taylor und McNamara wurden von Vietnams Vizepräsident Nguyen Ngoc Tho (Wahl von vielen, Diem im Falle eines Putsches abzulösen) aufgeklärt, der Taylors Informationen, dass das Militär auf dem Lande erfolgreich sei, in detaillierten Worten auslöschte. Kennedy bestand darauf, dass der Missionsbericht einen empfohlenen Zeitplan für den Truppenabzug enthielt: 1.000 Mann bis zum Jahresende und vollständiger Abzug 1965, was der NSC als strategische Fantasie betrachtete. Der Abschlussbericht erklärte, dass das Militär Fortschritte mache, dass die zunehmend unpopuläre Regierung unter Diem nicht anfällig für einen Putsch sei und dass ein Attentat auf Diem oder Nhu eine Möglichkeit sei.

Ende Oktober meldeten Geheimdienstdrähte erneut, dass ein Putsch gegen die Regierung Diem im Gange sei. Die Quelle, der vietnamesische General Duong Van Minh (auch bekannt als „Big Minh“), wollte die Position der USA wissen. Kennedy wies Lodge an, verdeckte Unterstützung für den Putsch anzubieten, Attentate auszuschließen und die Abstreitbarkeit durch die USA zu gewährleisten. Später im selben Monat, als der Putsch unmittelbar bevorstand, ordnete Kennedy an, dass alle Kabel über ihn geleitet werden sollten. Eine Politik des „Kontrollierens und Ausschaltens“ wurde eingeleitet, um die Kontrolle des Präsidenten über die Reaktionen der USA zu gewährleisten und ihn gleichzeitig aus dem Papierkram herauszuhalten.

Am 1. November 1963 stürzten südvietnamesische Generäle, angeführt von „Big Minh“, die Regierung Diem, verhafteten und töteten Diem und Nhu. Kennedy war schockiert über die Todesfälle. Er fand im Nachhinein heraus, dass Minh die CIA-Außenstelle gebeten hatte, Diem und Nhu sicher aus dem Land zu bringen, aber ihm wurde gesagt, dass man 24 Stunden bräuchte, um ein Flugzeug zu besorgen. Minh antwortete, dass er sie nicht so lange festhalten könne.

Die Nachricht über den Staatsstreich führte zunächst zu einer neuen Zuversicht – sowohl in Amerika als auch in Südvietnam -, dass der Krieg gewonnen werden könnte. McGeorge Bundy entwarf ein „National Security Action Memo“, das er Kennedy nach dessen Rückkehr aus Dallas vorlegte. Es bekräftigte die Entschlossenheit, den Kommunismus in Vietnam zu bekämpfen, mit zunehmender militärischer und wirtschaftlicher Hilfe und der Ausweitung der Operationen auf Laos und Kambodscha. Vor seiner Abreise nach Dallas sagte Kennedy zu Michael Forrestal, dass „nach dem ersten des Jahres … eine eingehende Studie aller möglichen Optionen, einschließlich der Frage, wie man von dort wieder herauskommt … diese ganze Sache von Grund auf zu überprüfen.“ Auf die Frage, was er glaube, dass der Präsident gemeint habe, sagte Forrestal: „Es war des Teufels Advokat.“

Historiker sind sich nicht einig, ob Vietnam eskaliert wäre, wenn Kennedy nicht ermordet worden wäre und 1964 die Wiederwahl gewonnen hätte. Der Film „The Fog of War“ enthält eine Tonbandaufnahme von Lyndon Johnson, in der er erklärt, dass Kennedy einen Rückzug plante, eine Position, mit der Johnson nicht einverstanden war. Kennedy hatte das National Security Action Memorandum (NSAM) 263 vom 11. Oktober unterzeichnet, das den Abzug von 1.000 Militärangehörigen bis zum Ende des Jahres anordnete, den Großteil davon bis 1965. Eine solche Maßnahme wäre eine politische Kehrtwende gewesen, aber Kennedy bewegte sich seit seiner Rede über den Weltfrieden an der American University am 10. Juni 1963 öffentlich in eine weniger hawkische Richtung. Kennedys Interview mit dem Journalisten Walter Cronkite am 2. September 1963 gab keinen klaren Hinweis darauf. Er erklärte, dass „… es letztlich ihr Krieg ist. Sie sind diejenigen, die ihn gewinnen oder verlieren müssen. Wir können ihnen helfen, wir können ihnen Ausrüstung geben, … unsere Männer als Berater dorthin schicken, aber sie müssen ihn gewinnen.“ Dann fügte er hinzu, „…ich stimme nicht mit denen überein, die sagen, wir sollten uns zurückziehen.“ Laut dem Historiker Dallek nutzte Kennedy dieses Fernsehinterview und ein zweites auf NBC, um Diem zu Regierungsreformen zu drängen und zweitens, um künftige US-Optionen vorzuschlagen.

Zum Zeitpunkt von Kennedys Tod war noch keine endgültige politische Entscheidung in Bezug auf Vietnam getroffen worden. Im Jahr 2008 spekulierte Theodore Sorensen: „Ich würde gerne glauben, dass Kennedy einen Weg gefunden hätte, alle amerikanischen Ausbilder und Berater abzuziehen . Aber … ich glaube nicht, dass er in seinen letzten Wochen wusste, was er tun würde.“ Sorensen fügte hinzu, dass seiner Meinung nach Vietnam „das einzige außenpolitische Problem war, das JFK seinem Nachfolger in nicht besserem, möglicherweise sogar schlechterem Zustand übergab, als es war, als er es erbte.“ Das Engagement der USA in der Region eskalierte, bis sein Nachfolger Lyndon Johnson direkt reguläre US-Streitkräfte für den Kampf im Vietnamkrieg einsetzte. Nach der Ermordung Kennedys unterzeichnete Präsident Johnson am 26. November 1963 den NSAM 273, der die Politik der Unterstützung für die Südvietnamesen bekräftigte.

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